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George Vaillant y yo hemos sido antagonistas durante aproximadamente cuatro décadas, desde que revisé su «Historia natural del alcoholismo» en 1983, que encontré «intelectualmente deshonesta – Vaillant ha creado sistemáticamente resúmenes que desafían sus propios datos, mientras que cita selectivamente casos para tratar de apoyar lo que él vio como posiciones seguras para tomar ”. Como lo describe Wikipedia:

Quizás el crítico más agudo del trabajo de Vaillant fue el proponente del consumo controlado Stanton Peele. En una revisión de 1983 en el New York Times, Peele escribió que “Los resultados de esta investigación no brindan apoyo inmediato a la teoría de la enfermedad del alcoholismo. … [For example, Vaillant] encuentra pruebas sólidas en el grupo del centro de la causa sociocultural del alcoholismo «.[78] En su libro Diseasing of America, Peele afirmó que «Vaillant apoya categóricamente el modelo de enfermedad … Él ve el alcoholismo como una enfermedad primaria … Sin embargo, las afirmaciones de Vaillant no están respaldadas por sus propios datos».

George Vaillant es un psiquiatra brillante y profesor en Harvard, donde durante 30 años ha dirigido (ahora codirector) el Laboratorio de Desarrollo de Adultos. George ha dedicado su carrera a examinar el curso de la vida de las personas (lo que se denomina investigación longitudinal o prospectiva, siguiendo a las personas hacia su futuro). Desde que los estudió durante tanto tiempo, George sabe tanto como cualquiera sobre los caprichos de la vida. De hecho, fue entrenado en el campo cuando encontró registros de dos hombres que dejaron de ser esquizofrénicos (lo que ahora se sabe que es más típico de lo que se pensaba). Los tipos de casos a los que recurre George son los de «superadores psicológicos clásicos» (ese es mi término); con eso me refiero a personas cuyas primeras experiencias no habrían predicho la buena vida que llevaban y a los que llegaron tarde, a personas como uno de sus sujetos. que ha tenido una vida llena de acontecimientos y sólo en su antigüedad ha encontrado satisfacción y aceptación social, incluido el matrimonio.

Hay casos tristes en la investigación de George, pero con mayor frecuencia hay historias de cómo las personas superaron la adversidad, que no era nada rara, para llevar una vida feliz y productiva. Me fascinó el primer libro de George, Adaptation to Life (1977), y su trabajo aún más antiguo con adictos en el Lexington Public Health Hospital, KY. George examina los tipos de defensas que la gente usa para lidiar con las variedades de experiencias humanas, algunas para mejor, otras para peor. El enfoque único de George incluye el psicoanálisis aplicado y optimista, como se describe en un perfil en The Atlantic.

La mayoría de los psicólogos se preocupan por mapear los cielos de la salud en marcado contraste con el inframundo de la enfermedad. El «trastorno de ansiedad social» se distingue de la timidez. La depresión se define como errores cognitivos. El trabajo de Vaillant, por otro lado, crea una conversación refrescante sobre la salud y la enfermedad como patrones climáticos en un espacio común. “Mucho de lo que califica como enfermedad mental”, escribe Vaillant, “simplemente refleja nuestro despliegue ‘imprudente’ de los mecanismos de defensa. Si usamos bien las defensas, se nos considera mentalmente sanos, concienzudos, divertidos, creativos y desinteresados. Si los usamos mal, el psiquiatra nos diagnostica como malos, nuestros vecinos nos llaman desagradables y la sociedad nos llama inmorales «.

Así que me sorprendió cuando me enfrenté con el segundo volumen de George, La historia natural del alcoholismo (1982), que comenté para la New York Time Book Review. El título del libro describe el punto de vista fundamental de George: Los trastornos mentales, incluido el alcoholismo, tienen historias de vida: van y vienen con lo que la vida trae a las personas y cómo lo afrontan:

Una y otra vez, Vaillant volvió a sus principales preocupaciones. Uno es el alcoholismo, que descubrió que probablemente era el caballo, y no el carro, de la patología. «La gente suele decir: ‘Este pobre hombre. Su esposa lo dejó y lo trajeron a beber'», dijo Vaillant. «Pero cuando miras de cerca, ves que comenzó a beber, y eso ayudó a alejar a su esposa». Los horrores de la bebida preocuparon tanto a Vaillant que le dedicó un estudio independiente: La Historia Natural del Alcoholismo.

