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Los humanos son los únicos primates con una parte blanca del ojo grande, brillante y muy visible llamada esclerótica. ¿Por qué los humanos han evolucionado para tener ojos blancos más visibles?

Un nuevo estudio ha descubierto que nuestros ojos blancos comunican señales sociales importantes que son esenciales para nuestro vínculo y supervivencia a nivel consciente y subconsciente. El estudio de octubre de 2014, «Discriminación inconsciente en las señales sociales del blanco de los ojos en los bebés», se publicó en la revista en línea Proceedings of the National Academy of Sciences.

Cuando piensa por primera vez en cómo el blanco de sus ojos transmite verdades subconscientes, ¿en qué piensa? Mi primera respuesta sería que tener los ojos blancos inyectados en sangre se asocia con la fiesta, y tener los ojos blancos descoloridos a menudo refleja una enfermedad como la hepatitis, que hace que el blanco de los ojos se vuelva amarillo.

La pura blancura de la esclerótica puede enviar una señal social consciente, pero no es el tinte del blanco de los ojos lo que envía señales sociales inconscientes. Su subconsciente detecta los movimientos oculares y cuando la cantidad de blanco en sus ojos está expuesta en diferentes cuadrantes de la órbita de milisegundos a milisegundos.

Hay algunas formas obvias en las que podemos usar nuestros ojos blancos para enviar señales sociales deslumbrantes, como poner los ojos en blanco detrás de la espalda de alguien o negarnos a hacer contacto visual como señal de rechazo o vergüenza. ¿Cuándo fue la última vez que recuerdas haber hecho un gesto de mirada deslumbrante como señal social?

La visibilidad y blancura de nuestra esclerótica hacen que el Homo Sapiens sea único

Como rama de los grandes simios, el homo sapiens moderno tiene muchas características únicas que nos distinguen de otros miembros del clado de primates homínidos.

Nuestros cerebros más complejos, nuestra postura erguida, nuestra locomoción bípeda, nuestra capacidad para fabricar y usar herramientas con destreza manual y nuestra propensión a sociedades más grandes se ven comúnmente como características que nos diferencian de otros grandes simios. Según una nueva investigación, podemos agregar la esclerótica humana a esta lista.

La esclerótica muy visible para el ojo humano nos facilita ver dónde está mirando otra persona y entablar una comunicación no verbal. Conscientemente o no, también usamos nuestros ojos blancos para coquetear, ignorar y dejar que los demás sepan lo que estamos pensando tanto consciente como inconscientemente.

La cantidad de esclerótica que se muestra y cómo se mueve indica una amplia gama de emociones, actitudes y transmite señales sociales. Los ojos bien abiertos, en los que se ve mucho blanco, implican miedo o sorpresa. Una rendija más delgada de los ojos blancos expuestos, como cuando sonríe, expresa felicidad o alegría y se interpreta como tal.

Una mirada de reojo, así como el contacto visual directo, pueden significar una amplia gama de cosas dependiendo de las circunstancias. La cantidad de blanco de los ojos, el ángulo y la velocidad direccional de los movimientos oculares rápidos juegan un papel muy importante en las interacciones humanas.

El estudio de octubre de 2014 de la Universidad de Virginia y el Instituto Max Planck encontró que la capacidad de responder a las señales oculares generalmente comienza a desarrollarse en la infancia alrededor de los siete meses de edad.

En un comunicado de prensa, Tobias Grossmann, psicólogo del desarrollo de la Universidad de Virginia y uno de los autores del estudio, dijo: “Nuestro estudio proporciona evidencia para el desarrollo de la idea de que los humanos poseen procesos. Células cerebrales específicas que les permiten responder automáticamente a las señales del ojo. Esto demuestra que, al igual que los adultos, los bebés son sensibles a las expresiones oculares de miedo y la dirección del enfoque, y que estas respuestas operan sin conciencia «.

Los investigadores encontraron que los cerebros de los bebés respondían de manera diferente según la expresión sugerida por los ojos que miraban. Los bebés solo vieron imágenes de los ojos durante unos 50 milisegundos, que en realidad es mucho menos tiempo del que tarda un bebé de esta edad en interpretar las señales sociales transmitidas por la esclerótica.

Lecturas inconscientes esenciales

Grossmann concluyó: «Sus cerebros han respondido claramente a las señales sociales transmitidas a través de los ojos, lo que indica que incluso sin conciencia, los bebés humanos pueden sentir señales sociales sutiles. La existencia de tales mecanismos cerebrales en los bebés probablemente proporciona una base. Vital para el desarrollo de habilidades sociales interactivas en humanos.

La hipótesis del ojo cooperativo

Mantener el contacto visual al interactuar con otra persona es probablemente la regla más importante del compromiso social. El contacto visual te permite ver en la ventana del alma de otra persona hasta cierto punto y genera confianza.

