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Existe un debate en curso sobre las diferencias entre la función del «cerebro izquierdo» y del «cerebro derecho». Durante décadas, muchos científicos y el público en general han creído que el cerebro derecho es la sede del pensamiento creativo y el izquierdo es la sede del pensamiento lógico. Los investigadores de Dartmouth College acaban de desmentir el mito de que solo el cerebro derecho es la fuente de la creatividad y la imaginación.

¿De dónde surgen las nuevas ideas? Los investigadores del Departamento de Psicología y Ciencias del Cerebro de Dartmouth tenían curiosidad por descubrir «¿qué hace que los humanos sean capaces de crear arte, inventar herramientas, pensar científicamente y adoptar otros comportamientos? ¿Increíblemente diverso?» Descubrieron que la imaginación proviene de una vasta red de áreas del cerebro que manipulan colectivamente ideas, imágenes y símbolos. Este «espacio de trabajo mental» se había teorizado antes, pero este estudio proporciona nueva evidencia empírica.

Los resultados fueron publicados el 16 de septiembre de 2013 en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences. El estudio se titula «Estructura de red y dinámica del espacio de trabajo mental».

La imaginación humana no proviene solo del hemisferio derecho del cerebro. La creatividad y la imaginación requieren una extensa red neuronal en el cerebro. Este espacio de trabajo mental involucra los cuatro hemisferios del cerebro y el cerebelo.

Trabajando con una simetría asombrosa, 11 áreas diferentes del cerebro en los cuatro hemisferios son capaces de manipular conscientemente imágenes, deconstruir símbolos, proponer nuevas ideas y teorías y dar a los humanos el enfoque mental similar al láser necesario para resolver problemas complejos.

¿Te imaginas un abejorro con cabeza de toro?

Ha sido difícil concentrarse en las redes neuronales del «espacio de trabajo mental» utilizado para la creatividad, ya que las imágenes cerebrales actuales requieren aislamiento en un tubo estrecho y claustrofóbico de resonancia magnética funcional. Los investigadores de Dartmouth admiten que su experimento imaginativo fue algo poco realista en comparación con las tareas creativas de la vida cotidiana. «Sería genial si pudiéramos meter a alguien en una máquina de resonancia magnética y decir ‘hacer arte'», dijo Alex Schlegel. Añadió: «Pero para un estudio científico, la tarea tiene que ser más uniforme». En este estudio, los investigadores se centraron en las formas visuales de la imaginación.

Los investigadores de Dartmouth abordaron este dilema haciendo la pregunta: ¿Cómo nos permite el cerebro manipular las imágenes mentales? Y luego les pidieron a los participantes que hicieran cosas como imaginar un abejorro con cabeza de toro. Parecería una tarea fácil para la mayoría de nosotros, pero en realidad requiere que el cerebro construya una imagen completamente nueva y luego la traiga a nuestra mente. Los artistas pueden transferir estas imágenes al lienzo y los escritores pueden usar palabras para evocar imágenes mentales en nuestra mente.

La manipulación consciente de las representaciones mentales está en el corazón de muchas capacidades creativas y exclusivamente humanas. ¿Cómo maneja el cerebro humano operaciones mentales tan flexibles? Resulta que una gran red de neuronas realiza complejas manipulaciones mentales sobre el contenido de las imágenes visuales.

“Por ejemplo, si le pides a una persona que se imagine un plátano girando rápidamente y haciéndose más grande o más pequeño, puede hacerlo sin esfuerzo”, dijo Alex Schlegel. «Cuando empiezas a observar procesos cognitivos más complejos como la imaginación o el pensamiento creativo, no es solo algo aislado [brain] áreas responsables, pero la comunicación de todo el cerebro es necesaria ”, dijo Schlegel.

En el estudio, se pidió a 15 participantes que imaginaran formas visuales abstractas específicas, luego las combinaran mentalmente en figuras nuevas y más complejas o las desmantelaran mentalmente en sus partes separadas. Los investigadores midieron la actividad cerebral de los participantes con una resonancia magnética funcional y encontraron que una red cortical y subcortical en gran parte del cerebro era responsable de sus manipulaciones de imágenes.

La red se parece mucho al «espacio de trabajo mental» que los investigadores creen que puede ser responsable de gran parte de la experiencia humana consciente y de las capacidades cognitivas flexibles que los seres humanos han desarrollado durante milenios.

Conclusión: los cuatro hemisferios del cerebro trabajan juntos para la creatividad

Alex Schlegel concluye: “Nuestros hallazgos nos acercan a comprender cómo la organización de nuestro cerebro nos distingue de otras especies y nos proporciona un campo de juego interno tan rico para el pensamiento libre y creativo. Comprender estas diferencias nos dará una idea de dónde proviene la creatividad humana y quizás nos permitirá recrear estos mismos procesos creativos en máquinas.

Schlegel admite: «Todavía no sabemos cómo el cerebro humano interviene en comportamientos complejos y creativos como el pensamiento artístico, científico y matemático. Pero comprender la imaginación revela lo que hace que los humanos sean únicos entre los animales». Schlegel cree que estos hallazgos podrían, en última instancia, ayudar a mejorar la inteligencia artificial. Las computadoras son buenas en muchas cosas, pero son menos hábiles para ver modelos o pensar de manera creativa. “Cuanto más comprendamos cómo hace esto el cerebro humano, mejor podremos diseñar máquinas”, concluye.

Si desea obtener más información sobre formas prácticas de estimular los cuatro hemisferios cerebrales y ser más creativo, consulte mis blogs de BlogDePsicología «La neurociencia de la imaginación», «La neurociencia del éxito duradero de Madonna» y «La imaginación puede cambiar percepciones de la realidad «.

Muchas gracias a Trevor Mikula por el permiso para usar sus pinturas, «Me pusiste en las nubes, bebé» y «Aquí a pescado, a pescado» en esta entrada.

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