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Ha sido un verano largo y lento en Nueva York y el clima sofocante obligó a muchos de nosotros a entrar. Pasé gran parte de mi tiempo en la sala del tribunal del juez de la Corte Suprema de Brooklyn Wayne Ozzi viendo el segundo juicio de Tiana Browne. La Sra. Browne fue arrestada el 30 de septiembre de 2008 y mató a su prima Shannon Braithwaite, de 16 años. Aunque solo tenía 15 años en el momento de los hechos, estaba siendo juzgada como adulta. Fue acusada de homicidio en segundo grado y posesión criminal de un arma.

El primer juicio de la Sra. Browne duró dos semanas. Se descubrió, después de que comenzaran las deliberaciones del jurado, que la madre de la víctima no había sido honesta acerca de una condena por delito grave en el pasado. Como había testificado para la acusación y se la consideraba un testigo clave, el juez presidente declaró el juicio cancelado.

Nunca hubo duda de que la Sra. Browne mató a su prima. Los dos estaban solos en el apartamento de la señora Braithwaite en Crown Heights. Se alegó que estaban discutiendo y el acusado apuñaló a su primo unas treinta veces. Sin embargo, lo que estaba en cuestión era el estado mental de la Sra. Browne en el momento del delito.

La Sra. Browne estaba usando la Defensa No Responsable. Este tipo de defensa afirmativa se conoce comúnmente como defensa por demencia. La responsabilidad recaería en ella para demostrar que no era penalmente responsable de su conducta. Es decir, debe acreditar que «en el momento de dicha conducta, por enfermedad o defecto mental, [she] carecía de la capacidad sustancial para conocer o apreciar: 1) la naturaleza y las consecuencias de tal conducta; o 2) tal comportamiento fue reprensible ”(Ley Penal de Nueva York).

Decidí dar seguimiento a este caso, en parte, porque la locura o las demandas no responsables son raras. El público en general cree erróneamente que este tipo de defensa se utiliza ampliamente y, a menudo, tiene éxito. En realidad, este no es el caso. La defensa por demencia se invoca solo en aproximadamente el 1% de los casos, y con éxito en aproximadamente el 20% de estos casos. Me interesó particularmente el testimonio de los expertos en psiquiatría, ambos con muchos años de experiencia forense.

Pasé tanto tiempo en la sala del tribunal que pude familiarizarme con la mayoría de las personas involucradas en el caso. La mayoría de las mañanas me sentaba detrás de la familia de la Sra. Browne. A menudo ocupaban una fila completa. Su abuela, Jennifer Browne, todavía estaba allí. La composición del resto del grupo cambiaba a diario, pero por lo general incluía a su tía, una o dos mujeres jóvenes y varios niños. La presencia de los niños me pareció bastante inusual. No recordaba ningún otro juicio al que hubiera asistido o al que hubieran asistido tantos niños. A menudo he notado a una mujer de mediana edad sentada al otro lado del pasillo en la última fila detrás del fiscal. Me pregunté si estaba relacionada con la víctima. Nunca la vi hablar con un familiar del acusado.

El fiscal y el abogado defensor en el caso de la Sra. Browne eran abogados experimentados. El abogado de la Sra. Browne, Douglas Rankin, fue un ex fiscal adjunto de distrito de Brooklyn. El fiscal de distrito era el fiscal adjunto Mark Hale.

Observé a la Sra. Browne durante todo el juicio y no pude sentir su personalidad. Durante el primer juicio, la prensa la describió como «el rostro de piedra». Durante este segundo intento, noté que apenas se movía. Se sentaba día tras día con la cabeza entre las manos. No pude ver mucho de su rostro y no pude juzgar su expresión. Rara vez, o nunca, hablaba con su abogado y no parecía tener contacto visual con testigos o miembros del jurado. Parecía retraída, como si deseara desesperadamente estar en otro lugar.

Me preguntaba si la apariencia y el comportamiento de la Sra. Browne causarían una mala impresión en el jurado. Comparé su conducta en el juicio con la de otra mujer joven, Casey Anthony. Había visto gran parte de este juicio en la televisión y me di cuenta de cuántas veces lloraba. El jurado concluyó que ella no era culpable del asesinato de su hija. Muchos se preguntaron si su apariencia agradable y atractiva había influido en el jurado.

