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En el momento de escribir estas líneas, se acerca el final del Año Nuevo y Sarah y yo nos estamos relajando en un lindo Airbnb en el distrito histórico del centro de Savannah, Georgia. Savannah siempre ha sido una de nuestras ciudades favoritas y, desde que estuvimos de vacaciones cerca, fue una elección fácil como hogar en 2020. Esta ciudad sabe cómo divertirse, y el centro de la ciudad estaba vivo, bien y conmovido.

Hoy mi feed de redes sociales estaba lleno de publicaciones típicas de Año Nuevo: algunas personas expresaron optimismo para el año que viene, otras reflexionaron con cariño sobre los últimos 12 meses y otras proclamaron sus propósitos del año. Año Nuevo a sus amigos de Facebook. La mía me hace sentir que la primera semana de enero debe ser increíble para gimnasios, tiendas naturistas y estudios de yoga. Me gustaría pensar que estos cambios de comportamiento planeados serán duraderos (después de todo, soy optimista) y, sin embargo, sé que a medida que se acerca el Día de San Valentín, la mayoría de estas proclamas serán recuerdos lejanos olvidados por todos. Mark Zuckerberg, quien sin duda se hará aún más rico en el proceso.

Mientras viajo por el país haciendo lo que hago, a menudo hablo de cómo el cerebro forma hábitos y por qué algunos de ellos son tan difíciles de cambiar. Todos sabemos que, a pesar de nuestras intenciones, la mayoría de nosotros no se apegará a nuestra nueva dieta, no continuará haciendo ejercicio ni seguirá lo que decidimos antes. Eventualmente fallaremos, como lo hemos hecho tantas veces en el pasado. El cambio de comportamiento a largo plazo es una perspectiva difícil para nosotros, una realidad de la que somos conscientes, pero parece que pensamos que hay una respuesta secreta que aún no hemos encontrado. Como cuando una mujer me preguntó si tenía algún consejo para perder peso y le dije: «Come menos y haz más ejercicio», ella dijo: «Sí, pero ¿algo más? De verdad come y odio hacer ejercicio».

Los hábitos son comportamientos que nuestro cerebro ha aprendido a producir sin pensar en ello, y adoptar una resolución implica crear un nuevo hábito. Hay comportamientos en los que nos involucramos automáticamente y hay aquellos que requieren un esfuerzo consciente. Imagina que estás sentado en el sofá y tratas de motivarte para ir al gimnasio. Deliberas sobre los pros y contras, pensando en cuánto tiempo tienes, qué otras cosas tienes que hacer, si tu ropa deportiva está limpia y cómo llegarás allí. Si tienes que pensar en un comportamiento, no es un hábito. En esta situación, apuesto a que no tenía que preocuparse por si estaba sentado en el sofá o no, este comportamiento es un hábito. Hay personas que van al gimnasio por costumbre, entonces, ¿cómo puedes convertirte en uno de ellos y mantenerte fiel a tu publicación de Facebook? Los hábitos se aprenden a través de la repetición, por lo que esta es la clave para convencer a tu cerebro de ir al gimnasio todos los días, sin importar lo que requiera una repetición forzada.

Una de las preguntas más comunes que la gente hace es: ¿Cuántas repeticiones se necesitan? Existe la idea popular de que se necesitan 21 días para desarrollar un hábito. Suponiendo que adopte el nuevo comportamiento todos los días, un compromiso de tres semanas parece bastante manejable. En la época de Martin Luther King, todos deberíamos hacer ejercicio y comer col rizada. Desafortunadamente, esta idea de 21 días es un mito. Lo mismo es cierto si ha escuchado que toma 30 días o cualquier cantidad de días. Sé que hay libros populares que sugieren lo contrario, pero cualquiera que haga una afirmación general como esta miente: hay demasiadas variables desconocidas, por lo que es solo una ecuación incalculable.

Una de las variables es el valor de recompensa del comportamiento. No es que haya tenido experiencia personal, pero estoy bastante seguro de que no se necesitan 21 días para fumar crack para desarrollar el hábito del crack. Dejando a un lado los aspectos legales, debe ser mucho más fácil adquirir el hábito del crack que el del gimnasio. Todo lo que le dé a nuestro cerebro sensaciones intensas de placer se aprenderá rápidamente, por lo que muchos de nosotros ya tenemos un conjunto de hábitos que nos gustaría cambiar para empezar. Por otro lado, para la mayoría de nosotros, ir al gimnasio no es un placer inmediato y tomará mucho trabajo acostumbrarse a este comportamiento. Otro es el valor de recompensa de nuestros hábitos preexistentes. Lo más probable es que nuestros cerebros ya hayan aprendido muchos hábitos muy gratificantes y esta es una competencia feroz por lo nuevo que estamos tratando de aprender. Además, ¿qué tan complicado es el comportamiento? Los comportamientos simples son más fáciles de acostumbrar que los comportamientos más complejos. Sentarse en el sofá es increíblemente fácil, especialmente cuando la alternativa es meter el trasero en el auto y conducir ese auto al gimnasio para hacer ejercicio.

Para el momento en nuestras vidas cuando decidamos que necesitamos hacer una resolución de Año Nuevo, es probable que ya hayamos aprendido todos los hábitos simples y muy gratificantes que estamos listos para adoptar. Cualquier cambio duradero en el comportamiento a partir de este momento requerirá trabajo y mucha repetición.

Entonces, estas estimaciones son incorrectas, pero creo que aún tienen valor. Son placebos psicológicos y pueden ser motivadores. Si vas al gimnasio durante 21 días seguidos, ¿qué crees que harás el día 22? Probablemente terminarás en este gimnasio. Aún puede ser difícil hacer esto, pero es probable que continúe saliendo de la rutina, si no por hábito. Y, eventualmente, podría ser algo que hagas automáticamente.

Para ti en 2020.

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