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Una gran proporción de padres favorece sistemáticamente a un hijo sobre otro. Este favoritismo puede manifestarse de diferentes formas: más tiempo con un niño, más cariño, más privilegio, menos disciplina o menos abuso.

La investigación de la socióloga Jill Suitor examina algunas de las causas y consecuencias del favoritismo de los padres, que ocurre en uno o dos tercios de las familias estadounidenses.

A pesar de su tabú en nuestra sociedad, creemos que algunos casos de favoritismo de los padres son justos, e incluso necesarios. Por ejemplo, los padres prestan más atención a los recién nacidos que a sus hijos mayores. Lo mismo ocurre con los niños enfermos o discapacitados. En estas situaciones, los padres a menudo discuten el trato desigual con los niños desfavorecidos para asegurarles que no es nada personal.

Hay otras razones para el favoritismo de los padres que la mayoría de nosotros considera injustas, pero no nos sorprenden mucho. Los padres pueden pasar más tiempo con niños del mismo sexo y sentirse más cerca de ellos que con niños del sexo opuesto. En las familias mixtas, los padres prefieren a sus hijos biológicos sobre los hijastros. En las culturas patriarcales, los padres simplemente prefieren a los niños a las niñas.

Hay varios factores adicionales que predicen el favoritismo, uno de los cuales es el orden de nacimiento: los padres prefieren al primogénito y al último hijo sobre los hijos del medio. Esto sucede en parte porque los hijos del medio nunca serán los únicos hijos que vivan en casa; en algún momento, los primogénitos y los últimos tendrán a sus padres para ellos solos. En general, los primogénitos reciben la mayor cantidad de privilegios y los últimos reciben el mayor afecto de los padres.

La personalidad y el comportamiento de un niño también pueden afectar la forma en que los padres lo tratan. Los padres se comportan más afectuosamente con los niños que son agradables y afectuosos, y dirigen más disciplina hacia los niños que actúan o se involucran en comportamientos desviados. Debido a que las niñas tienden a ser más cálidas y menos agresivas que los niños, los padres generalmente prefieren a las niñas a los hijos (pero solo en culturas no patriarcales).

El favoritismo también es más probable cuando los padres están bajo mucho estrés (por ejemplo, problemas matrimoniales, preocupaciones financieras). En estos casos, es posible que los padres no puedan inhibir sus verdaderos sentimientos o controlar qué tan bien se están comportando. Los teóricos de la evolución argumentan que cuando los recursos emocionales o materiales son limitados, los padres favorecerán a los niños que tienen el mayor potencial para prosperar y reproducirse.

Desafortunadamente, las consecuencias del favoritismo de los padres son las que cabría esperar, en su mayor parte son malas. Los niños desfavorecidos se desempeñan peor en todas las áreas: más depresión, más agresión, menor autoestima y peores resultados escolares. Estas repercusiones son mucho más extremas que los beneficios que obtienen los niños favorecidos (las cosas negativas tienen un impacto más fuerte en las personas que las positivas). Y tampoco todo es color de rosa para los niños favorecidos: sus hermanos a menudo los culpan, envenenando estas relaciones.

Muchas de estas consecuencias persisten mucho después de que los niños hayan crecido y se hayan ido de casa. Las personas no olvidan rápidamente que sus padres las desfavorecieron, y muchas personas informan que estar desfavorecidas en la infancia sigue afectando su autoestima y sus relaciones en la edad adulta.

Para empeorar las cosas, es incluso más probable que los padres se conviertan en favoritos una vez que sus hijos sean mayores, apoyando así dinámicas familiares tóxicas (p. Ej., Malos sentimientos, resentimiento entre hermanos). Las causas del favoritismo, sin embargo, son un poco diferentes una vez que los niños se convierten en adultos. Los padres todavía favorecen a las niñas y los niños menos desviados, pero también favorecen a los niños que viven más cerca, comparten los valores de los padres y, como era de esperar, les han brindado apoyo emocional o financiero a los padres.

Es importante tener en cuenta que el favoritismo de los padres solo es problemático cuando existen diferencias de trato consistentes y arbitrarias. En los casos en que el favoritismo es inevitable (por ejemplo, con recién nacidos, niños más necesitados), los padres que explican su necesidad a otros niños generalmente pueden compensar las consecuencias negativas.

Curiosamente, el bienestar de los niños es mayor cuando los padres no muestran favoritismo hacia nadie, incluso más que el bienestar de los niños que son favorecidos por sus padres. Esta disparidad puede ocurrir porque los niños favorecidos enfrentan la hostilidad de sus hermanos, o quizás porque las familias que practican el favoritismo tienden a ser disfuncionales de otras maneras.

Casi todos los padres se preocupan por si tienen favoritos. Pero incluso cuando los padres juran tratar a sus hijos por igual, rápidamente descubren que esto simplemente no es posible. Cada niño es diferente y los padres deben responder adecuadamente a sus características únicas. No debes reaccionar a las rabietas de un niño de 3 años de la misma manera que lo harías con un niño de 13 años. No se puede tratar a los niños agresivos de la misma manera que a los niños pasivos. Incluso los gemelos idénticos no pueden recibir el mismo trato. En última instancia, todos los niños quieren sentirse diferentes, no clones de sus hermanos. Lo mejor que pueden hacer los padres es ser conscientes de cualquier trato diferencial que den y tratar de ser lo más justos posible.

(Josh Foster es coautor de este artículo).

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