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La soledad ha sido un tema candente últimamente, atrayendo mucha atención de los medios y los académicos (incluida esta publicación). Las investigaciones sugieren que la soledad constituye un importante factor de riesgo para la salud tanto de los adultos jóvenes como de los adultos mayores. Además, la soledad parece estar en aumento últimamente, hasta el punto en que se ha vuelto común hablar de una «epidemia de soledad». Es muy probable que el problema se haya visto exacerbado por el distanciamiento social forzado durante la pandemia de COVID.

Más recientemente, los investigadores han centrado su atención en el fenómeno relacionado, aunque menos estudiado, del «aislamiento social», un correlato común de la soledad que, sin embargo, es un estado separado y distinto. La soledad generalmente se define como «la discrepancia entre el nivel de contacto social preferido y real de una persona». Es una autopercepción subjetiva, cualitativa. El aislamiento social, por otro lado, se ha definido como “un estado objetivo de tener un contacto social mínimo con otros individuos”. El aislamiento social a menudo se evalúa utilizando medidas cuantitativas como el estado civil, vivir solo, asistencia religiosa, pertenencia a grupos y frecuencia de contacto con niños, familiares y amigos.

Desentrañar los efectos del aislamiento social y la soledad es útil no solo porque mejora nuestra comprensión de cada uno, sino también porque aborda una pregunta más general sobre los efectos de la experiencia subjetiva frente a la soledad. las de las condiciones objetivas.

Esta pregunta es de interés para los psicólogos que buscan comprender (y lema intervenciones para) las condiciones que afectan nuestra salud. Si se encuentra que la percepción subjetiva afecta la salud de manera más significativa que los hechos objetivos, entonces sería prudente centrar nuestras intervenciones en las experiencias subjetivas de las personas. Por el contrario, si encontramos que los hechos objetivos importan más, podemos adaptar nuestras intervenciones en consecuencia, centrándonos en las variables ambientales y de comportamiento.

“No es la edad que te sientes, es la edad que tienes”, le gusta decir a mi padre, un agricultor jubilado de 85 años, ejemplificando este último punto de vista de “los hechos primero”. Los psicólogos, sin embargo, a menudo se inclinan en la dirección opuesta, optando por considerar los factores subjetivos como más importantes que las condiciones objetivas.

Como señalan los psicólogos Julianne Holt-Lunsad de la Universidad Brigham Young y Andrew Steptoe (University College London) en su revisión reciente (2022) de la literatura: “Aspectos más objetivos/estructurales de las relaciones (p. ej., aislamiento social, tamaño de la red, pertenencia a un grupo, que viven solos) a menudo se asume que son indicadores crudos de factores de relación ‘más importantes’, incluidas las funciones y la calidad de las relaciones».

En términos generales, esta opinión no es del todo infundada. La evidencia empírica apunta a la primacía de las percepciones subjetivas en varios ámbitos de la vida. Por ejemplo, la investigación sobre el trauma ha demostrado que si un evento adverso como el abuso te afectará o no en el futuro depende más de tus interpretaciones y recuerdos subjetivos que de lo que realmente sucedió. Del mismo modo, la investigación sobre la satisfacción sexual ha encontrado que nuestro nivel de felicidad depende en gran parte de nuestras creencias subjetivas sobre cuánto sexo tienen otras personas, en lugar de cuánto sexo tenemos nosotros (o ellos) en realidad. Las percepciones subjetivas a menudo importan mucho.

Los resultados con respecto a la soledad y el aislamiento social, sin embargo, han tenido una tendencia en la dirección opuesta. Por ejemplo, Andrew Steptoe y colegas (2013) evaluaron tanto el aislamiento social (en términos de contacto con familiares y amigos y participación en organizaciones cívicas) como la soledad (a través de un cuestionario estándar) en 6500 hombres y mujeres de 52 años o más del Reino Unido. Estudio Longitudinal del Envejecimiento, mientras se monitoriza la mortalidad por cualquier causa durante varios años.

