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Al menos una vez a la semana, veo a un paciente al que necesito asesorar sobre el consumo de alcohol. “Pero me ayuda a relajarme”, dicen. «No puedo dormir si no tomo un trago o dos». “Es lo único que espero con ansias en mi día”.

Lo entiendo. También me encanta la idea de una copa al final de un largo día. Pero, ¿realmente nos hace sentir mejor? La respuesta es complicada.

No hay duda de que el alcohol es una gran parte de nuestra sociedad. En muchas ciudades parece que hay un bar en cada esquina. Y es raro que una fiesta, una comida al aire libre o una reunión no incluya vino o cerveza. Nuestra sociedad tiende a normalizar e incluso fomentar el consumo de alcohol, lo que lo hace difícil de evitar.

Desafortunadamente, demasiadas personas no quieren evitarlo, lo que a menudo conduce a resultados mentales y físicos adversos. El alcohol está clasificado como depresivo, lo que significa que puede causar o empeorar la depresión, especialmente si se usa en exceso. También puede exacerbar casi todas las demás afecciones psiquiátricas, así como aumentar significativamente el riesgo de cáncer de múltiples órganos, enfermedades cardíacas, hepáticas, demencia, insomnio y una larga lista de otras afecciones. Si bien estas condiciones pueden tardar en desarrollarse, más inmediatamente, la mayoría de las personas no se sienten tan bien el día después de una noche de copas, incluso si solo fueron un par de tragos.

¿Por qué lo hacemos?

Una teoría, que no es difícil de aceptar, es que el alcohol te hace más sociable, y los humanos necesitan ser sociables para sobrevivir. Es más fácil construir refugios, repeler a los depredadores y criar a nuestras crías cuando trabajamos en grupo. Ser social también nos hace felices y nos ayuda a vivir más tiempo. Y el alcohol es el lubricante social por excelencia. Después de un trago o dos, las personas tienden a sentirse más felices en el momento, la conversación fluye más fácilmente y la conexión con los demás es más fácil. El alcohol nos ayuda a lograr una meta necesaria en la vida, tanto para el individuo como para la comunidad.

Hay, por supuesto, una gran advertencia. Si bien un par de tragos un sábado por la noche con amigos puede mejorar su estado de ánimo, existe una ventana terapéutica estrecha. Beber demasiado de una sola vez o beber con demasiada frecuencia puede convertir rápidamente los beneficios del alcohol en un detrimento. El uso diario, especialmente más de dos tragos por día, puede provocar o exacerbar la depresión, la ansiedad, el insomnio y la ira. A medida que el estado de ánimo empeora bajo los efectos del consumo constante de alcohol, los bebedores regulares ya no buscan el alcohol para la euforia, sino para aliviar su sufrimiento. Esto crea una espiral descendente que no se detiene hasta que lo hace el alcohol.

El contexto también importa. Beber en un entorno social puede aumentar los sentimientos de cercanía y positividad, como se mencionó anteriormente. Sin embargo, cuando se bebe solo, la euforia es más apagada o está completamente ausente. Según el Dr. Kasey Creswell, investigador sobre el alcohol en la Universidad Carnegie Mellon, «Varios estudios han demostrado que beber solo no produce los mismos efectos positivos que beber en entornos sociales». No es tan divertido beber solo. Además, no hay prestaciones sociales.

Pero incluso si beber con amigos te trae felicidad y alegría, esto tiene un precio. Cuanto más lo disfrute, mayor será su riesgo de caer en el alcoholismo y, en última instancia, empeorar su estado de ánimo general. “En algunos casos, las personas que obtienen la mayor mejora del estado de ánimo del alcohol, en comparación con las que no bebían alcohol en las mismas situaciones, también pueden ser las más vulnerables a desarrollar posteriormente un problema con la bebida”, advierte el Dr. Michael Sayette, un psicóloga de la Universidad de Pittsburgh.

Ninguna cantidad de alcohol es segura desde el punto de vista de la salud, pero los beneficios sociales y anímicos pueden superar los riesgos siempre que tenga cuidado, limite la cantidad y la frecuencia del consumo y comprenda los peligros. Desafortunadamente, eso no es fácil para muchas personas. Según los NIH, más de una cuarta parte de los adultos en los EE. UU. tienen hábitos de bebida peligrosos.

¿Cómo puede evitar pasar de una bebida placentera con amigos de vez en cuando al alcohol que afecta negativamente su salud y bienestar mental a corto y largo plazo? Sugiero lo siguiente:

  • No bebas solo.
  • Bebe solo los fines de semana o en celebraciones.
  • Limítese a una o dos bebidas en un solo día.
  • Inventa actividades alternativas con amigos que no incluyan alcohol.
  • Si su estado de ánimo ya está decaído o se siente ansioso, cuestione seriamente si una bebida es una buena idea.
  • Si se pregunta si podría estar bebiendo demasiado, deje de beber durante dos semanas para ver cómo se siente física y mentalmente.
  • Si no puede o no quiere dejar de beber durante dos semanas o descubre que a menudo bebe solo, es posible que tenga un problema y necesite buscar ayuda. Puede hablar con su médico acerca de esto.

Te desafío a evitar todo el alcohol este fin de semana y ver cómo te sientes. Si usted es como muchos de mis pacientes, se sorprenderá al descubrir que tiene más energía, un estado de ánimo elevado y se siente mejor en general.

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