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La barrera más formidable que enfrenta una persona cuando trata de superar el miedo a volar es la creencia de que nada funcionará. ¿Cómo se desarrolla esta creencia?

La mayoría de los consejos profesionales que se ofrecen a los viajeros ansiosos se basan en la Terapia Cognitiva Conductual (TCC). Aunque la TCC puede reducir la ansiedad desencadenada «de arriba hacia abajo» por pensamientos irracionales, no es rival para los sentimientos poderosos desencadenados «de abajo hacia arriba» por los sonidos y movimientos del vuelo.

Una cosa es entender, intelectualmente, que los aviones pueden manejar la turbulencia. Otra cosa es lidiar con la turbulencia emocionalmente. Los consejos en la web, así como los consejos proporcionados por la mayoría de los terapeutas, no se sostienen en el aire agitado cuando parece que un avión se está cayendo del cielo.

  • Los ejercicios de respiración producen beneficios fisiológicos solo cuando se exhala. Dado que no hay ningún beneficio fisiológico al inhalar, el alivio que brindan los ejercicios de respiración se debe en gran parte a la distracción cuando se concentra en la respiración.
  • La distracción, sin embargo, es una estrategia poco fiable. Cuando comienza la turbulencia, termina la distracción. Esto se debe a que los movimientos hacia abajo, que se sienten como si cayeran, liberan hormonas del estrés y provocan una sensación de alarma que se abre camino hacia la conciencia a pesar de los esfuerzos por mantenerse distraído.
  • Las hormonas del estrés provocan la necesidad de escapar. Como no es posible escapar, se desarrolla claustrofobia. Si la turbulencia continúa, la incapacidad de escapar puede causar una gran ansiedad o pánico.
  • La atención plena no puede prevenir la liberación de hormonas del estrés durante el vuelo. Por lo tanto, no puede prevenir la claustrofobia durante el vuelo, la gran ansiedad o el pánico.
  • Los mantras, las estadísticas, los pensamientos positivos y las afirmaciones solo hacen que los pasajeros no preparados no aborden y sufran claustrofobia, ansiedad o pánico si abordan el vuelo.
  • Las técnicas cognitivas se vuelven inútiles si las hormonas del estrés abruman la capacidad cognitiva.
  • La prueba de la realidad puede desaparecer cuando aumentan los niveles de la hormona del estrés. Si es así, la imaginación de que el avión se está estrellando puede experimentarse como si estuviera sucediendo.

TCC en el suelo vs. en el aire

Cuando lo que un viajero ansioso cree que es un consejo profesional confiable no ayuda, es natural que la persona piense que no se le puede ayudar. Los terapeutas que tratan la ansiedad con TCC deben comprender que, aunque funciona en el suelo, y aunque funciona para algunos clientes en el aire, no funciona para los clientes que se sienten abrumados cuando las hormonas del estrés son liberadas por los sonidos de baja frecuencia, la aceleración durante despegue y movimientos descendentes del avión en turbulencia.

Si su sistema nervioso parasimpático es incapaz de neutralizar los efectos de las hormonas del estrés, la hiperexcitación provoca el colapso de las capacidades cognitivas (función ejecutiva, función reflexiva, prueba de la realidad) necesarias para beneficiarse de las intervenciones cognitivas.

Consuelo común y falaz sobre el miedo a volar

Al leer un artículo reciente en la web, me sorprendieron los consejos que ofreció el psicólogo entrevistado. La psicóloga dijo que los viajeros ansiosos pueden «condenarse a sí mismos» observando cuántos aviones vuelan con seguridad. Eso no es verdad. La cantidad de aviones que aterrizan de manera segura, aunque intelectualmente relevante, no tiene sentido emocionalmente. No importa qué tan seguro se diga que algo es, todavía podemos imaginar que algo se escapa por las grietas.

