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Fuente: Dmitry Kalinovsky / Shutterstock

Esto sucede en situaciones de peligro extremo. En accidentes que casi ocurren o realmente ocurren. En caso de violencia. Más tarde, las personas informaron que los eventos externos parecían desarrollarse en cámara lenta. Me pasó una vez. Conducía mi coche por una calle todavía mojada por la lluvia la noche anterior. Cuando di una vuelta, los neumáticos traseros perdieron su agarre y patinaron. En ese momento, cuando supe que tenía que conducir contra el derrape de mi coche, el tiempo se ralentizó. Estaba muy tranquilo y esperé el momento adecuado para girar el volante. Todo pareció desarrollarse a cámara lenta. Finalmente moví el volante y mi auto volvió a la pista. El evento pudo haber ocurrido en uno o dos segundos, pero se sintió mucho más largo. Las personas informan situaciones mucho más peligrosas, por ejemplo, cuando un camión golpea su automóvil con toda su fuerza. Posteriormente, la conductora informa que pudo realizar todas las acciones requeridas con una extraña calma -engancharse, cambiar de marcha y acelerar- y así evitar una colisión. En la película The Matrix, las escenas de lucha eran famosas en cámara lenta, un dispositivo cinematográfico para mostrar cómo los personajes actuaban con plena conciencia y cómo experimentaban la situación.

¿Cuál sería la explicación de este efecto de cámara lenta? Evidentemente, el tiempo físico no se ralentiza. Es nuestra experiencia la que ha cambiado. La explicación estándar sería que los procesos internos se ejecutan más rápido en situaciones de «lucha o huida». Dado que el cerebro trabaja más rápido en una situación peligrosa, el mundo exterior parece moverse más lentamente. La función de tal aceleración es clara: cuando el cuerpo procesa los estímulos ambientales más rápido de lo habitual, le permite responder con mayor facilidad. Percibir, pensar y actuar más rápido es un beneficio de supervivencia. Lo que sucede en el cuerpo y el cerebro en tales situaciones ha sido elaborado y resumido por el filósofo finlandés Valtteri Arstila en un artículo de Frontiers in Psychology. Como resultado, y en relación con la aceleración de los procesos neurales y mentales dentro del observador, los eventos externos se ralentizan relativamente.

¿Pero realmente se alarga el tiempo cuando las personas tienen un accidente? ¿O tal vez solo más tarde, cuando la gente mira hacia atrás, siente que el evento ha durado más? La pregunta de investigación es la siguiente: ¿podemos estudiar este fenómeno en el laboratorio para comprobar si realmente el tiempo se ralentiza y si la duración se alarga? Por supuesto, no se puede organizar un accidente real en un laboratorio. Pero podemos pensar en una experiencia con la que aún podríamos medir algún cambio en la experiencia del tiempo de una persona. De hecho, numerosas pruebas de laboratorio han demostrado que los estímulos con carga emocional se consideran más duraderos. Por ejemplo, en un experimento de Virginie van Wassenhove y sus colegas que presenta una imagen en una pantalla que parece moverse hacia el espectador, la gente juzga que este evento dura más que cuando la imagen parece alejarse de ellos. En el primer caso, el objeto en la pantalla se registra involuntariamente como (levemente) peligro potencial, lo que conduce a altos niveles de excitación. Por analogía con el efecto de cámara lenta que se produce en situaciones de amenaza, el tiempo parece alargarse. Se puede lograr un efecto de dilatación del tiempo similar cuando se muestran imágenes cargadas de emoción (araña enorme, accidente de avión, fotos eróticas). En comparación con las imágenes «neutrales» (por ejemplo, palos y piedras), se dice que las imágenes muy emocionantes, ya sea en forma positiva o negativa, duran más.

Utilizando el paradigma experimental donde los círculos se mueven en un curso de colisión hacia el observador o se alejan, registramos la activación cerebral del participante con un escáner cerebral (fMRI). Los resultados se publicaron en la revista Frontiers in Human Neuroscience. Como era de esperar, cuando el círculo se movió hacia el participante, este evento se consideró más largo que cuando el círculo se alejó. Este era el efecto que queríamos producir: en una situación de “amenaza”, los eventos parecen durar más. ¿Qué pasó en el cerebro? La activación cerebral mediante fMRI ha demostrado que un área en la parte media del cerebro (la corteza cingulada) está particularmente activada, un área que a menudo está activa cuando los eventos tienen algo personal que ver con nosotros. Los investigadores del cerebro como Georg Northoff especulan que la corteza cingulada tiene un papel que desempeñar cuando pensamos en nosotros mismos. En el caso de que el círculo se acerque, el estímulo amenazante que se aproxima es el evento que está relacionado personalmente con el participante: «¡Está en curso de colisión hacia mí!»

Este fue probablemente el primer estudio que mostró las regiones del cerebro que están asociadas con una desaceleración percibida del tiempo durante una situación amenazante. Por supuesto, nuestra situación experimental no es comparable a una situación real, como durante un salto en bungee o paracaidismo, o a un experimento realizado una vez por nuestros colegas al dejar caer sujetos en una red. Desde una plataforma y registrar cuánto tiempo sintieron. había pasado. Un siguiente paso podría ser donde los investigadores utilicen un entorno de realidad virtual, donde los eventos que le ocurren al participante parecen muy realistas.

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