A menudo creamos una narrativa consciente basada en las señales sociales subconscientes que nuestra mente capta cuando leemos los ritmos espasmódicos, los movimientos rápidos de los ojos y la cantidad y el ángulo de la esclerótica que se exhiben durante la comunicación no verbal entre nosotros.

La hipótesis del ojo cooperativo sugiere que las características visibles distintivas del ojo han evolucionado para facilitar que los humanos sigan la mirada de otra persona mientras se comunican o trabajan juntos en tareas.

La hipótesis del ojo cooperativo fue propuesta por primera vez por H. Kobayashi y S. Khoshima en 2002 y posteriormente fue probada por Michael Tomasello y otros en el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Alemania.

Curiosamente, los investigadores de animales también encontraron que durante su domesticación, los perros también desarrollaron la capacidad de captar señales visuales de la esclerótica humana.

¿Qué son los «idiotas»? «

Los movimientos sacádicos son los movimientos muy rápidos y simultáneos del ojo para recibir información visual y mover la línea de visión de una posición a otra. A medida que se recibe información visual de la retina, se traduce en información espacial y luego se transfiere a los centros motores para obtener respuestas motoras adecuadas.

Confiamos en la precisión de estos movimientos en cada milisegundo de nuestra vida. En condiciones diarias normales, realiza aproximadamente de 3 a 5 movimientos sacádicos por segundo, que es aproximadamente medio millón de movimientos sacádicos por día.

El seguimiento de la velocidad de los movimientos espasmódicos es una excelente manera de medir objetivamente el nivel de fatiga de una persona. Recientemente, los científicos europeos han comenzado a utilizar un nuevo tipo de dispositivo Google Glass para controlar el nivel de fatiga de los médicos que trabajan horas extra mediante el seguimiento de sus rápidos movimientos oculares.

En cuanto a los idiotas de alguien que parece hiperactivo … Me divirtió ver los movimientos oculares rápidos y precisos de Taylor Swift mientras abofeteaba una mosca zumbadora entre sus manos durante una entrevista en vivo promocionando su álbum de 1989.

Una persona con dismetría sacádica produce movimientos oculares incontrolables, que incluyen microsacadas, aleteo ocular y contracciones cuadradas, incluso cuando el ojo está en reposo. Se cree que la causa de la dismetría es el daño al cerebelo o el daño a los nervios propioceptivos que conducen al cerebelo. Su cerebelo es responsable de coordinar la información visual, espacial y sensorial con el control motor.

El cerebelo también es esencial para el aprendizaje motor automático del reflejo vestibulo-ocular (VOR) y es responsable de asegurar movimientos oculares precisos junto con los movimientos de la cabeza. El aprendizaje motor implícito en el VOR es en muchos sentidos análogo al condicionamiento clásico del parpadeo. Los circuitos de ambos están estructurados de manera similar y los mecanismos moleculares funcionan de la misma manera.

Tu esclerótica, espasmos y cerebelo están entrelazados

La mayoría de nosotros damos por sentada la interpretación y proyección de las señales sociales esclerales, ya que se vuelven innatas en las primeras etapas de nuestro desarrollo infantil. Pero para los niños con trastorno del espectro autista (TEA), la capacidad de establecer contacto visual o interpretar las señales sociales contenidas en los ojos y el blanco de los ojos no es algo natural.

Afortunadamente, los neurocientíficos de todo el mundo están logrando grandes avances en la comprensión de por qué las personas con TEA tienen dificultades para interactuar con los demás y con el mundo que les rodea.

Samuel Wang, profesor asociado de biología molecular en la Universidad de Princeton, realiza una investigación fascinante sobre el procesamiento de la información en el cerebelo, que incluye: sus contribuciones al aprendizaje motor, las funciones del cerebelo en la función cognitiva y afectiva y los trastornos del espectro autista.

Wang y sus colegas de Princeton descubrieron recientemente que la disfunción temprana del cerebelo dificulta el desarrollo neuronal y podría ser una posible causa de autismo. En agosto de 2014, publicaron esta nueva teoría en la revista Neuron.

En pocas palabras: las señales sociales de ojos blancos pueden fortalecer los vínculos sociales

El desarrollo social y cognitivo saludable se basa en la capacidad de su cerebro para interpretar consciente e inconscientemente las señales sociales contenidas en el blanco de los ojos de otras personas.

Para los niños con autismo, los desafíos de tratar de aprender explícitamente a interpretar miles de idiotas por hora y las señales sociales transmitidas por el blanco de sus ojos son astronómicos. Esta nueva investigación ofrece más información sobre por qué puede ser tan difícil para las personas con TEA interactuar y conectarse con otras personas y el entorno que las rodea.

Con suerte, estos resultados conducirán a más investigaciones y posibles intervenciones que crearán lazos sociales más fuertes y saludables entre personas de todos los ámbitos de la vida.

Si está interesado en obtener más información sobre temas relacionados, consulte las publicaciones de mi blog de Psychology Today:

Sígueme en Twitter @ckbergland para obtener actualizaciones sobre las publicaciones del blog The Athlete’s Way.

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