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Durante mucho tiempo se ha sabido que el ejercicio tiene efectos beneficiosos sobre la salud cardiovascular y musculoesquelética. También ha sido cada vez más reconocido por su efecto positivo en la salud mental, y los psiquiatras a menudo alientan a sus pacientes a desarrollar una rutina de ejercicios. Una revisión exhaustiva publicada recientemente en Molecular Psychiatry por Ryan Ross y sus colegas concluye que los médicos deben ser más contundentes cuando hablan sobre el ejercicio con sus pacientes como tratamiento para la depresión.

Revisión de la investigación

Los autores detallan los estudios que abordan el ejercicio como un tratamiento independiente para la depresión y como una estrategia de aumento que complementa otros tratamientos. Revisan los datos relacionados con el ejercicio aeróbico y el ejercicio de resistencia. Definen el ejercicio aeróbico como “actividades realizadas de forma continua o interválica con la intención de mejorar la eficiencia del sistema cardiovascular y pulmonar y aumentar la capacidad aeróbica”. El ejercicio de resistencia implica “actividades que requieren un esfuerzo sostenido o intermitente de fuerzas contra una resistencia con la intención de mejorar la función musculoesquelética y aumentar la fuerza o la resistencia muscular”.

La conclusión general de su revisión fue que el ejercicio «de 3 a 5 sesiones por semana, de 45 a 60 minutos por sesión y con una intensidad de moderada a vigorosa» tiene propiedades antidepresivas similares a las de los medicamentos para reducir los síntomas depresivos en personas con depresión unipolar . El ejercicio en combinación con la farmacoterapia también es eficaz. Aunque alguna evidencia sugiere la posibilidad de que el ejercicio vigoroso sea más efectivo que el ejercicio moderado, ambas intensidades de ejercicio son superiores a ningún ejercicio. La mayoría de los estudios en esta revisión tuvieron una duración de entre uno y cuatro meses.

La mayoría de los estudios examinaron los beneficios del ejercicio aeróbico; sin embargo, los datos disponibles sugieren que el ejercicio de resistencia también es útil. Los autores alientan los regímenes de ejercicio que incluyen ejercicios aeróbicos y de resistencia.

Otro informe reciente de Hiral Master y Evan Brittain examinó la asociación del ejercicio a largo plazo, medido por los monitores de actividad física Fitbit, y la incidencia de enfermedades crónicas. Concluyeron que «un mayor número de pasos diarios en los datos recopilados durante varios años de uso del monitor de actividad física Fitbit se asoció con un menor riesgo de enfermedades crónicas comunes, como diabetes, hipertensión, enfermedad por reflujo gastroesofágico, depresión, obesidad y apnea del sueño».

Mecanismos de los efectos antidepresivos del ejercicio

¿Cómo ejerce el ejercicio sus efectos antidepresivos? Aunque numerosos estudios han intentado determinar los posibles mecanismos, los datos son inconsistentes. Dos mecanismos de interés involucran las propiedades antiinflamatorias del ejercicio y su influencia en los niveles del factor neurotrófico derivado del cerebro (BDNF). BDNF es una sustancia química producida por el cerebro que influye en la conectividad y el crecimiento celular. Una variedad de tratamientos antidepresivos influyen en los niveles de BDNF.

La depresión es común y es una de las principales causas de discapacidad tanto en los Estados Unidos como a nivel mundial. No todos responden adecuadamente a las opciones de tratamiento actuales o tienen acceso a atención de salud mental. Agregar una opción tan económica como el ejercicio al arsenal de tratamiento para la depresión podría tener implicaciones de gran alcance. Agregaríamos que otros esfuerzos centrados en el estilo de vida también pueden ser beneficiosos para mejorar y quizás prevenir episodios de depresión. Estos “cambios terapéuticos en el estilo de vida” incluyen dieta, reducción del estrés e higiene del sueño además de ejercicio.

Motivar a los pacientes a hacer ejercicio

A menudo es difícil motivar a una persona con depresión para que comience un régimen de ejercicios. Las técnicas psicoterapéuticas y las aplicaciones telefónicas pueden ser útiles. Esta revisión debería motivar a los médicos a ser más rigurosos al alentar el ejercicio como terapia de aumento o, especialmente en aquellos que no desean participar en psicoterapia o farmacoterapia, como terapia única. En palabras de los autores: «Este no es un llamado para que el ejercicio reemplace las estrategias terapéuticas existentes, sino para que el ejercicio se integre consistentemente como un tratamiento adicional de primera línea para la depresión».

Eugene Rubin, MD, Ph.D., y Charles Zorumski, MD, escribieron esta publicación.