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Una señal que es crucial para la comunicación humana es el gesto de señalar para mostrar algo. Obsérvate y cuenta cuántas veces al día señalas con el dedo algo.

A diferencia de las palabras, señalar en sí no tiene un significado claro. Si señalo un cajón, mi esposo no sabe a qué me refiero. Pero si está en medio de la búsqueda de su teléfono celular, inmediatamente le queda claro lo que estoy tratando de decir: «El teléfono celular está en el cajón». Este es un requisito previo para los gestos de señalar: tanto el emisor como el receptor deben conocer el contexto. En nuestro ejemplo, es la búsqueda de teléfonos celulares que mi esposo y yo conocemos.

Señalar en niños humanos

Los niños comienzan a señalar algo con el dedo índice extendido cuando tienen solo unos meses de edad. ¿Por qué señalan antes de empezar a hablar? A menudo, utilizan el gesto de señalar de forma exigente. Simplemente quieren conseguir algo. Señalan su biberón, las galletas o el juguete que les gustaría tener. Pero los niños también tienen, al menos, otros dos motivos para señalar.

Primero, apuntan a informar a otros sobre algo para ser útiles. Por ejemplo, niños de hasta un año de edad le muestran a un adulto dónde está un objeto que el adulto ha perdido, similar a mí cuando ayudo a mi esposo a encontrar su teléfono (Liszkowski et al. 2008).

En segundo lugar, apuntan declarativamente, es decir, para simplemente dirigir la atención de otro otro a un objeto. Por ejemplo, los niños señalan la luna en el cielo. No significa que quieran la luna. Más bien quieren hablar de la luna, compartir la experiencia de ver la luna. El señalar declarativo siempre se consideró algo únicamente humano (Tomasello 2019).

MPI EVAN, usado con permiso

Señalar en chimpancés

Pero hay nuevas observaciones que indican que un chimpancé también muestra a otro chimpancé, bueno, no la luna, sino una hoja. Un equipo de investigadores documentó las actividades de un chimpancé salvaje en el Parque Nacional Kibale de Uganda, donde capturó en video cómo una chimpancé hembra adulta, Fiona, le mostraba una hoja a su madre, Sutherland (Wilke et al. 2022). Es una escena corta, pero podría cambiar la forma en que nos percibimos a nosotros mismos y a nuestros parientes vivos más cercanos. Los investigadores concluyen que tal vez, en condiciones sociales muy específicas, los chimpancés salvajes, como los humanos, pueden usar gestos para dirigir la atención de los demás a los objetos simplemente por el hecho de compartir.

Ya sabíamos que los grandes simios en cautiverio señalan con las manos y los dedos las cosas que quieren conseguir. Los chimpancés también muestran objetos ocultos a los humanos si hay algún beneficio. Pero son muy malos para entender el gesto humano de señalar, y hasta la nueva observación, se creía que su señalamiento siempre era exigente. ¡Pero ahora Fiona le ha mostrado una hoja a Sutherland!

Similitudes y diferencias

Si observara a un niño humano con su madre, encontraría muchas incidencias de cada uno mostrando objetos al otro simplemente por el hecho de compartir dentro de una hora. Esos chimpancés, por otro lado, se observan durante miles de horas, y los investigadores solo encontraron una escena como esa. Por lo tanto, los chimpancés son, en principio, capaces de compartir su atención, pero rara vez lo hacen. Como dicen los científicos: la diferencia entre los humanos y nuestros parientes vivos más cercanos en este sentido puede ser cuantitativa más que cualitativa.

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