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Cabeza de relámpago psicodélico, Gordon Dylan Johnson.

Fuente: GDJ/Pixabay

La cosmovisión científica moderna se basa favorablemente en la física newtoniana clásica. Considera la materia como la única realidad. Esta visión científica se conoce como materialismo. Una suposición relacionada es la noción de que las cosas complejas se pueden entender reduciéndolas a las interacciones de sus partes, generalmente partes más pequeñas, más simples o más fundamentales, como átomos y electrones. Esto se llama reduccionismo. El materialismo y el reduccionismo son el Tweedledee y el Tweedledum de la ciencia.

Con base en la ciencia clásica, sería razonable que el lector concluyera que nuestra dotación genética combinada con cambios epigenéticos en respuesta a los desafíos ambientales ha producido la mente, la conciencia, las elecciones que hacemos e incluso nuestras creencias, gustos y disgustos. Los fenómenos biológicos, como las cargas eléctricas, los neurotransmisores y las hormonas, se consideran responsables y explican completamente estos procesos.

Muchos neurólogos, filósofos y psicólogos opinan que si se conocieran todos los innumerables factores que contribuyeron a la construcción de nuestros cuerpos (incluido el cerebro), podríamos predecir con precisión cómo actuaría una persona en cualquier situación en cualquier momento. En otras palabras, hemos sido programados como una computadora. La mente surge de las operaciones del cerebro. El libre albedrío es una ilusión.

De manera similar, utilizando el lenguaje de las neuronas y la excitación cortical, estos científicos sostienen que el cerebro genera conciencia. Los científicos armados con fMRI, EEG y otras herramientas cada vez más precisas de la posición materialista y determinista han cartografiado nuestros cerebros con éxito y han localizado las áreas responsables de la vista, la audición, las funciones ejecutivas y mucho más. Han tenido mucho éxito en la identificación de los circuitos neuronales del cerebro, la conducción eléctrica a lo largo de los axones o la difusión química a través de las sinapsis. Pero la tierra firme del materialismo se vuelve mucho menos firme y mucho más estremecedora cuando los neurocientíficos intentan comprender con los dispositivos y enfoques de la ciencia clásica el misterio más profundo de la mente. La voluntad, la razón o la mente no tienen actualmente ningún correlato neuronal identificado con precisión. ¿Cómo puede la activación de miles de millones de neuronas dar lugar a pensamientos, imaginación, arte o apreciación de la belleza o sentimientos complejos como el amor, el odio o la felicidad? ¿Cómo un órgano de 3 libras con la consistencia de gelatina crea sentimientos de asombro o empatía?

Los científicos ni siquiera están cerca de descubrir cómo el cerebro crea una experiencia consciente. De alguna manera, los procesos cerebrales adquieren un aspecto subjetivo, que en la actualidad parecen impenetrables para la ciencia clásica. Ingrese a la ciencia posmaterialista y la biología cuántica.

Conciencia

Desde el principio de los tiempos, hombres y mujeres han intentado enfrentarse a los tres misterios fundamentales de la vida: la conciencia, el libre albedrío y Dios, sin mucho éxito. ¿Son estos problemas “difíciles”, como el filósofo David Chalmers caracterizó la conciencia, o son problemas verdaderamente insolubles “misteriosos”, como los llamó el filósofo Owen Flanagan?

En general, se entiende que la conciencia significa que un individuo no solo tiene una idea, un recuerdo o una percepción, sino que también sabe que la tiene. Este conocimiento otorga a los individuos un sentido de sí mismos y de agencia. Abarca tanto la experiencia del mundo exterior (“hace sol”) como la del mundo interior (“soy feliz”).

La mayoría de los biólogos creen que en el proceso de evolución, la conciencia surge cuando las neuronas corticales de los organismos vivos alcanzan un punto de inflexión que denota un cierto grado de complejidad. Esta teoría implica que la conciencia surgió, al igual que la vida misma, de la materia inanimada. Por lo tanto, los neurocientíficos de la vieja escuela le han atribuido al cerebro una importancia singular y dominante, un hecho que durante mucho tiempo ha desalentado la investigación sobre las diferencias entre el cerebro y la mente, así como sobre los orígenes de la conciencia y el libre albedrío.

