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El efecto Cobra describe las consecuencias no deseadas y los resultados perversos que pueden surgir cuando las organizaciones o los gobiernos ofrecen recompensas, bonificaciones o incentivos para alentar a las personas a emprender acciones prosociales específicas.

A veces, estos programas pueden inducir a personas sin escrúpulos a encontrar y explotar defectos o debilidades que les permitirán reclamar la recompensa mediante el fraude o el engaño. Cuando el programa está plagado de tal corrupción, colapsa y fracasa, a veces dejando las cosas peor que antes de que se ofrecieran incentivos.

El economista Horst Siebert acuñó el término «efecto cobra» basándose en lo siguiente: cuando los británicos gobernaron la India, la ciudad de Delhi estaba infestada de cobras. Para obtener la ayuda del público para erradicar las serpientes, las autoridades ofrecieron una recompensa por las pieles de cobra. Pronto, sin embargo, se desarrolló una industria artesanal de reproducción de cobra. La gente los crió por su piel. Los británicos invirtieron cada vez más dinero, pero la infestación de cobras no disminuyó. Y la cría de cobras solo empeoró el problema. Cuando las autoridades finalmente descubrieron la estafa y eliminaron la recompensa, los granjeros liberaron sus cobras ahora sin valor. En este caso, el camino al infierno estaba realmente pavimentado con buenas intenciones y pieles de cobra.

El efecto Cobra y COVID-19

Esta semana, la Universidad Brigham Young emitió la siguiente advertencia: «Los estudiantes que … se hayan expuesto intencionalmente a sí mismos oa otros a [Covid-19] será inmediatamente suspendido de la universidad y podría ser despedido definitivamente.

Las personas sanas reciben $ 50 por visita en un centro de donación de plasma cerca del campus de BYU. Sin embargo, el mismo centro de donación ofrece $ 100 por visita para personas con «plasma convaleciente» de Covid-19. Al igual que los empresarios que buscan capitalizar un nicho de mercado, algunos estudiantes pueden haber visto Covid-19 como una oportunidad para aplicar lo que aprendieron en Economía 101 sobre la oferta y la demanda.

El programa de recompra de armas sale mal

En 2008, la policía de Oakland, California, llevó a cabo un programa de recompra de armas. Presuntamente, el objetivo era reducir el fácil acceso de los delincuentes a las armas de fuego. Cualquiera podía devolver un arma y marcharse con 250 dólares, sin hacer preguntas.

Un artículo de un periódico calificó el programa de adquisiciones como un «fiasco mal organizado». (Esto plantea la pregunta: ¿qué distingue a un fiasco mal organizado de un fiasco que estaba bien organizado? Supongo que un fiasco incompetente merecería desprecio, mientras que un fiasco hábilmente manejado merecería un respeto reacio. Pero esa es una cuestión ontológica (más allá del alcance de este artículo.) ¿Qué pudo haber salido tan mal con la compra? Contamos los caminos:

  • «Las dos primeras personas en la fila en uno de los tres sitios de recompra eran traficantes de armas con 60 armas en el maletero de sus autos».
  • Ellos «compraron una docena de armas de fuego a personas mayores que vivían en un centro de vida asistida».
  • En lugar de sacar las armas de las calles, algunas personas poco confiables entregarían sus armas baratas y usarían la recompensa de $ 250 para comprar una mejor.
  • Tanta gente se apresuró a entregar armas que el departamento de policía se quedó sin dinero y tuvo que emitir pagarés, dejando al departamento con una deuda de $ 170,000.

Con el reciente programa de protección de cheques de pago, el Congreso puso en marcha un programa cuya ejecución imperfecta permitió a los delincuentes obtener millones de dólares para cubrir los gastos salariales, cuando había pocos o ningún empleado y casi ningún pago para completar. (Ejemplos aquí, aquí y aquí).

Cómo evitar el efecto Cobra

Anticipar y evitar resultados perversos y consecuencias no deseadas requiere la capacidad de aplicar habilidades de pensamiento de segunda categoría para planificar y resolver problemas. El pensamiento de primer orden es lineal y simplista: ¿cómo deshacerse de las cobras? Démosle a la gente una recompensa por matarla. El pensamiento de segundo orden es:

  • Analítico. El quién, qué, cuándo, dónde, por qué y cómo del proyecto, su planificación y ejecución.
  • Crítico. ¿Cuáles son nuestras suposiciones, qué podría salir mal, cómo podrían las influencias externas afectar nuestros planes y sus resultados, y en qué evidencia tenemos confianza en nuestros planes y suposiciones?
  • Escéptico. ¿Qué puede salir mal y cómo, cuál es la probabilidad de que esto suceda y qué consecuencias no deseadas o efectos perversos podrían resultar?

Para obtener más ejemplos, consulte El efecto cobra: buenas intenciones, resultados perversos.

«Aprende de los errores de los demás. Nunca puedes vivir lo suficiente para cometerlos tú mismo.» Groucho Marx

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