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El trauma constituye las experiencias más difíciles de la vida. Las agresiones, los accidentes y lesiones graves, los desastres naturales, las enfermedades que amenazan la vida y la pérdida de seres queridos son solo algunos de los tipos de traumas más frecuentes. Trágicamente, los eventos traumáticos también son comunes, con al menos la mitad de los adultos experimentando uno o más traumas importantes según la mejor investigación de encuestas (1).

Aunque las consecuencias para la salud mental del trauma y el estrés postraumático son el tema de muchas películas muy conocidas en la cultura estadounidense (por ejemplo, Born on the 4th of July, Fearless, Manchester by the Sea, Rambo: First Blood, etc.), la Las consecuencias del trauma para la salud física reciben mucha menos atención. Sin embargo, de acuerdo con la última ciencia del trauma (2), ignorar estas consecuencias físicas del trauma y el PTSD representa un grave error con consecuencias potencialmente mortales.

El trauma es una condición mente-cuerpo, no una condición mental

La narrativa oficial, y simplificada en exceso, sobre el trauma y el estrés postraumático es que representan respuestas emocionales y conductuales intensas a eventos que amenazan la vida. El trastorno de estrés agudo y el TEPT en el DSM-5 (el manual de diagnóstico utilizado por los profesionales de la salud mental), por ejemplo, se diagnostican en su totalidad por síntomas emocionales y conductuales como hipervigilancia, ansiedad, insomnio y evitación de situaciones y estímulos relacionados con el trauma. Sin embargo, la neurociencia en rápida evolución sobre el trauma demuestra inequívocamente que la fisiopatología subyacente del trauma dentro del cuerpo es igualmente profunda y potencialmente incluso más dañina (3). Y entre las áreas del cuerpo más rápida y gravemente afectadas por el trauma se encuentra el corazón.

Fuente: Thomas Rutledge

Las consecuencias cardiovasculares agudas y crónicas del trauma

Durante una experiencia o evento que amenaza la vida, el cerebro inicia un proceso bioquímico sistémico llamado respuesta de lucha o huida. Específicamente, el hipotálamo y las glándulas pituitaria y suprarrenal, generalmente abreviadas como eje HPA para abreviar, se coordinan para producir una reacción de estrés rápida y poderosa en todo el cuerpo usando hormonas y neurotransmisores. Estos últimos químicos alteran notablemente la función normal de los órganos principales, incluido el corazón.

Aunque la respuesta de lucha o huida está destinada a ayudar a una persona a sobrevivir un evento traumático, esta misma respuesta a veces es mortal. Por ejemplo, la incidencia de ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares aumenta sustancialmente durante y después de los desastres naturales. Sorprendentemente, las muertes resultantes de eventos cardiovasculares inducidos por el estrés durante desastres naturales como los terremotos a menudo superan el número de muertes causadas por el desastre natural mismo (4).

El fenómeno cardiovascular al que con frecuencia se hace referencia como «síndrome del corazón roto» (técnicamente llamado miocardiopatía de Takotsubo) es un ejemplo aún más famoso de los efectos agudos paradójicamente mortales del trauma en el corazón. Como se ilustra en el lado izquierdo de la figura anterior, el estrés emocional intenso que resulta de un evento traumático como la pérdida de un ser querido a veces puede debilitar el corazón tan gravemente como para producir un episodio letal de insuficiencia cardíaca. Por razones que aún no se comprenden bien, el síndrome del corazón roto es mucho más común entre las mujeres (5).

Los efectos cardiovasculares crónicos del trauma también son potencialmente mortales. Nuestra respuesta de huida o huida evolucionó durante millones de años para funcionar como una respuesta de supervivencia de emergencia; la respuesta está presente en humanos y en todo el reino animal con notable similitud biológica. La modernidad, sin embargo, nos ha expuesto a un problema que nuestros antepasados ​​y la biología evolutiva rara vez encontraron: el estrés crónico. En lugar del proceso históricamente normal de activación del eje HPA seguido de descanso y recuperación, los traumas modernos y los eventos estresantes con frecuencia dan como resultado una respuesta de lucha o huida que puede mantenerse durante meses o incluso años. Teniendo en cuenta que nuestro cuerpo es una especie de máquina biológica, sufre las mismas consecuencias eventuales que un automóvil que es conducido constantemente a máxima velocidad. Golpeados por una respuesta de estrés incesante, el corazón y el sistema cardiovascular gradualmente se enferman y se vuelven disfuncionales, lo que aumenta el riesgo de ataque cardíaco y accidente cerebrovascular con el tiempo (lado derecho de la figura anterior).

Tomas Rutledge

Fuente: Thomas Rutledge

Por qué la relación trauma-corazón es bidireccional

La última idea importante sobre la relación trauma-corazón es que el trauma puede ser tanto una causa como una consecuencia de los problemas cardíacos. Aunque la literatura científica epidemiológica y de laboratorio (2) respalda firmemente una conexión entre los síntomas del trauma y el riesgo cardiovascular agudo y crónico, investigaciones separadas también muestran de manera convincente que la frecuencia de eventos cardiovasculares graves, como ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares, causa reacciones traumáticas entre los sobrevivientes (3). Desafortunadamente, el trauma y otras respuestas emocionales a menudo no se evalúan en las salas de emergencia o las salas cardiovasculares donde las personas pueden recibir tratamiento por eventos cardiovasculares, lo que permite que estos síntomas se pasen por alto o se asuman como transitorios.

Resumen

La relación bidireccional y potencialmente sinérgica entre el trauma y el corazón deja en claro que las personas que experimentan estrés traumático agudo o crónico deben recibir educación y tratamiento para reducir su riesgo cardiovascular potencial. Y las personas que acuden a entornos médicos con eventos cardiovasculares deben ser evaluadas de forma rutinaria en busca de traumatismos para identificar síntomas que podrían empeorar su pronóstico.

Dadas las todavía altas tasas de eventos traumáticos en la sociedad moderna, la falta de apreciación de las consecuencias cardiovasculares del trauma podría tener graves consecuencias para la salud pública.

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