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Cuando los animales viven juntos en comunidades unidas, es necesario que haya algún mecanismo para mantener una diversidad genética saludable: esencialmente evitar el incesto. Por lo general, algunos de los miembros de la comunidad partirán en la adolescencia temprana para buscar fortuna (y sus parejas) en otros lugares, pero ¿quién y cómo?

Los chimpancés saben muy bien quién es su madre, y también conocen bien a sus hermanos a través de su madre, tanto los más pequeños como los mayores. Al igual que nosotros, las madres chimpancés crían a sus crías con mucho cuidado durante mucho tiempo. Durante los primeros cinco años, los jóvenes rara vez están fuera de su vista: los acicala y los vigila constantemente, y duermen juntos todas las noches. Dado que los varones permanecen para siempre en la comunidad donde nacieron, los hijos suelen mantener relaciones de por vida con sus madres. Garbo, una chimpancé de 64 años, pasa gran parte de su tiempo en compañía de sus tres hijos adultos.

El problema de la paternidad y una solución

La paternidad es otra historia. Los chimpancés viven en grandes grupos muy sociales y son promiscuos en su apareamiento: cuando una hembra es fértil, se aparea con varios machos, y los machos se aparean regularmente con muchas hembras diferentes. Nadie sabe quién es su padre, y los padres no conocen a sus hijas; es una situación riesgosa desde el punto de vista del incesto. Los chimpancés han resuelto este problema de una manera particular: la mayoría de las hembras de repente abandonan el hogar por completo, justo antes de la pubertad. Allí un día y desaparecido al siguiente. Se dirige a regiones desconocidas, sola, y encuentra una comunidad de extraños a la que unirse. Ni su propia madre ni los investigadores que se habían encariñado con ella la vuelven a ver. Comienza su vida adulta sin conocer a nadie.

No sabemos mucho sobre estas partidas que cambian la vida. ¿Qué, exactamente, la impulsa a irse? ¿Cómo elige ella a dónde ir? ¿Cuánto tiempo le toma encontrar un nuevo hogar? Por supuesto, cualquier comunidad de chimpancés que los propios investigadores estén estudiando recibe hembras vecinas en sus propias búsquedas, y estas llegadas se observan con gran interés. En mi tiempo reciente en Ngogo, Dolly (como pronto la llamaron) había llegado recientemente, al igual que Nyumbani. Sus personalidades difieren, como la nuestra, por lo que algunas chicas nuevas se involucran directamente en la mezcla de cosas y las vemos a menudo, haciéndose amigas de mujeres que ya están allí y viajando con el grupo más grande, mientras que otras tentativamente se quedan en la periferia por un tiempo, observando y esperando. Por lo general, pasan varios años antes de que estos inmigrantes tengan sus propios bebés, y pasan ese tiempo aprendiendo el terreno social.

Me decepcionó saber que Joya, a quien había querido mucho por su valentía en mi última visita, había desaparecido recientemente, supuestamente había emigrado, bastante joven. Tenía solo 11 años. Su madre, Cecilia, había muerto dos años antes en una epidemia de influenza. Un puñado de casos similares llevó a algunos investigadores a preguntarse si tal vez las niñas sin madre tenían más probabilidades de abandonar el nido temprano, pero exactamente por qué eso volvería a la pregunta de qué las impulsa a partir en primer lugar.

¿Un paralelo humano?

Recuerdo una investigación que sugería que las adolescentes humanas sin una figura paterna comienzan a menstruar, en promedio, antes que aquellas que sí tienen un padre presente (Bogaert, 2005). Es un padre diferente en este caso (bueno, hay muchas diferencias), pero si al menos parte del mecanismo para la menstruación temprana en las hembras humanas tiene que ver con menos recursos, tanto sociales como financieros, puede haber un paralelo con los chimpancés. En condiciones de incertidumbre, cuando las probabilidades están en su contra, comience lo antes posible. Eso es desde una perspectiva evolutiva y no consciente, ciertamente. Si hay algún tipo de desencadenante hormonal para la emigración de las hembras de chimpancé, esto puede desencadenarse antes bajo ciertas condiciones.

En situaciones en las que las hembras podrían emigrar (son libres de moverse, hay comunidades vecinas disponibles y viajes sin obstáculos entre ellas) y aún no lo hacen, es un misterio por qué. Penelope y Halle son dos de esas «mujeres natales» en Ngogo, que nacieron allí y simplemente nunca se fueron. Jane Goodall sugirió una vez que podrían ser las hijas de mujeres de alto rango las que se quedan, ya que pueden esperar estatus y recursos justo donde están, y esto parece cierto en algunos casos, pero no en todos. En relación con eso, esas muy pocas mujeres que no se van en la pubertad pueden comenzar a tener hijos antes que las de sus pares que llegan de otros lugares: se sienten cómodas, tienen el apoyo de su madre, conocen gente.

Las pruebas genéticas a través de muestras fecales, combinadas con observaciones personales, nos dicen que ninguno de los hijos de estas hembras es de sus padres o hermanos paternos (aunque otra hembra natal, Cate, tuvo un bebé engendrado por su sobrino fraterno). Así que puede haber un mecanismo alternativo para evitar el incesto para ellos. Hipótesis interesantes, con datos que se esperan pronto.

El ciclo continúa

En una tarde reciente, Wes, un macho grande de unos 20 años cuyo padre era alfa, come frutas mientras pasea por el suelo del bosque. A una prudente distancia se encuentra Nyumbani, recién llegado, de solo 12 años y pequeño, moviéndose cuando se mueve, observando atentamente sin parecer demasiado ansioso. Después de una hora más o menos de este rastrero, ella avanza audazmente para tomar una hoja del mismo árbol joven y él hace un gesto de espantar con una mano. Ella chilla y corre 50 pies para posarse en un tronco, haciendo como si estuviera comiendo lentamente una hoja y mirando hacia atrás por encima del hombro. En cinco minutos ella vuelve al acecho cercano. Estos jóvenes recién llegados no suelen ser de interés inmediato para los machos adultos, aunque el día anterior ella había recibido algunos cuidados de Garrison (él mismo de rango bastante alto, pero envejeciendo); Wes estaba demostrando ser un aliado más complicado de cultivar. Sin embargo, seguirá haciéndolo, todos lo hacen, mientras construyen una nueva vida, como lo harán sus propias hijas en los años venideros.

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