La abuela y la tía de la Sra. Browne testificaron. Le contaron al jurado cómo el acusado había sido agredido sexualmente en más de una ocasión. Ambos describieron cómo la personalidad y el comportamiento de la Sra. Browne cambiaron drásticamente después de los ataques. Ella comenzó a huir y tuvo reacciones de rabia en las que estaba arrojando cosas.

La abuela le contó al jurado cómo intentó repetidamente que ingresaran a su nieta en un hospital psiquiátrico. Recordó que el personal psiquiátrico no estaba convencido de que la Sra. Browne fuera un peligro para ella o para los demás y, por lo tanto, no necesitaba ser hospitalizada. Los testimonios de la abuela y la tía me parecieron creíbles, aunque tuve en cuenta que eran familiares que probablemente estaban motivados para ayudar a su hija y sobrina.

Estaba más interesado en escuchar a los dos expertos en psiquiatría, Richard G. Dudley, Jr. MD de la defensa y Alexander Bardey, MD. para la acusación. El Dr. Dudley testificó primero. Describió cómo la Demandada estuvo expuesta a un estrés familiar significativo. Fue criada por su abuela, a quien consideraba su madre, y un padrastro. Cuando era adolescente, se enteró de que este hombre era en realidad su padre biológico, quien había dejado embarazada a su propia madre biológica cuando ella solo tenía 15 años. El Dr. Dudley también describió los recuerdos de la Sra. Browne de varias agresiones sexuales.

Durante el testimonio directo del Dr. Dudley, el Sr. Rankin hizo numerosas preguntas sobre la reacción del demandado al asalto sexual. La Dra. Dudley le dijo al jurado que, en su opinión, las agresiones fueron tan traumáticas que la Sra. Browne desarrolló PTSD (trastorno de estrés postraumático). Mientras lo escuchaba describir los síntomas de la acusada, me pregunté cómo relacionaría el trastorno de estrés postraumático con sus acciones en el momento de la infracción.

El Dr. Dudley contó los detalles de lo que le dijo el acusado sobre su discusión con su primo. Informó que el imputado afirmó que la víctima la había levantado y amenazado con un bate y luego fue a la cocina a buscar un cuchillo. Él testificó que, en su opinión, ella reaccionó al comportamiento de su prima como si estuviera reviviendo el trauma sexual. Creía que ella mató a su prima durante un episodio de disociación asociado con el trastorno de estrés postraumático. La disociación es una alteración en la integración de la personalidad o el funcionamiento consciente de un individuo. Puede ser parcial o completo y puede implicar amnesia o no. El Dr. Dudley concluyó que la Sra. Browne no era responsable del delito.

Luego llegó el momento de interrogar al Dr. Dudley. ADA Hale destacó varias debilidades clave en el historial de la defensa. A través de las preguntas que hizo, le hizo saber al jurado que no se habían encontrado murciélagos en la escena del crimen. El fiscal también planteó dudas sobre si todas las presuntas agresiones sexuales realmente tuvieron lugar y si todas las agresiones fueron, de hecho, gravemente traumáticas. También señaló que el trastorno de estrés postraumático es un trastorno de «ansiedad». Si bien no minimizó explícitamente la gravedad del trastorno, tuve la impresión de que cuando el jurado escuchó «trastorno de ansiedad» puede llegar a la conclusión de que el acusado no tenía una enfermedad mental.

Al escuchar el testimonio del Dr. Dudley, comencé a tener serias dudas sobre el éxito de la defensa de la Sra. Browne. En la mayoría de los casos de locura o descalificación en los que he trabajado, el acusado había tenido una enfermedad mental durante años antes de su arresto. La mayoría eran esquizofrénicos paranoicos con una larga historia de tratamiento psiquiátrico y varias hospitalizaciones psiquiátricas. Los crímenes que cometieron también tendieron a ser extraños. A veces mataban a completos desconocidos sin razón aparente.

Esperaba que el Dr. Bardey, el experto de la acusación, no tuviera ninguna dificultad en señalar otras debilidades en el argumento de la defensa.

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