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Fuente: wrangler / Shutterstock

A medida que envejezco, me atraen los informes de noticias y los resultados de las investigaciones que brindan información sobre cuánto tiempo podría vivir. Después de todo, esta es información clave que me ayudaría a planificar la jubilación más estratégica y exitosa, aunque creo que realmente no quiero saber con certeza cuánto tiempo me queda. Gran parte de la publicidad dirigida a personas de mi grupo de edad incluye opciones de alimentos, suplementos de vitaminas y minerales y medicamentos que prometen directa o indirectamente no solo más años de vida, sino más años de vida, una vida saludable y productiva. Muchas, si no la mayoría, de estas promesas se basan en poco más que ilusiones y pruebas anecdóticas. Por lo tanto, siempre es emocionante para un investigador como yo ver estudios que implementan datos científicos reales.

En un número reciente de Psychological Science, un equipo de científicos europeos que incluía a Stephen Aichele de la Universidad de Ginebra, Patrick Rabbit de Oxford y Paolo Ghisletta de la Universidad de Educación a Distancia en Suiza publicó un estudio de este tipo. Los investigadores informaron los resultados de un estudio longitudinal de más de 6.000 británicos realizado entre 1983 y 2012. La edad promedio de los participantes era de 64,7 años cuando se unieron por primera vez al estudio, pero la edad osciló entre 41 y 93 años.

Los datos médicos y psiquiátricos clave, incluida la presión arterial, los niveles de colesterol, la diabetes y el consumo de tabaco y alcohol, se recopilaron en intervalos de tres a seis años durante el período de estudio de 29 años. También se examinaron las medidas de la vida diaria, como la cantidad de medicamentos recetados que se toman, los patrones de sueño, el tiempo libre y la dificultad calificada de actividades como subir escaleras, viajar, preparar comidas y manejar las interacciones sociales.

Además de estas mediciones, se evaluó la capacidad cognitiva de cada participante hasta un total de cuatro veces en intervalos de cuatro años. Estos incluyeron medidas de:

  • Inteligencia cristalizada (la capacidad de utilizar el conocimiento que ya tiene);
  • Inteligencia fluida (la capacidad de resolver nuevos problemas, usar la lógica e identificar patrones);
  • Memoria verbal;
  • Memoria visual; y
  • Velocidad de procesamiento mental (cuánto tiempo se tarda en completar una tarea mental).

En total, los investigadores observaron 65 factores de riesgo diferentes de muerte mientras seguían a los participantes durante los últimos años de sus vidas. Una vez que se completó el cálculo, el factor que subió a la cima fue sorprendentemente simple y directo.

La medida más sensible de longevidad fue la evaluación subjetiva de un individuo de su estado de salud. En otras palabras, una persona que informa que se siente saludable supera cualquier otro factor de predicción de una vida larga, incluidas métricas médicas como el colesterol y la presión arterial.

Otras variables que se ubicaron en el grupo superior de predictores incluyeron ser mujer; no fumar (o al menos no fumar durante mucho tiempo); y la velocidad del procesamiento cognitivo.

Los investigadores parecían realmente sorprendidos de que las variables psicológicas como la salud subjetiva y la velocidad de procesamiento mental fueran mejores predictores del riesgo de mortalidad que cualquier otro predictor que estudiaron. Se sabe desde hace mucho tiempo que mantenerse activo cognitivamente se asocia con un buen envejecimiento, pero nunca ha estado claro si la actividad cognitiva es la causa de una vejez saludable o el resultado de mantenerse saludable hasta el final del día ‘en la edad de oro. Los resultados de este estudio confirman la asociación entre los dos campos, pero no nos permiten determinar cómo se desarrolla la relación de causa y efecto.

En un estudio completamente independiente publicado en 2003, los investigadores pidieron a los estudiantes que calificaran el atractivo y la salud percibida de las personas en fotografías de la década de 1920 tomadas de los anuarios de la escuela secundaria. Luego, los investigadores encontraron la edad de muerte de las personas cuyas fotos se anotaron. Descubrieron que tener un rostro atractivo o hermoso en la adolescencia predecía una larga vida, pero, irónicamente, los juicios de los participantes sobre la salud percibida de las personas fotografiadas no tenían conexión con su esperanza de vida. Repliqué este hallazgo varias veces en proyectos en mi clase de evolución y comportamiento humano al hacer que los estudiantes hicieran lo mismo con fotografías de los anuarios de Knox College de la década de 1920.

La explicación para una cara bonita que predice una vida más larga parece ser que las caras atractivas son simétricas y «normales» – promedio en términos de tamaño de la nariz, distancia de los ojos, etc. Estas cualidades pueden reflejar una falta de genes inusuales, buena salud y la ausencia de parásitos o trauma físico, lo cual es bueno si desea vivir una vida larga y prosperar.

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