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El año pasado, los habitantes de Chicago escucharon una retórica edificante del actual presidente Obama en Grant Park en noviembre y explicaciones surrealistas del gobernador Blagojevich, ahora acusado de juicio político, por sus supuestos intentos de vender nombramientos para gobernador. Estos episodios contrastantes de idealismo y corrupción representan la vasta extensión de la naturaleza humana, que, de acuerdo con los nuevos hallazgos en las ciencias del cerebro y del comportamiento, incluye no solo el impulso de perseguir un interés personal estrechamente definido, sino también el impulso de servir más a las preocupaciones sociales. importante que el yo.

En los últimos años, la sociedad prácticamente ha relegado la búsqueda del interés colectivo al mundo «como debería ser», una búsqueda que se da de boquilla a los servicios religiosos, mítines políticos y eventos de medio tiempo. Los atletas, mientras que los entrenadores tratan de motivar a sus equipos. Durante este tiempo, hemos llegado a aceptar el interés propio como la única fuerza que realmente importa en «el mundo tal como es», el mundo intransigente de ganarse la vida y pagar las cuentas y dirigir una máquina política. La idea de que las personas ajenas a sus familias inmediatas estén motivadas por algo más que la ambición y la codicia se considera ingenua. Ver el mundo como fundamentalmente maquiavélico se considera racional y realista.

El problema con estos supuestos no es solo que son simplistas y engañosos, sino que al aceptarlos como hechos estamos perpetuando una tiranía de bajas expectativas y no empleando las otras palancas del progreso humano que están en nuestras manos.

Las ciencias del comportamiento y del cerebro, combinadas con hallazgos interpretativos de la primatología y la antropología, demuestran que el homo sapiens es una especie necesariamente gregaria, lo que significa que siempre hemos vivido en estructuras sociales en las que nuestra supervivencia y la supervivencia de nuestra descendencia (y, por lo tanto, nuestra genes) es altamente dependiente de otros. Según la «Hipótesis del cerebro social», la fuerza impulsora detrás de la evolución de la inteligencia mejorada fue la necesidad de gestionar los complejos lazos sociales que nos mantenían vivos. El linaje de homínidos que nos condujo se ramificó por sí solo hace siete millones de años. Durante el 99,9 por ciento de este vasto período de tiempo, el interés del individuo y el interés de la familia o tribu estuvieron tan estrechamente entrelazados que eran casi indistinguibles.

Incluso si un egoísta brutal pudiera sobrevivir durante algún tiempo a expensas de quienes lo rodean, sin un marco saludable y duradero de lazos sociales que los proteja, sus herederos rara vez, si acaso, vivirían lo suficiente para reproducirse. Por lo tanto, los genes que han sobrevivido como parte de nuestra herencia biológica están fuertemente sesgados hacia la formación y el mantenimiento cuidadoso de los vínculos humanos. Esto se demuestra por la forma en que el contexto social «nos mete bajo la piel» de una manera profunda: la soledad, por ejemplo, puede alterar la transcripción del ADN en sus células inmunes. La restricción emocional en su pareja que hace que su presión arterial se eleve también puede elevar su propia presión arterial.

Todos los animales deben regular su fisiología interna por sí mismos para mantenerse con vida. Como homínidos necesariamente gregarios, también nos regulamos mutuamente, no solo fisiológicamente, sino a través de una miríada de medios, como el establecimiento y la aplicación de normas sociales. Los delitos de los que se acusa al gobernador Blagojevich, como los excesos recientes que llevaron al colapso de Wall Street, representan no solo una falla de los guardianes de la ética o de los reguladores federales, sino también la falla de los agentes de la ley individuales. – para hacer cumplir estándares más estrictos.

Las familias y tribus siempre han ejercido el poder de la culpa, la vergüenza, el ostracismo, la culpa y otras expresiones de desaprobación social. Como resultado, siempre han sido bendecidos o abrumados por los comportamientos que aceptan como norma.

Todas las civilizaciones tienen sistemas formales e informales para promover intereses sociales en lugar de egoístas, incluidos tabúes, códigos morales y leyes. Como en la teoría policial de la ventana rota, las pequeñas infracciones son importantes porque establecen un tono negativo que se convierte en un comportamiento más negativo en más y más personas. Si está bien tirar basura aquí, más personas tirarán basura. Si pensamos que todo el mundo está haciendo trampa con sus impuestos, es más probable que lo hagamos. Si, por otro lado, creemos que todos están pagando su parte justa, es más probable que paguemos lo que debemos. Los estudios controlados muestran que cuando nos sentimos útiles, inmediatamente nos volvemos más útiles. Los mismos tipos de estudios muestran que cuando estamos dispuestos a pensar en el dinero, nos volvemos menos útiles y tratamos de distanciarnos de los demás.

El mundo de los políticos, como el mundo de los banqueros de Wall Street y los directores ejecutivos de Fortune 500, existe como una tribu separada que establece y mantiene sus propios estándares. Sin embargo, cada una de estas tribus es parte de la tribu más grande de la sociedad en su conjunto, que también tiene la capacidad de hacer cumplir los estándares a través de la aprobación social o la desaprobación social. Cuando el presidente Obama habla de cambiar Washington, está hablando de cambiar los estándares por los que operan nuestros políticos electos. Cuando habla de cambiar Washington, se dirige a nosotros tanto como a sus colegas políticos, porque el logro de este cambio requiere nuestro apoyo colectivo.

La codicia nunca puede justificarse, ya sea desde la escuela del «interés propio racional» que impulsa algún aspecto de la economía neoclásica, o desde la escuela «son todos un montón de delincuentes» que simplemente abdica de la responsabilidad y mira para otro lado. Los esfuerzos de arriba hacia abajo para frenar el comportamiento egoísta (sanciones legales y códigos morales) no pueden hacer mucho. Tales esfuerzos para mejorar el comportamiento humano deben complementarse con esfuerzos de abajo hacia arriba: radica en lo que envidiamos, aceptamos, esperamos, sancionamos y celebramos como individuos.

-John Cacioppo y Bill Patrick

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