Descubrieron que la mortalidad era mayor tanto entre los participantes más aislados como entre los más solitarios. Sin embargo, «después de ajustar estadísticamente los factores demográficos y la salud de referencia, el aislamiento social siguió estando significativamente asociado con la mortalidad… pero la soledad no». Concluyen: “Tanto el aislamiento social como la soledad se asociaron con una mayor mortalidad. Sin embargo, el efecto de la soledad no fue independiente de las características demográficas o de los problemas de salud y no contribuyó al riesgo asociado al aislamiento social. Aunque tanto el aislamiento como la soledad afectan la calidad de vida y el bienestar, es probable que los esfuerzos para reducir el aislamiento sean más relevantes para la mortalidad”.

El investigador de Berkeley Bin Yu y sus colegas (2020) siguieron a 1267 pacientes taiwaneses de 65 años o más con ECV confirmada durante un máximo de 10 años. Analizar la asociación entre el aislamiento social y la soledad al inicio y la mortalidad en el seguimiento mientras se ajustan las variables demográficas, los comportamientos relacionados con la salud y el estado de salud. «El aislamiento social se asoció con un mayor riesgo de mortalidad después de tener en cuenta los factores de riesgo establecidos… mientras que la soledad no se asoció con un mayor riesgo de mortalidad».

Un estudio reciente (2022) realizado por el investigador Chun Shen y sus colegas utilizó datos de neuroimagen de más de 400 000 participantes en el gran conjunto de datos longitudinales del Biobanco del Reino Unido para explorar si el aislamiento social y la soledad predijeron la demencia. Se demostró que las personas socialmente aisladas tienen un aumento del 26 % en la probabilidad de desarrollar demencia, después de ajustar varios factores de riesgo, incluidos factores socioeconómicos, enfermedades crónicas, estilo de vida, depresión, genotipo APOE (un factor de riesgo genético para la demencia), enfermedad de Alzheimer y enfermedad cardiovascular.

Lecturas esenciales de la soledad

Se descubrió que las personas socialmente aisladas tenían volúmenes más bajos de materia gris en las regiones del cerebro involucradas en la memoria y el aprendizaje. Curiosamente, aunque la soledad también se asoció inicialmente con la demencia posterior, la asociación desapareció después de ajustar por depresión. En otras palabras, los efectos de la soledad pueden atribuirse principalmente a la depresión. Los autores señalan: «en relación con el sentimiento subjetivo de soledad, el aislamiento social objetivo es un factor de riesgo independiente para la demencia posterior».

Holt-Lunsad y Steptoe concluyen: “la evidencia sugiere que la presencia real de otros, incluida la existencia de relaciones y roles, la proximidad y el contacto regular, es un predictor de salud poderoso, en algunos casos más fuerte que otros aspectos de las relaciones… Por lo tanto, el la importancia relativa del aislamiento social para la salud y el bienestar puede ser subestimada”.

La investigación aún tiene que determinar exactamente cómo el aislamiento social ejerce sus efectos nocivos sobre la salud. La evidencia sugerente apunta a algunos sospechosos habituales, principalmente el estrés y su impacto concomitante en la función inmunológica, la inflamación, la actividad cardiovascular y el sueño. Los efectos indirectos también son probables, ya que el aislamiento social afecta no solo nuestra fisiología, sino también nuestras decisiones de comportamiento y estados psicológicos. Como señalan las psicólogas Giada Pietrabissa y Susan Simpson, “la ausencia de relaciones elimina las condiciones esenciales para el desarrollo de la identidad personal y el ejercicio de la razón”. Aquellos sin conexiones sociales sólidas también pueden ser más vulnerables a adoptar malos hábitos, como una dieta deficiente y la inactividad física, o desarrollar condiciones psiquiátricas como la depresión.

Se requiere más investigación para aclarar completamente el vínculo aislamiento-salud. Sin embargo, hablando pragmáticamente, la imagen que surge de la investigación es que un enfoque en la acción externa destinada a cambiar su situación social, invirtiendo en sus habilidades y conexiones sociales, puede comprarle más salud a largo plazo que simplemente enfocarse en cambiar su situación social. percepciones subjetivas.

Parafraseando a mi padre: no es lo solo que te sientes, es lo aislado que estás.

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