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Fuente: dominio público CC0

Más niños viven con sus abuelos que nunca en la sociedad contemporánea. Este fenómeno conduce a un conjunto complejo de problemas y resultados para los abuelos y los niños a su cargo.

Los investigadores del Centro de Investigación Traslacional Bronfenbrenner están estudiando el bienestar de los niños que viven con sus abuelos y cómo estos arreglos afectan el bienestar de los abuelos. Rachel Dunifon, profesora de análisis y gestión de políticas en Cornell, es coautora de un artículo de revisión publicado en los Anales de la Academia Estadounidense de Ciencias Políticas y Sociales que examina estas preguntas.

Lo más importante es que Dunifon y su equipo han descubierto que las estructuras familiares son diversas y los detalles importan. Los niños cuyos abuelos asumen el papel de criarlos enfrentan desafíos muy diferentes a los de los niños que viven con sus padres y abuelos en un hogar de “tres generaciones”.

Abuelos como tutores

Los datos muestran que alrededor del 2% de los niños estadounidenses son criados por un abuelo sin un padre en el hogar, llamado «abuela». La mayoría de las veces, los padres entregan voluntariamente la custodia a los abuelos por una variedad de razones, incluido el uso de sustancias, el abuso y la negligencia, el encarcelamiento, problemas de salud mental, la muerte y la paternidad.

No es un camino fácil para los abuelos. Las personas mayores que cuidan a sus nietos tienen más probabilidades de ser pobres. Aproximadamente dos tercios de estas familias viven en hogares con ingresos por debajo del 200% de la línea de pobreza federal. Los abuelos de estas familias tienen menos probabilidades de tener empleo, menos probabilidades de recibir asistencia para el cuidado de los niños y más probabilidades de tener discapacidades físicas y problemas de salud crónicos. Estos abuelos experimentan niveles de estrés más altos que otros abuelos y es más probable que enfrenten problemas financieros y de salud mental.

Los niños criados por abuelos también tienen más probabilidades de experimentar dificultades. Debido a que a menudo viven en un arreglo informal, es menos probable que califiquen para los servicios sociales. Y es más probable que experimenten problemas emocionales y de comportamiento.

Sin embargo, señala el estudio, las familias numerosas también tienen muchas fortalezas. “Cuando entrevisté a las grandes familias de la ciudad de Nueva York, lo que más me impactó fue la gran calidez y el aprecio que los abuelos y los nietos se tienen el uno al otro y cuánto aprecian el importante papel que desempeñan en la vida de los demás”, dijo Dunifon.

Hogares de tres generaciones

Los datos muestran un aumento significativo – un aumento de alrededor del 30% – en la cantidad de niños que viven en hogares trigeneracionales desde 2001. Los niños negros, hispanos y asiáticos tienen más probabilidades de vivir en hogares trigeneracionales que los niños blancos. Y es más probable que estos niños vivan con uno de los padres que con dos padres.

Pero incluso dentro de los focos trigeneracionales, el bienestar financiero es diverso. En hogares con dos padres y abuelos, es más probable que los padres sean dueños de la casa, lo que sugiere que el abuelo se ha mudado a la casa de los padres. Pero en hogares con un solo padre y abuelos, es más probable que el abuelo sea dueño de la casa, lo que sugiere que el padre se ha mudado a la casa de los abuelos. Estos hogares tienen más probabilidades de experimentar pobreza.

Estos modelos de propiedad destacan «quién ayuda a quién», explicó Dunifon.

Con base en los datos disponibles, es difícil determinar cómo estas situaciones de la vida afectan el bienestar de abuelos, padres e hijos sin comprender las circunstancias específicas de cada situación.

Por ejemplo, cuando las madres adolescentes viven con sus padres y sus hijos, es más probable que completen su educación y encuentren un trabajo. Existe alguna evidencia de que los abuelos en hogares trigeneracionales experimentan más estrés y depresión, pero esta evidencia no es concluyente. También hay alguna evidencia de que los niños que viven en hogares monoparentales durante tres generaciones obtienen mejores resultados en la escuela y son menos propensos a participar en conductas de riesgo que aquellos que viven con una madre soltera sola.

Hay algunas conclusiones del organismo de investigación:

Primero, necesitamos más datos para comprender completamente las complejidades de los abuelos que viven con sus nietos y los cuidan. Sería particularmente útil seguir a estas familias a lo largo del tiempo para determinar los efectos a largo plazo de varias estructuras familiares.

En segundo lugar, y de manera más inmediata, es importante considerar cómo las políticas sociales actuales afectan a los abuelos y nietos a su cargo. Particularmente en los hogares donde los abuelos son los principales cuidadores, cualquier cambio o reducción en los servicios a los ancianos también afectará a otros miembros de la familia, especialmente a los niños. Asimismo, los recortes a los programas para familias jóvenes con niños pueden aumentar su dependencia de los abuelos.

«Esta investigación muestra que el bienestar de las personas mayores y los niños pequeños a menudo está vinculado», dijo Dunifon. “Es importante que nuestras políticas y programas reconozcan esto. «

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