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Experimenta lo siguiente un lunes: el despertador no lo despierta y ahora llega tarde al trabajo. El gato orinó en el sofá. La cafetera hace ruidos extraños y no parece funcionar. Los niños están peleando entre ellos. Llueve. Y encima de todo lo demás, el coche no arranca. ¿Qué concluyes? Uno o dos de estos irritantes menores parecerían insignificantes e inolvidables. Sin embargo, una vez que la lista crece, comienza a tomar la forma de una conspiración, una conspiración de fuerzas invisibles que posiblemente conspiran de manera significativa contra usted.

Nuestros cerebros son máquinas de detección de patrones que conectan los puntos, revelando relaciones significativas entre el aluvión de entradas sensoriales que enfrentamos. Sin esa creación de significado, no podríamos hacer predicciones sobre la supervivencia y la reproducción. El mundo natural e interpersonal que nos rodea sería demasiado caótico. En el ejemplo anterior, si saco conclusiones conspirativas (es decir, veo un patrón donde realmente no hay uno), estoy haciendo lo que los estadísticos llamarían un error de tipo I, también llamado falso positivo.

Qué hacer si experimenta lo siguiente al entrar a su casa solo por la noche: La puerta de entrada se deja abierta. Los artículos del hogar están esparcidos por todas partes (dejaste la casa ordenada y limpia hace solo unas horas). Tu computadora se ha ido. Hay olores tenues pero irreconocibles. Puedes escuchar a alguien hablando. Con toda probabilidad, no solo estaríamos sacando conclusiones sobre lo sucedido, sino que también tendríamos una respuesta fisiológica palpable. La naturaleza asegura que estemos inclinados a ver patrones en lugar de perderlos. El error de Tipo II, al no ver ningún patrón donde existe un patrón, es más peligroso. Es mucho mejor, desde un punto de vista darwiniano, malinterpretar el peligro donde no lo hay que perder pistas importantes que ponen en peligro nuestra supervivencia. Hay eficiencia cognitiva en esta ecuación: las reacciones rápidas dependen de una relación costo-beneficio que promueva la seguridad y la supervivencia.

Entonces, cuando nuestros sistemas de reconocimiento de patrones fallan, tienden a pecar de cautelosos y autoengaños. La experiencia de ver patrones o conexiones en datos aleatorios o sin sentido fue inventada por el neurólogo alemán Klaus Conrad. Primero describió este fenómeno como una especie de proceso de pensamiento psicótico, aunque ahora se considera una característica generalizada de la naturaleza humana. El historiador de la ciencia Michael Shermer llamó al mismo fenómeno patternicidad. Shermer señaló que nuestros cerebros no incluyen una «red de detección de basura» que nos permita distinguir entre modelos reales y falsos.

Los ejemplos de apofenia, o patternicidad, están por todas partes. Muchas personas perciben rostros en lugares aparentemente aleatorios, como en las nubes, en los patrones de suciedad que se dejan en los automóviles o en la luna. Vamos aún más lejos dándoles significado. La gente vio las imágenes de Jesús y María dentro de una naranja cortada por la mitad; o el rostro de Jesús en una tostada. A veces, estos objetos son luego adorados o se les da un estatus sagrado. Algunas formas de apofenia tienen que ver con secuencias de comportamiento, como el error del jugador u otras percepciones erróneas de la probabilidad (esto se ilustra más simplemente mediante lanzamientos secuenciales de monedas donde uno podría creer erróneamente que después de cinco lanzamientos de cara, la probabilidad de acertar cruz sería de alguna manera. superior al 50%). La apofenia también surge en los patrones más complejos de nuestro mundo interpersonal. Las teorías de la conspiración, como la creencia de que las Torres Gemelas del 11 de septiembre fueron destruidas en una demolición controlada por el gobierno, son fabricaciones basadas en patrones mal entendidos. Este razonamiento falaz también tiene consecuencias sociales potencialmente dañinas. Por ejemplo, a pesar de la evidencia limitada que muestra un vínculo causal, muchos padres no vacunan a sus hijos porque creen que tales vacunas causan autismo.

Si bien es tentador ver la apofenia como un mero defecto en nuestras habilidades de procesamiento cognitivo (es decir, algo que debe superarse o conquistarse), podría ser útil para nosotros ver esta tendencia como un aspecto irónico, incluso divertido, de nuestra naturaleza. Nos engañan las ilusiones ópticas, la apofenia de la corteza visual, pero no nos tomamos personalmente esos errores cognitivos. Los espectáculos de magia a menudo se disfrutan precisamente porque sabemos que nos están engañando. Si abrazáramos nuestra vulnerabilidad a los errores cognitivos, no nos tomarían desprevenidos tan fácilmente.

¿Qué aporta el psicoanálisis (y la psicoterapia en general) a la conversación sobre la apofenia? Inmediatamente se piensa en la asociación libre, una herramienta clínica que se centra específicamente en el significado que generan las asociaciones de palabras. En lugar de simplemente ver la apofenia como una especie de efecto secundario desafortunado de nuestra arquitectura cognitiva, el psicoanálisis nos impulsa a mirar el significado donde parece menos obvio. De esa forma, la consistencia es el punto, no el problema. Los buenos novelistas comprenden esto, por supuesto, y dependen del suspenso y la anticipación que crean en los lectores las asociaciones aparentemente no relacionadas. En un excelente ensayo sobre el tema, el escritor Christopher Moore dijo: “Un caso leve de apofenia es el arma secreta de un novelista que atrae lectores y éxito literario. Pasamos nuestros días de trabajo viendo conexiones espontáneas entre eventos, personas y vidas desconectadas, y entendiendo esas conexiones. «

En psicoterapia, co-construimos significado con nuestros clientes en un proceso activo de comprensión del ruido interpersonal y la aleatoriedad. El curso de la psicoterapia puede adquirir una calidad narrativa y, a menudo, depende, como una buena narración, de una trama coherente y reconocible. Por supuesto, nuestro deseo de patricidad puede ser la base de preguntas y rituales más amplios de creación de significado. Nuestra implacable detección de patrones es parte de nuestra búsqueda más amplia de significado. Nuestro mayor desafío puede ser aprender a lidiar con la inconsistencia.

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