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Hagamos un experimento mental. Reúna a 300 viajeros acosados ​​con dolores de cabeza, lo cual no es difícil de hacer en el metro de Nueva York en cualquier día laboral durante las horas pico. Seguro, probablemente griten y se quejen, lo que solo empeora sus dolores de cabeza, que es precisamente lo que quieres. Les aseguras que sus nombres aparecerán en las páginas de la compañía del New York Times en reconocimiento a su servicio público (no puedes permitirte pagarles), y eso los configura el tiempo suficiente para que puedas ponerlos juntos en tres salas insonorizadas. 100 dolores de cabeza por habitación.

Ahora comienza la diversión. No haces nada con los primeros 100. Se miran como una gran manzana y rumian en sus sienes palpitantes. Le da un discurso elocuente al segundo grupo, informándoles que son los afortunados destinatarios de un potente analgésico milagroso desarrollado recientemente. (En realidad, es una aspirina con codeína, un analgésico probado). Luego, los dejas solos entre sí y con su dolor, contemplando sus demandas en tu contra. Le dices el mismo discurso al tercer grupo, pero les mientes. Piensan que les está dando un analgésico. En verdad, se les da una pastilla de azúcar.

Después de media hora, les pide a sus 300 cautivos que informen sobre sus dolores de cabeza. En el grupo de «no hacer nada», 20 dicen que sus dolores de cabeza se han ido. Ochenta todavía sufren. En el segundo grupo, 90 informan de la desaparición completa del dolor; esta droga es ciertamente una poción milagrosa, dice la gente, y se pregunta dónde pueden comprarla. En el tercer grupo, aquellos a quienes engañó, 45 todavía tienen dolores de cabeza, pero 55 no. Esa píldora funcionó, dicen, tomando el metro felizmente de regreso sin dolor. Su experimento fue un éxito y está libre de responsabilidades, a menos que uno de sus sujetos sea un abogado de responsabilidad civil.

Pero olvídese de las ramificaciones legales por ahora. Mira lo que reveló la experiencia. Una pastilla de azúcar no tiene ninguna acción fisiológica que cure un dolor de cabeza, pero 35 de sus sujetos sin dolor de cabeza en el tercer grupo demuestran lo contrario. (¿Por qué 35 y no 55? Porque los resultados del grupo «no hacer nada» muestran que los dolores de cabeza cesarán de todos modos en el 20% de los sujetos después de media hora). Por lo tanto, para el 35% de los sujetos de nuestro experimento La píldora de azúcar se pensaba que era tanto una droga maravillosa como el analgésico que estaban recibiendo los miembros del grupo de la “medicina real”. Este «remedio» en ausencia de un agente verdaderamente terapéutico, es el efecto placebo, y es más que una curiosidad. Es el resultado directo de la actividad cerebral. ¿Pero cómo?

Antes de responder a esta pregunta, debemos definir con precisión qué es el efecto placebo. No es una remisión espontánea. Esto es por lo que pasaron las 20 personas del primer grupo (y probablemente 20 más en cada uno de los otros dos grupos). Algunos de nosotros, independientemente de nuestra enfermedad, nos recuperamos por razones desconocidas. El proceso de la enfermedad simplemente se revierte sin ninguna intervención. Queda por adivinar si la remisión fue una mera casualidad o el resultado de un proceso de autocuración.

El engaño o el autoengaño tampoco es el efecto placebo. Las personas cuyos dolores de cabeza desaparecen después de ingerir la pastilla de azúcar no mienten, hacen trampa, son ingenuas o están locas. Su dolor desaparece, y no porque lo deseen conscientemente. Estudio tras estudio, donde los sujetos y los experimentadores son «ciegos» a las condiciones experimentales, es decir, nadie, incluidos los investigadores, sabe quién está recibiendo el placebo, mejoras mensurables y clínicamente reproducibles en las condiciones del fármaco. fracción de todos los casos.

Además, el efecto placebo no es una aberración estadística pequeña o insignificante. Las estimaciones de la tasa de curación con placebo oscilan entre un mínimo del 15 por ciento y un máximo del 72 por ciento. Cuanto más largo sea el período de tratamiento y más visitas al médico, mayor será el efecto placebo.

Finalmente, el efecto placebo no se limita a las autoevaluaciones subjetivas del dolor, el estado de ánimo o la actitud. Los cambios físicos son reales. Por ejemplo, los estudios en pacientes con asma muestran menos constricción de los bronquios en pacientes para quienes un fármaco placebo está funcionando.

El efecto placebo no es un engaño, una casualidad, el sesgo de un experimentador o una anomalía estadística. Más bien, es producto de la espera. El cerebro humano anticipa resultados y la anticipación produce esos resultados. El Efecto Placebo es una profecía autocumplida y sigue patrones que usted predeciría si el cerebro realmente produjera los resultados deseados. Los investigadores encontraron, por ejemplo:

  • Los placebos siguen la misma curva dosis-respuesta que los fármacos reales. Dos píldoras brindan más alivio que una, y una cápsula más grande es mejor que una más pequeña.
  • Las inyecciones de placebo hacen más que las píldoras de placebo.
  • Las sustancias que realmente tratan una afección pero que se usan como placebo para otra tienen un efecto placebo más fuerte que las píldoras de azúcar.
  • Cuanto más intenso sea el dolor, mayor será el efecto placebo. Es como que cuanto más alivio deseamos, más logramos.
  • No es necesario que esté enfermo para que un placebo funcione. Los estimulantes placebo, los tranquilizantes placebo e incluso el alcohol placebo producen efectos predecibles en sujetos sanos.

Como en todas las acciones del cerebro, el efecto placebo es producto de cambios químicos. Numerosos estudios han apoyado la conclusión de que las endorfinas en el cerebro producen el efecto placebo. En pacientes con dolor crónico, por ejemplo, los pacientes que respondieron al placebo tenían concentraciones más altas de endorfinas en el líquido cefalorraquídeo que los que no respondieron al placebo.

En un momento, los investigadores vieron el efecto placebo como una barrera, una molestia estadística que impedía una evaluación objetiva de la efectividad de terapias potencialmente legítimas. Este punto de vista ha cambiado. El efecto placebo ahora se considera una parte importante del proceso de curación. Se ha estudiado como tratamiento para la enfermedad de Parkinson, depresión, dolor crónico, etc. Para un gran número de pacientes, los que respondieron al placebo, la creencia en la terapia creará o mejorará su efectividad.

De alguna manera, el efecto placebo ofrece la mejor alternativa posible: efectos terapéuticos sin riesgo de efectos secundarios negativos. Es por eso que docenas de investigadores del cerebro están trabajando para desentrañar la complejidad de las muchas regiones cerebrales y neurotransmisores que producen resultados de placebo. Su tarea no es fácil. El efecto placebo no es un fenómeno único, sino el resultado de la compleja interacción de factores anatómicos, bioquímicos y psicológicos. Lo mismo puede decirse de todas nuestras percepciones, supongo. Vemos, oímos, probamos, tocamos y olemos más o menos lo que esperamos.

Este artículo está tomado del Capítulo 4, “El dolor y el efecto placebo”, del libro Brain Sense.

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