Cuando los pensamientos sobre algo que va mal en el suelo producen ansiedad, la imaginación de escape alivia la ansiedad. Pero, cuando pensamos que algo anda mal en el aire, los pensamientos de escape no funcionan porque el escape es imposible. Entonces, cuando un terapeuta espera que las estadísticas tranquilicen a un cliente, el cliente tiene dos opciones (a.) creer incorrectamente que no se le puede ayudar, o (b.) creer correctamente que el terapeuta no tiene ni idea.

Muchas personas afirman que «El miedo a volar no es racional». Esa no es una etiqueta útil. La mayoría de mis clientes son profesionales, médicos, abogados, educadores y, más que cualquier otra profesión, psicólogos. Una mejor manera de abordar el miedo a volar es comprender qué tan racionales son las respuestas defensivas integradas en nuestro cerebro. Estas respuestas se basan en millones de años de evolución. Ya sean racionales, irracionales o ninguna, estas respuestas defensivas mantuvieron a salvo a nuestros antepasados ​​el tiempo suficiente para reproducirlas y transmitirlas a nosotros.

La evolución ha programado nuestra amígdala para que libere hormonas del estrés cuando sucede algo que no causamos. La evolución nos ha programado para mantener un medio de escape. Sería irracional no sentir temor al poner su vida en manos de personas que no conoce: pilotos, controladores de tráfico aéreo, mecánicos, diseñadores de aeronaves, reguladores gubernamentales, etc. – en un ambiente donde el escape es imposible. Es particularmente irracional confiar en personas que no conocemos cuando nuestra experiencia con personas que conocemos ha sido traumática.

El problema con la terapia de exposición y la RV

La terapia de exposición puede ser en forma de «inundación» o puede ser sistemática. En las inundaciones, es de esperar que una persona aprenda que no sucede nada malo como resultado de la exposición total. Eso puede ser cierto en tierra, pero cuanto más tiempo pasa en el aire un volador temeroso, más se refuerza el miedo y más intenso se vuelve.

En la desensibilización sistemática, la exposición inicial es lo suficientemente leve como para no causar ninguna reacción. Cada exposición posterior se incrementa ligeramente. Esto continúa hasta que la exposición completa no provoca una reacción. La desensibilización sistemática no se puede adaptar a los vuelos de líneas aéreas. La razón es obvia. La exposición no se puede valorar. Un pasajero está volando o no lo está.

Algunos toda la realidad virtual como medio para combatir el miedo a volar. Mi experiencia en la investigación original del miedo a volar en realidad virtual me lleva a una conclusión diferente. En ese experimento, el grupo de control y el grupo de tratamiento pasaron por un curso estándar de escuela de miedo a volar. A partir de entonces, el grupo de control recibió un tratamiento con placebo, que consistía en sentarse en un avión estacionado y fingir que estaban en el aire. El grupo de tratamiento recibió exposición a la realidad virtual para volar. Ambos grupos mejoraron, lo cual era de esperarse debido al temor de volar rumbo a la escuela de tierra. Pero la exposición virtual no logró nada.

Al grupo de control que se sentó en el avión estacionado le fue mejor a largo plazo que al grupo de tratamiento que recibió exposición virtual al vuelo. La razón por la que la realidad virtual no es efectiva para volar es obvia. No hay exposición, y por lo tanto no hay desensibilización, al riesgo. Dado que el cliente puede suspender la exposición en cualquier momento, no hay desensibilización por no tener el control. Dado que el cliente puede salir de la oficina donde se está produciendo la exposición, no hay desensibilización por no poder escapar. Debido a que no aborda ninguno de los problemas clave, es irracional esperar que el tratamiento virtual reduzca el miedo a volar.

Los profesionales de la salud mental bien intencionados pueden agravar inadvertidamente el problema del individuo o, al menos, no abordarlo adecuadamente. Ningún profesional debe ofrecer consejo o tratamiento por miedo a volar a menos que haya volado decenas de veces con clientes en vuelos reales, no virtuales o imaginarios, de aerolíneas.

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