Pero no fue así como George abordó el alcoholismo en su libro, donde lo declaró irrefutablemente como una enfermedad. Y mi revisión, «Enfermedad o defensa», enfatizó esta contradicción. George, me dijeron (hasta entonces no lo había conocido) no le gustó mi revisión, en la que hablé del Programa de Tratamiento de 12 Pasos del Hospital de George,

que el 95 por ciento de los pacientes tratados en su clínica, donde la presencia de AA era obligatoria, recayó después del tratamiento. Después de dos y ocho años, no mostraron más progreso que los grupos comparables de alcohólicos no tratados. Al reconocer esto, el Dr. Vaillant enfrenta el dilema de justificar su fe en la efectividad de la terapia. Su resolución es alentar al terapeuta a no interferir con el proceso de curación natural.

Lecturas esenciales sobre el alcoholismo

Además, descubrió George, la mayoría de sus sujetos superaron el alcoholismo sin unirse a AA. Pero no manejó esa conclusión de manera justa, como señalé en mi revisión:

La historia natural del alcoholismo contiene menos descripciones de casos que la adaptación a la vida. Pero los casos que el Dr. Vaillant incluye contra los resultados de su análisis de datos. Los casos desmentían la complejidad de su investigación al enfatizar con monótona regularidad la necesidad de que un alcohólico reconozca que tiene una enfermedad incontrolable y busque un tratamiento redentor.

He concluido:

En la investigación del alcoholismo, donde un lado se desplaza regularmente a través de un nuevo estudio y el otro luego lo difama, el trabajo del Dr. Vaillant puede ser citado con aprobación por ambos. Esto se debe en parte a su admirable aplomo, equidad y honestidad, y en parte a su voluntad de aceptar la contradicción y desafiar los hallazgos de su propia investigación.

Después de la publicación de su libro, George se unió al Consejo Nacional de Alcohólicos Anónimos, donde sirvió durante muchos años. En su libro sobre alcoholismo, George había enfatizado el papel de la espiritualidad en la recuperación, que era su punto natural de contacto con AA. Pero en su libro Aging Well de 2002, en el que, como era de esperar, descubrió que las variables psicológicas y sociales predecían el bienestar mejor al final de la vida que las variables médicas, George (que nunca se obsesionó con la coherencia, pero aún es capaz de una honestidad descarada) señaló , «Tenía una suposición equivocada. Ni la espiritualidad ni la religiosidad aparecieron. [to be] asociado con un envejecimiento exitoso. Sin embargo, desde entonces (en 2008), George ha publicado Evolución espiritual: una defensa científica de la fe.

George y yo nos hemos conocido en entornos exóticos a lo largo de los años. Una vez, la Dra. Nancy Snyderman (una doctora que ahora es la editora médica de NBC, pero que estaba en CBS) nos reunió durante prácticamente un día entero para filmarnos debatiendo la teoría de la enfermedad (nuestro segmento nunca se mostró en la última versión de su especial). Terminamos en los Alpes suizos en una conferencia sobre la cura natural del alcoholismo, cuando fuimos juntos a esquiar de fondo.

Luego, en 2006, ambos recibimos premios Lifetime Achievement Awards en una conferencia internacional en Vancouver. La presentación de George incluyó diagramas cerebrales que mostraban dónde radica la necesidad de la fe. Cuando nadie habló después de su discurso, le pregunté qué pensaba sobre la reducción de daños y dijo que no me respondería. Al salir de la conferencia, me subí a un taxi para tomar un avión a Victoria en la isla de Vancouver. Cuando el conductor se volvió para mirarme, George apareció de repente: era su taxi, dijo, estaba dentro para recuperar su toalla. (Obviamente hay un Dios, y él o ella tiene un sentido del humor mezquino). Sugerí que fuéramos juntos al aeropuerto y Geroge, siempre amable, estuvo de acuerdo. En el camino, le dije: “George, siempre seguí tu sugerencia en el artículo de Time de tu libro, donde te mostraban compartiendo vino con tus hijos en la cena. George me miró con una sonrisa irónica. «Siempre has sido tan obediente, Stanton».

Stanton Peele ha estado capacitando a las personas en torno a la adicción desde que escribió, junto con Archie Brodsky, Love and Addiction en 1975. Ha desarrollado el programa Proceso de vida en línea. Su nuevo libro (escrito con Ilse Thompson) es Recover! Deja de pensar como un adicto con el programa PERFECT. Puede seguir a Stanton en Twitter y Facebook.

El siempre sonriente George Vaillant

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