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Samer Daboul/Pexels

Los síntomas de ansiedad incluyen aprensión excesiva, inquietud, fatiga fácil, tensión muscular e hiperexcitación.

Fuente: Samer Daboul/Pexels

Esta publicación fue escrita en colaboración con Rebecca Lewinson.

Para una gran parte de la población, la enfermedad crónica es una realidad que afecta su bienestar emocional, físico y financiero. Hacer frente a una enfermedad crónica es difícil, sin embargo, puede ser aún más difícil cuando alguien también experimenta ansiedad. La ansiedad es un estado emocional negativo orientado hacia el futuro que resulta de la percepción de una amenaza, caracterizado por una incapacidad percibida para predecir, controlar u obtener los resultados deseados en situaciones futuras. Los síntomas incluyen aprensión excesiva, inquietud, fatiga fácil, tensión muscular, hiperexcitación y dificultad para conciliar el sueño o permanecer dormido.

La ansiedad tiene un propósito para todos nosotros. Los sentimientos de ansiedad, aunque incómodos, nos dicen que hay algo en el futuro que podría dañarnos y, por lo tanto, nos motiva a actuar. Piense en la ansiedad como un conjunto de campanas de alarma; si hay un incendio, queremos que suenen las alarmas.

Para la mayoría de nosotros, este sentimiento de ansiedad pasa cuando pasa cualquier cosa o situación por la que estamos nerviosos. Sin embargo, para otros, las campanas de alarma siguen sonando, incluso cuando no hay fuego, peligro o cualquier cosa que requiera que seamos rápidos de pensamiento, de acción rápida o que tomemos una gran decisión. Cuando eso sucede, puede abarcar todo, afectar el funcionamiento social u ocupacional, cruzando así la línea para ser considerado un trastorno de ansiedad. Al menos durante más de dos semanas, sus pensamientos están plagados de preocupaciones frecuentes e incontrolables, es posible que casi siempre se sientan tensos y/o también pueden sentirse irritables o agotados una buena parte del tiempo.

Esta experiencia se complica cuando alguien también tiene una enfermedad crónica. Las preocupaciones, emociones o sensaciones físicas que tienen a menudo se basan en la realidad de sus síntomas. Por ejemplo, si un paciente ha tenido recientemente un ataque al corazón, se puede suponer que la opresión en el pecho que las personas experimentan a menudo con ansiedad es un problema con su corazón. O la dificultad para respirar que experimentan las personas con una afección pulmonar podría confundirse con la ansiedad. Los pacientes con cáncer que van a hacerse pruebas de imágenes de tumores naturalmente sentirían ansiedad dada la situación incontrolable. Además, los pensamientos ansiosos, como “¿Qué pasa si muero a causa de mi enfermedad?” puede ser una posibilidad real.

Dada la compleja relación entre la ansiedad y las enfermedades crónicas, si sospecha que su ansiedad es excesiva, puede realizar una encuesta de detección en línea validada. Si obtiene un puntaje en el rango elevado, es importante que se realice una entrevista de diagnóstico, preferiblemente con un proveedor de atención médica que se especialice en salud mental y enfermedades crónicas. Es posible que se le pida que complete un cuestionario sobre su historial y síntomas, y que tenga una entrevista sobre el contexto en torno a sus síntomas y su enfermedad crónica.

Hay varios diagnósticos de ansiedad diferentes con los que se le puede diagnosticar, como el trastorno de ansiedad generalizada o incluso el trastorno de estrés postraumático si el inicio de su condición crónica fue realmente traumático, como puede suceder con un paro cardíaco repentino o un accidente cerebrovascular. El médico también evaluará otras afecciones que tiendan a agruparse con la ansiedad que deberían abordarse para que usted tenga un resultado exitoso, como los trastornos por uso de sustancias. De hecho, muchos pacientes han estado sufriendo sin tratamiento durante muchos años y recurren a sustancias para reducir la ansiedad, y finalmente desarrollan una adicción.

Cómo se relacionan la ansiedad y las enfermedades crónicas

Los trastornos de ansiedad son la condición de salud mental más común, con alrededor del 7 por ciento de las personas en la población general que sufren uno en algún momento de su vida. Sin embargo, son aún más comunes entre las personas con una enfermedad crónica, llegando al 26 por ciento de los pacientes con enfermedad de las arterias coronarias y al 48 por ciento de los pacientes con cáncer. Esto es importante, dado que quienes tienen una enfermedad crónica y ansiedad tienen una peor calidad de vida, demoran en recibir el tratamiento de la ansiedad (si acceden a todos) y tienen más probabilidades de ser hospitalizados e incluso morir, en comparación con quienes tienen una enfermedad crónica sola.

Si bien la mayoría de los trastornos de ansiedad comenzarán en la adolescencia o en la edad adulta temprana, también es común desarrollar síntomas o tener una recurrencia de la ansiedad tras el diagnóstico de una enfermedad crónica, o incluso después de lidiar con esa enfermedad crónica durante algún tiempo. La concurrencia de enfermedades crónicas y ansiedad también es más probable en poblaciones socioeconómicas más bajas.

Hay varios mecanismos que relacionan la ansiedad con la enfermedad crónica. Por ejemplo, ciertas formas de ansiedad están relacionadas con problemas del ritmo cardíaco. En términos más generales, existen mecanismos fisiológicos, como una mayor respuesta al estrés, que conduce a un aumento del cortisol circulante. Se ha demostrado que esto tiene efectos negativos para la salud. Están surgiendo investigaciones sobre los vínculos inflamatorios y metabólicos.

Las personas con una enfermedad crónica que también experimentan ansiedad también tienen más probabilidades de participar en estilos de vida menos saludables, lo que exacerba los factores de riesgo, como una dieta poco saludable, el consumo de tabaco o alcohol para regular el estado de ánimo y la inactividad física. De hecho, algunos pacientes con enfermedades crónicas tienen “sensibilidad a la ansiedad”, creyendo que la sensación de excitación asociada con el ejercicio, como los latidos del corazón, tiene consecuencias perjudiciales, cuando en realidad el ejercicio mejora tanto la ansiedad como la enfermedad crónica.

Identificar la ansiedad en pacientes con enfermedades crónicas

Lamentablemente, la ansiedad puede ser percibida erróneamente por los proveedores de atención médica como una respuesta «normal» para pacientes con enfermedades crónicas y benignas. Es cierto que todo el mundo experimenta algo de ansiedad y, en niveles moderados, puede motivar a un paciente con una enfermedad crónica a buscar y seguir un tratamiento. Pero para muchos, los trastornos de ansiedad pasan desapercibidos. Esto puede dar como resultado un diagnóstico y tratamiento retrasados, una calidad de vida reducida y una exacerbación de la progresión de la enfermedad crónica. Esto es desafortunado dadas las muchas opciones de tratamiento seguras y efectivas disponibles para los trastornos de ansiedad. Estos serán discutidos en la segunda parte de esta publicación.

Mientras tanto, si usted o alguien que conoce está experimentando síntomas de ansiedad, podría estar justificado hacer una cita con su proveedor de atención primaria para hablar sobre sus inquietudes y, posiblemente, programar una entrevista de diagnóstico.

Rebecca Lewinson es estudiante de doctorado en psicología clínica en la Universidad de York, Toronto.