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Cuando percibimos a un grupo como amenazante, pensamos que son más. ¡Y no, no estamos hablando de zombis!

Fuente: GDJ/Pixabay

El titular de esta pieza, «¡Están en todas partes!» está entre comillas porque lo sacamos del título real de un artículo de investigación publicado recientemente por Rebecca Ponce de León y sus colegas.

El título del artículo de investigación nos evocó a los zombis, pero fácilmente podría haber recordado a conductores distraídos en nuestro viaje o incluso cucarachas en las cocinas.

Si alguna vez ha tenido la mala suerte de tener una plaga de cucarachas, incluso una pequeña (si es que existe), entonces sabe lo fácil que es percibir que hay millones de estas plagas plagadas de enfermedades viviendo en sus paredes. . Incluso hay un dicho: por cada cucaracha que ves, hay diez que no ves. Este tipo de pensamiento exagerado está integrado en la forma en que pensamos acerca de las cosas amenazantes.

No solo zombis

Resulta que este es un sesgo común frente a una amenaza percibida, como lo demuestra el estudio de Ponce de León y sus colegas. “El lugar no es solo físico, sino social”, escriben como justificación de su examen de la amenaza simbólica, que definen como “la creencia de que un grupo viola los valores y visiones del mundo propios”.

A modo de explicación, ofrecen el ejemplo de un cliente que entra por primera vez en un bar deportivo y que puede comprobar las camisetas de otros clientes para saber cuál es el equipo popular. Con base en su trabajo, podríamos suponer que un fanático de los Yankees de Nueva York podría entrar a un bar deportivo, ver varias camisetas de los Mets de Nueva York y sentirse amenazado por esta violación de la visión del mundo.

Esto daría como resultado una sobreestimación de cuántos fanáticos de los Mets están realmente hinchados contra la barra. ¡Este fenómeno es esencialmente información errónea presentada por nuestros cerebros sesgados!

Y no solo fanáticos de los deportes, tampoco

Por supuesto, el verdadero peligro no está entre los fanáticos del béisbol. Estos investigadores también ofrecen ejemplos de grupos a menudo marginados (grupos religiosos, grupos raciales, minorías sexuales y minorías de género) que las personas que tienen opiniones negativas sobre estos grupos perciben como más numerosos de lo que son. ¿Por qué se produce este sesgo?

Los investigadores especulan que es adaptativo sobrestimar el número de grupos amenazantes. Es decir, si el grupo es verdaderamente amenazante, entonces puede ser peligroso subestimar su número. Este sesgo de exageración puede ser algo aceptable cuando se trata de fanáticos de los deportes, pero puede contribuir a una discriminación peligrosa cuando se basa en la raza, el origen étnico, la identidad de género, la orientación sexual, la religión, la ciudadanía o varias otras categorías sociales.

Los investigadores realizaron una serie de experimentos que demostraron este efecto precario. Por ejemplo, en un estudio, Ponce de León y sus colegas dijeron a los participantes que 100 de 500 empleados de la empresa habían respondido a una encuesta.

A la mitad de los participantes se les dijo que la encuesta preguntaba si los participantes eran homosexuales, una identidad potencialmente amenazante y luego se les dijo que 30 de 100 empleados dijeron que lo eran. A la mitad se les dijo que la encuesta preguntaba si los participantes tenían ojos verdes, no una característica amenazante, y luego se les dijo que 30 de 100 dijeron que sí.

Luego se pidió a los participantes que extrapolaran y calificaran la omnipresencia de la homosexualidad o tener ojos verdes para los 500 empleados. Las calificaciones fueron más altas, en promedio, entre los participantes que calificaron la prevalencia de empleados homosexuales que entre los que calificaron la prevalencia de empleados de ojos verdes.

La investigación mostró resultados similares con respecto a las personas negras, los inmigrantes, las personas con creencias proabortistas con respecto al aborto y las personas con creencias provida con respecto al aborto.

Esta investigación es llamativa porque nos ayuda a comprender por qué los grupos no dominantes pueden provocar tanto miedo en la población. Y podría ayudarnos a comprender por qué se produce la discriminación y, en algunos casos, la violencia. Los investigadores ofrecen el ejemplo de la “fuga de blancos”, personas blancas que se alejan de los “barrios negros” percibidos como un posible resultado de este sesgo.

Desafortunadamente, no está claro cómo podemos abordar este sesgo profundamente arraigado. Con suerte, la evidencia convincente de que existe este sesgo podría ayudarnos a guiarnos hacia posibles soluciones que se necesitan con urgencia en nuestro país y mundo profundamente divididos.

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