El punto de vista actualmente aceptado entre los neurocientíficos es que la conciencia ocurre después del hecho, como un epifenómeno (el mismo epi que en la epigenética), una función del cerebro. De hecho, Pierre Jean Georges Cabanis (1757-1808), un fisiólogo francés, afirmó esta posición hace ya 200 años como: «El cerebro secreta el pensamiento como el hígado secreta la bilis». Sin embargo, no fue hasta 1991 que la corriente principal de la ciencia cognitiva y la filosofía adoptaron por completo el término epifenomenalismo del filósofo estadounidense Dan Dennett.

En el pasado, se pensaba que la conciencia residía en la corteza prefrontal. Más recientemente, se considera que la corteza prefrontal regula los niveles de conciencia a través de interacciones recíprocas con los sistemas de excitación subcorticales, así como con los circuitos neuronales de atención, memoria de trabajo y procesos verbales y motores.

Algunos autores, basándose en datos de lesiones, datos de estimulación eléctrica o magnética y datos de imágenes cerebrales funcionales, argumentan que tanto los correlatos neurales completos como los específicos del contenido de la conciencia se encuentran principalmente en la parte posterior del cerebro, que abarca el cerebro parietal, occipital y cerebral. lóbulos temporales laterales.

En 1992, Sir John Carew Eccles, un neurofisiólogo y filósofo australiano que ganó el Premio Nobel de Fisiología y Medicina en 1963 por su trabajo sobre la sinapsis, propuso que la conciencia probablemente ocurre en las dendritas. Dos décadas más tarde, Karl Pribram, el eminente científico del cerebro, psicólogo y filósofo, llamado por sus colegas el “Magallanes de la mente”, sumó su apoyo a esta teoría. Obviamente, este es un trabajo en progreso.

Un destacado grupo internacional de neurocientíficos, neurofarmacólogos y neurocientíficos computacionales se reunió en la Universidad de Cambridge en 2012 para reevaluar los sustratos neurobiológicos de la experiencia consciente y los comportamientos relacionados en animales humanos y no humanos. Al concluir su reunión, publicaron la Declaración de Cambridge sobre la Conciencia, según la cual “la ausencia de una neocorteza no parece impedir que un organismo experimente estados afectivos. La evidencia convergente indica que los animales no humanos, incluidos todos los mamíferos y las aves, y muchas otras criaturas, incluidos los pulpos, tienen los sustratos neuroanatómicos, neuroquímicos y neurofisiológicos de los estados conscientes junto con la capacidad de exhibir comportamientos intencionales”.

En este contexto, no sorprende que los anestesistas como grupo se destaquen de otros científicos y filósofos por haber contribuido mucho a la investigación pionera sobre la conciencia. Cuando a las personas se les administra un anestésico, parecen perder el conocimiento o al menos dejar de reaccionar a su entorno. Los agentes anestésicos no suprimen la función cerebral globalmente, pero ejercen efectos dependientes de la dosis en sistemas cerebrales específicos que bloquean la percepción del dolor.

La cuestión central de la conciencia bajo anestesia es si la conciencia se pierde por completo durante la anestesia o si persiste pero en un estado alterado. Un proyecto de investigación conjunto de la Universidad de Turku, Finlandia, ha explorado en profundidad esta cuestión. Sus estudios revelaron que el cerebro procesa sonidos y palabras aunque el sujeto no lo recuerde después. Los hallazgos indican que el estado de conciencia inducido por los anestésicos es similar al sueño natural. Mientras duerme, la gente sueña y el cerebro observa los sucesos y estímulos en el ambiente de manera subconsciente. Bajo la anestesia como en el sueño, podemos ser de dos mentes. La neurociencia clásica es incapaz de dar una explicación a este fenómeno.

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