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Fuente: Flickr/Martin Gommell

Por el momento, es ‘tiempo de calificaciones’ en mi universidad. El otro día me sentí cansada y aturdida después de leer unas 15.000 palabras de los trabajos de los estudiantes. Mi mente estaba tan nublada que sentí que no podía leer una palabra más. Necesitaba un descanso, pero en lugar de acostarme, decidí dar un paseo por el bosque.

Caminé durante aproximadamente una hora, mirando los árboles y las hojas y observando el flujo del arroyo cuesta abajo. Después de un rato, dejé el bosque y deambulé por unos campos que dominaban el pueblo. Era un día ventoso y me sentí vigorizado al ver la hierba alta y las flores inclinarse hacia un lado y las nubes sobre mí pasar rápidamente.

Cuando volví a casa, me sentí rejuvenecido. Mi mente se sentía clara y fresca, y estaba lista para seguir leyendo los trabajos de mis alumnos.

Una forma de explicar esta experiencia es en términos de lo que los psicólogos Stephen y Rachel Kaplan llamaron teoría de la restauración de la atención. Esto describe cómo el contacto con la naturaleza puede reponer nuestros recursos mentales, particularmente después de un largo tiempo en el ambiente estresante y agotador de la ciudad.

Kaplan y Kaplan describieron cuatro etapas de restauración, comenzando con una limpieza de la mente, en la que los pensamientos comienzan a disminuir y desvanecerse. La segunda etapa es la recuperación de la fatiga mental cuando desenfocamos nuestra atención y permitimos que nuestras energías mentales se recarguen. Luego enfocamos suavemente nuestra atención en el entorno natural, lo que reduce aún más el parloteo de nuestras mentes, casi como si estuviéramos meditando. Finalmente, entramos en una etapa de ‘reflexión y restauración’ en la que nos relajamos por completo, sentimos una sensación de frescura mental y podemos reflexionar de nuevo sobre nuestras vidas y nuestras metas.

Otros aspectos beneficiosos de la conexión con la naturaleza

La restauración de la atención es solo uno de los efectos beneficiosos del contacto con la naturaleza. Estos efectos se han investigado extensamente en los últimos años, lo que llevó a la acuñación de la frase «ecoterapia».

La primera investigación sistemática en esta área tuvo lugar en Japón, donde en la década de 1980, los estudios financiados por el gobierno sobre la práctica de ‘baños de bosque’ (shinrin-yoku). Esto simplemente significa caminar tranquilamente por un bosque, observando los fenómenos naturales a tu alrededor mientras respiras lenta y profundamente.

Muchos estudios han encontrado que la práctica tiene importantes beneficios mentales y físicos, como presión arterial reducida, niveles de cortisol más bajos, un sistema inmunológico más fuerte, mejor sueño y mejor memoria y concentración.1 Como resultado, shinrin-yoku se convirtió en una parte importante del sistema de salud de Japón como una herramienta de medicina preventiva.

Investigaciones más recientes fuera de Japón han encontrado que incluso las formas de contacto «ligero» con la naturaleza tienen efectos positivos. Se ha demostrado que simplemente mirar una presentación de diapositivas de imágenes naturales o un programa de televisión basado en la naturaleza eleva el estado de ánimo y los niveles de energía.2 Los empleados y escolares que tienen vistas a la naturaleza, o cuyos espacios de trabajo incluyen plantas de interior, desarrollan un mayor bienestar, mejor concentración y rendimiento laboral.3

En 2020, investigadores del University College London estudiaron a niños que participaban en actividades al aire libre en un fideicomiso local de vida silvestre. Descubrieron que los niños mostraban un mayor bienestar y salud. En los niños que vivían en un entorno urbano con poco contacto con la naturaleza, los efectos positivos fueron especialmente fuertes.4 También hay evidencia de que el contacto con la naturaleza puede aliviar algunos de los síntomas del TDAH en los niños.5

¿Por qué el contacto con la naturaleza es tan terapéutico?

Los efectos terapéuticos anteriores cobran sentido si tenemos en cuenta que, hasta tiempos muy recientes, todos los seres humanos vivían en constante contacto con la naturaleza. Un sentimiento de conexión con la naturaleza está profundamente arraigado en nosotros. La naturaleza siempre ha sido nuestro hogar, por lo que siempre nos sentimos más cómodos cuando estamos cerca de ella. (El biólogo EO Wilson se refirió a esta atracción por la naturaleza como ‘biofilia’).

Por el contrario, la falta de contacto con la naturaleza puede inducir una sensación de malestar. Podemos sufrir lo que el autor Richard Louv ha llamado «trastorno por déficit de naturaleza». En mi opinión, los efectos del trastorno por déficit de naturaleza no han sido plenamente apreciados por los psicólogos y los profesionales médicos.

Creo que la falta de contacto con la naturaleza puede ser un factor significativo en la depresión y otras condiciones de salud mental (incluido el TDAH).

Como implica la práctica de los baños de bosque, el contacto con la naturaleza es similar a una práctica meditativa. Por lo tanto, trae muchos de los beneficios asociados con la meditación. Enfoca nuestra atención fuera de nuestras mentes para que ya no rumiemos sobre los problemas y presiones de nuestras vidas. Ralentiza tanto nuestra mente como nuestro cuerpo, abriendo un espacio interior donde podemos relajarnos y reconectarnos con nosotros mismos.

Revitaliza nuestras percepciones para que el mundo que nos rodea se vuelva más real y hermoso. Ya no nos sentimos atrapados dentro de nuestras mentes y cuerpos, sino que nos sentimos conectados con nuestro entorno. Por lo tanto, todos los beneficios mentales y físicos de la meditación consciente también se aplican al contacto con la naturaleza.

La creciente popularidad de la ecoterapia

En los últimos años, otros países han comenzado a seguir el ejemplo de Japón, incorporando la ecoterapia en sus sistemas de atención médica. En países como Nueva Zelanda y el Reino Unido, donde vivo, no es raro que los profesionales de la salud ofrezcan recetas ecológicas a los pacientes. En el Reino Unido, algunas prácticas médicas prescriben actividades de conservación, programas de jardinería, caminatas o ciclismo en la naturaleza.

En 2020, el gobierno del Reino Unido anunció un programa piloto de prescripción ecológica de £ 4 millones (aproximadamente $ 6 millones de dólares) en cuatro ubicaciones rurales. El piloto tiene como objetivo encontrar la mejor manera de integrar la prescripción ecológica en las comunidades y mejorar los resultados de salud mental. En Nueva Zelanda, la investigación ya ha establecido que la prescripción ecológica es una de las formas más rentables de promover la salud.

Para los proveedores de atención médica, uno de los atractivos de la ecoterapia es que es gratis, a diferencia de las costosas sesiones de terapia de conversación o los tratamientos con medicamentos como los antidepresivos (aunque las compañías farmacéuticas pueden no sentir lo mismo). Y para nosotros, las personas, la ecoterapia es un recordatorio de que existe una poderosa fuente de bienestar que siempre está a mano y de fácil acceso: un bienestar que en sí mismo parece completamente natural, como el alivio y la relajación que sentimos después de regresar a casa.

Para encontrar un terapeuta cerca de usted, visite el Directorio de terapias de BlogDePsicología.

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