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Como te dirá cualquiera que tenga miedo a las alturas, la experiencia de la fobia a las alturas es inusualmente aterradora, y sí, lo soy. Como explica el bloguero de aventuras Zabdiel Scoon: “En nuestra vida diaria, naturalmente evitamos nuestros miedos hasta el punto de que se convierte en una acción inconsciente. Es sólo cuando te enfrentas a estos miedos que realmente comienzas a considerar conscientemente cómo están obstaculizando lo que deseas hacer «.

En mi caso, no me había dado cuenta de lo debilitante que puede ser el miedo a las alturas cuando se combina con viajes a largo plazo. En La Boca, Buenos Aires, tuve otro enfrentamiento con mi miedo a las alturas. Después de caminar por este magnífico museo, nos preguntaron si nos gustaría ver las esculturas en las terrazas de la azotea y admirar la vista del puerto desde el balcón de la azotea superior. Todo se veía genial y era realmente impresionante, hasta que tuve que subir una escalera de caracol abierta muy grande hasta el balcón superior. Mirando hacia arriba, pensé que no era muy sólido. Mis manos estaban increíblemente sudorosas y mi corazón latía más rápido mientras subía las escaleras.[1].

Hay una combinación convincente de pensamientos catastróficos y manifestaciones fisiológicas de ansiedad en esta cita, pero las fobias a las alturas no son personas que hayan experimentado un trauma por caerse de una escalera o un evento similar. Sin embargo, ahora tienen miedo a las alturas a causa de ello; en primer lugar, nunca hubieran subido por una escalera. El único trauma que han experimentado las fobias a las alturas es estar a una altura elevada, por lo que necesitamos un tipo de teoría radicalmente diferente para explicar cómo algunas personas desarrollan una fobia a las alturas y otras no.

Una clave para comprender la fobia a las alturas es su conexión con el pánico y los ataques de pánico, y muchas manifestaciones físicas de la fobia a las alturas son muy similares a los síntomas del pánico: temblores, palmas sudorosas, náuseas, mareos, por ejemplo. Otro dato importante es que las fobias a situaciones (como alturas o espacios reducidos) suelen compartir muchas características en común con los síntomas de pánico.

Por ejemplo, la fobia a las alturas parece tener un predominio de apariciones espontáneas propias del trastorno de pánico.[2], y si una persona tiene fobia a la altura, es mucho más probable que también se le diagnostique un trastorno de pánico que una persona sin fobia a la cintura.[3].

El vínculo entre los síntomas de pánico y las fobias situacionales, como la fobia a las alturas y la claustrofobia, también se extiende a factores cognitivos; Los grandes fóbicos también piensan como las personas que tienen ataques de pánico. Ciertos tipos de predisposiciones cognitivas a menudo pueden precipitar ataques de pánico, y dos de las predisposiciones más importantes son la tendencia a ser muy consciente de las sensaciones corporales y la tendencia a interpretar las sensaciones corporales ambiguas como amenazantes.

Piense en lo que significa mantener estos dos tipos de sesgos cognitivos. Esto significa que es mucho más probable que esté en sintonía con sus diversas sensaciones corporales, que es más probable que la persona promedio note cambios en las sensaciones corporales, e incluso cuando nota una que es ambigua, es más probable que piense que significa que algo malo te está sucediendo – algún desastre está esperando que suceda en tu mente. Es muy probable que este estilo de pensamiento desencadene un círculo vicioso que aumenta la ansiedad, lo que a su vez aumenta las sensaciones corporales que se interpretan como amenazantes. Resultado final: pánico.

En el caso de la fobia a las alturas, este proceso se ha vuelto específico de las alturas, y la detección de sensaciones corporales y su interpretación como amenazantes se canalizan hacia pensamientos negativos relacionados con las alturas: “Voy a perder el equilibrio. «Si me paro en el borde, estaré tentado a saltar». “Me voy a sentir mareado o me voy a dar un infarto y me voy a caer. «

Como fobia a las alturas, cada uno de estos pensamientos me resulta familiar, pero qué extraños son. Qué extraño pensar «tendré la tentación de saltar» cuando estoy en una altura alta, pero no se te ocurriría pensar eso o cualquier pensamiento autodestructivo relacionado en otro lugar. Sin embargo, es un pensamiento que se creó a partir de dos sesgos cognitivos muy simples y es un pensamiento compartido por varios millones de fóbicos de tamaño normal en todo el mundo. Así es como la mente puede jugarle malas pasadas cuando se trata de ansiedad.

El vínculo entre las fobias situacionales, como la fobia a las alturas y el pánico, es importante. Ahora sabemos que la fobia a las alturas en sí está asociada con una tendencia a interpretar sensaciones corporales ambiguas como amenazantes.[4], y también que la fobia a las alturas en la adolescencia temprana es un factor de vulnerabilidad al trastorno de pánico más adelante en la vida. He argumentado que la fobia a las alturas y la claustrofobia probablemente tengan su origen en esta conexión con el pánico y las cogniciones asociadas con el pánico, y no me sorprendería en absoluto que la mayoría de los casos de fobia al agua no se desarrollaran también de manera diferente.

El proceso que crea a las personas con fobia a las alturas es principalmente cognitivo y está conformado por patrones de pensamiento que rara vez entran en la conciencia. Por lo tanto, no es de extrañar que la mayoría de las personas con fobia a la cintura no puedan explicar cómo comenzó su fobia. Pero es ansiedad en su forma más tortuosa, creando miedos delirantes con los ajustes más básicos a nuestros procesos de pensamiento. Es un lavado de cerebro para ti.

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