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Durante una visita al pediatra, la enfermera me escuchó hablar con acento extranjero y me dijo que solo usara inglés con mi hijo. Dijo que hablar otro idioma sería «confuso» y tendría efectos negativos a largo plazo en mi hija.

Como profesor de la Northwestern University que pasó más de 20 años estudiando el bilingüismo, sabía que esto no era cierto. Pero muchos padres primerizos confían en la «experiencia» de enfermeras, médicos, maestros, administradores escolares e incluso miembros de la familia mal informados y siguen el consejo equivocado de hablar sólo en inglés con sus hijos.

Al hacerlo, no solo privan a sus hijos de la exposición a otro idioma y cultura que enriquecería sus vidas, sino también de los beneficios cognitivos, neuronales, sociales y económicos que el conocimiento de otro idioma puede conferirles.

Uno de los principales inconvenientes de decirles a los padres que no usen el idioma nativo con sus hijos es que al eliminar el uso del idioma nativo competente, el tamaño y la riqueza del idioma nativo en el hogar se ven comprometidos.

La riqueza de los insumos influye en la adquisición del lenguaje y el desarrollo cognitivo. Cuanto más rica es la información que recibe un niño (auditiva, visual, táctil), más neuronas se activan y más activo es el cerebro.

Cuando les dice a los padres que usen un idioma con el que no están familiarizados, está reemplazando una fuente rica de información lingüística por una limitada, lo que tiene un impacto negativo en el desarrollo.

A pesar de los mitos persistentes, no existe evidencia empírica de que hablar otro idioma con su hijo haga que tartamudee, desarrolle trastornos del habla o le cause pérdida de audición. El bilingüismo tampoco conduce a una mayor incidencia de deterioro cognitivo.

Al contrario, las ventajas del bilingüismo son permanentes.

La abrumadora evidencia muestra que conocer varios idiomas tiene beneficios cognitivos, neurológicos e incluso económicos, profesionales e interpersonales.

Las personas mayores bilingües tienen mejor memoria en comparación con sus compañeros que hablan un solo idioma. Los pacientes bilingües con enfermedad de Alzheimer muestran los primeros síntomas de la enfermedad de cuatro a cinco años más tarde que los pacientes monolingües debido a una mayor «reserva cognitiva». La diferencia de cuatro a cinco años en la aparición de la demencia puede ser la diferencia entre aprovecharse de sus nietos y verlos crecer o no reconocerlos nunca.

La reserva cognitiva se refiere al uso efectivo de las redes cerebrales para mejorar la función cerebral. Si el cerebro es un motor, el bilingüismo puede ayudar a mejorar su kilometraje, permitiéndole llegar más lejos con la misma cantidad de combustible.

En los niños, el bilingüismo se asocia con un mejor desempeño en determinadas tareas de percepción y clasificación, así como con una mayor flexibilidad cognitiva y habilidades metacognitivas.

Por ejemplo, los niños bilingües aprenden antes que los niños unilingües que los objetos y sus nombres no son lo mismo; un objeto puede tener más de un nombre. Esta comprensión de que el lenguaje es un sistema de referencia simbólico es un paso importante en el desarrollo cognitivo.

Mi propia investigación muestra que aprender nuevos idiomas está cambiando la forma en que las personas ven, oyen y piensan sobre el mundo. Los hablantes de diferentes idiomas difieren en sus patrones de movimiento de los ojos cuando ven escenas visuales y acceden a la información de manera diferente según el idioma hablado en un momento dado. La investigación sobre el bilingüismo muestra que la toma de decisiones, la recuperación de la memoria y la autoexpresión varían de un idioma a otro.

De hecho, muchos niños de clase media y alta toman lecciones de idiomas extranjeros en la escuela, y algunos padres pagan a profesores de idiomas privados, apoyan programas de inmersión o envían a los estudiantes a estudiar en el extranjero con fines de «enriquecimiento», porque aprender y conocer otro idioma se considera una ventaja. y debe ser alentado.

Al mismo tiempo, se desalienta a los niños cuya lengua materna no es el inglés a hablar su lengua materna en la escuela y en otros lugares con el argumento de que les impedirá aprender inglés y que, en general, su bilingüismo es un problema.

Este contraste entre los dos probablemente tenga sus raíces en razones sociales que nada tienen que ver con los efectos del bilingüismo. Los efectos perjudiciales del bilingüismo generalmente se asocian con la pobreza y el estatus socioeconómico, en parte porque los hablantes no nativos a veces son nuevos inmigrantes con recursos limitados. Pero es la pobreza, no el bilingüismo, lo que es perjudicial.

La diversidad lingüística en el mundo significa que la mayoría de la población mundial habla dos o más idiomas. La capacidad de comunicarse con éxito es esencial para nuestro compromiso global. Alentar y ayudar activamente a todos los niños a aprender más de un idioma puede hacer más para «hacer grande a Estados Unidos» mientras compite en una economía global multilingüe.

Una versión anterior de este artículo apareció en LatinoUSA.org.

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