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En el tiempo que lleva leer este artículo, se habrán vendido más de 40.000 teléfonos móviles en todo el mundo. Cada vez más, terminarán en manos de los más jóvenes.

Según información del Centro de Investigación Pew, más de un tercio de los padres con un hijo menor de 12 años dicen que su hijo comenzó a interactuar con un teléfono inteligente antes de los 5 años. En 2020, casi 1 de cada 5 padres (17 por ciento) de un niño 11 o más jóvenes le habían dado a su hijo su propio teléfono. En otra encuesta de 2021, el 31 % de los niños de 8 años tenían un teléfono inteligente, casi el triple que en 2015.

El primer celular de un niño

Muchos padres primero le brindan a su hijo un teléfono celular por seguridad y comodidad, para mantenerse conectado y en caso de una emergencia. Pero la experiencia de un niño de tener su propio teléfono significa mucho más: ahora tendrá que navegar por un mundo rico pero complicado de constantes interacciones sociales, contenido y administración del tiempo que es extremadamente desafiante.

Diane Graber, fundadora de Cyberwise, un recurso educativo que apoya el uso seguro y saludable de la tecnología por parte de los niños, tiene consejos para los padres sobre cómo evaluar si su hijo está listo para usar un teléfono celular, al igual que el Laboratorio de Bienestar Digital del Boston Children’s Hospital aquí.

Cuando le dan un teléfono a su hijo, muchos padres, pero no todos, intentan establecer reglas básicas sobre dónde y cómo pueden usarlo (con suerte, no en la mesa, a la hora de acostarse, en la iglesia/sinagoga, etc.). Los maestros y otro personal escolar generalmente intentan establecer límites para el uso del teléfono en el horario escolar. Muchos padres y maestros brindan algunos consejos sobre el «peligro de los extraños» en línea, no dar información privada y conciencia sobre el acoso en línea. Pero en muchos sentidos, cuando un niño obtiene su primer teléfono, se le puede dejar, literalmente, con sus propios dispositivos.

Los padres tienen sus propias limitaciones, por supuesto. Probablemente no tenían un teléfono mientras crecían, por lo que no tienen orientación aprendida. Y mantenerse en contacto con cada nueva aplicación, cada nuevo peligro virtual, cada artículo de investigación científica sobre niños y tecnología es demasiado para la mayoría de los padres ocupados.

Los propios hábitos de los adultos de uso reflexivo, entrometido o adictivo de dispositivos pueden contradecir lo que les piden a sus hijos. (Una encuesta reciente mostró que los adultos revisamos nuestros teléfonos en promedio 344 veces al día, y la mayoría de los encuestados admitió que a menudo revisan su teléfono mientras conducen, cuando tienen una cita o ¡incluso en el baño!)

Ingrese a los expertos en bienestar digital. Escriben libros, tienen podcasts y blogs sobre lo que los padres deben tener en cuenta y las mejores maneras de hablar con los niños sobre cómo tener y usar sus dispositivos. Pero el campo es más que limitar el tiempo en pantalla o evitar a los depredadores cibernéticos (aunque ambos son importantes).

La Dra. Elizabeth Englander, profesora de psicología y experta en el uso de la tecnología por parte de los niños, observa: «Los niños parecen tener mucha confianza cuando se trata de usar nueva tecnología, pero no tienen conocimientos especiales… hay una gran diferencia. Pero cuanto más sabe, más problemas de salud, sociales y de seguridad puede evitar». Ella y su colega Katharine Covino publicaron recientemente un libro breve destinado a cualquier niño que acaba de recibir un teléfono. Este práctico librito, acertadamente titulado ¡Tienes un teléfono, ahora lee este libro!, se dirige a los niños con consejos apropiados usando mucha diversión y humor.

Katie Davis, Ph.D., codirectora del Digital Youth Lab de la Universidad de Washington y autora de Technology’s Child (marzo de 2023), agrega: «Muchos niños realmente quieren orientación de sus padres cuando se trata del uso de la tecnología. reconocen el impacto potencialmente negativo en su bienestar y quieren ayuda para usar la tecnología de manera más responsable. Es más probable que sean receptivos a un enfoque de mediación basado en la confianza y el respeto en lugar de restricciones unilaterales o vigilancia».

En un mundo perfecto, un manual de algún tipo podría venir junto con la compra de un teléfono inteligente. No es un manual técnico que nos diga qué botones sirven para qué funciones o qué tipo de cargador usar, sino uno que nos cuente cómo este nuevo dispositivo nos cautivará, informará y entretendrá, pero también sobre ciberseguridad, uso excesivo y la naturaleza adictiva de las pantallas y de contenido basado en algoritmos. Podría empezar a enseñar a su joven usuario sobre la necesidad de evaluar críticamente la información y la facilidad con la que podemos ser engañados, habilidades que llamamos «alfabetización mediática». Podríamos estar informados sobre cómo la depresión, la ansiedad, FOMO y la envidia se cultivan tan fácilmente en todo el tiempo que pasamos en el mundo en línea y en las redes sociales.

Pero incluso eso no sería la solución completa.

Podemos observar más detenidamente nuestros propios hábitos tecnológicos a través de una lente de atención plena y equilibrio, dando un ejemplo a los niños a través de nuestro propio uso consciente y saludable de nuestros dispositivos.

Podemos alentar a los jóvenes a que aprendan cómo ser ellos mismos usuarios sanos y conscientes de la tecnología, evaluar críticamente el contenido, así como sus propios hábitos y uso del tiempo. Como maestros, padres y terapeutas, podemos alentar a los jóvenes a hablar sobre sus experiencias digitales y las emociones, tanto buenas como malas, que provienen de la comunicación constante y el mundo lleno de imágenes e información que brinda nuestra tecnología.

A mayor escala, podemos abogar por incluir habilidades de alfabetización mediática y conciencia de bienestar digital como parte de la educación formal de los niños en las escuelas y también en los entornos de atención médica, comenzando desde preescolar y los primeros grados.

Los dispositivos inteligentes como los teléfonos celulares están aquí para quedarse y solo se volverán más inteligentes. Asegurémonos de que nosotros también lo hagamos.

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