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La próxima vez que tenga una conversación con alguien, observe cómo el contenido se comunica sin palabras. Suponga que su jefe lo llama a su oficina, le entrega su informe de tasación y le dice: “Estoy sin palabras. Dado que el informe está en un sobre cerrado herméticamente y su jefe se queda temporalmente sin habla, buscará pistas no verbales (desde su rostro, gestos, postura, tono de voz) sobre su difícil situación. ¿Ella exclamó esas palabras con una sonrisa de deleite, mientras buscaba un apretón de manos? ¿O las murmuró con los labios fruncidos, con el ceño fruncido dividiendo sus cejas? De cualquier manera, la imagen pintada por las señales no verbales de su jefe probablemente le transmitirá más información en este punto que sus palabras.

En un contexto intercultural, cuando nuestros interlocutores no comparten nuestros orígenes lingüísticos y culturales, la comunicación no verbal adquiere un papel particularmente conmovedor. Puede ser la diferencia entre parecer genuino y ser incomprendido. Puede unir a las personas o separarlas. Puede ayudarnos a hablar y leer mucho sin entender una palabra del idioma del otro.

El psicólogo David Matsumoto es un reconocido experto en comportamiento no verbal, cultura y emociones. Aquí está, en sus propias palabras, sobre las nefastas consecuencias de la comunicación no verbal entre culturas.

1) ¿Qué papel juega el comportamiento no verbal en la comunicación intercultural?

Para comprender esto, debemos comprender el papel del comportamiento no verbal en toda comunicación. Mientras hablamos en este momento, asiente con la cabeza y sonríe, y recibo una señal de que está siguiendo lo que estoy diciendo, tal vez incluso esté de acuerdo conmigo. Este es un ejemplo de comunicación de canal trasero y engrasa las ruedas con cualquier tipo de comunicación. Evidentemente, las palabras son muy importantes porque comunican un contenido específico. Pero el comportamiento no verbal también comunica contenido y más. La función de toda comunicación es compartir intenciones, y el comportamiento no verbal también juega un papel en esto. Nos ayuda a compartir nuestras emociones, acuerdos y desacuerdos, ayudándonos así a comunicar nuestras intenciones con el lenguaje verbal.

2) ¿Cuáles son los desafíos comunes de la comunicación no verbal entre culturas?

Piense en personas que conozca que dominen idiomas, pero que no se lleven muy bien con otras personas de diferentes culturas. Parte de la razón es que el lenguaje verbal por sí solo comunica una cierta cantidad de contenido. Una persona que solo desarrolla sus habilidades lingüísticas sin los comportamientos no verbales asociados con ese idioma no se ve bien. Las personas pueden decir el contenido que quieren comunicar, pero no correctamente, porque gran parte de lo que se comunica no es verbal. Esto puede dar lugar a conflictos interculturales, malentendidos y ambigüedades en la comunicación, a pesar del dominio del idioma. Por otro lado, los comportamientos no verbales también pueden engrasar la comunicación cuando hay una falta de fluidez en el idioma. Estoy seguro de que cualquier persona con habilidades interculturales puede ir a cualquier país en el que no hable el idioma y, al mismo tiempo, llevarse bien con los demás. Los datos muestran que los cursos de idiomas que incorporan la cultura y la comunicación no verbal en sus planes de estudio son mejores que los cursos de idiomas tradicionales que se centran únicamente en el idioma.

3) ¿Qué consejos tendrías para ser más eficaz al comunicarte de forma no verbal con personas de diferentes culturas?

Tengo tres consejos.

1. Trate de ser amable. A la mayoría de las personas les gustan las personas agradables, y una simple sonrisa hace mucho bien.

2. Estar interesado. Muestre interés en otras personas, idiomas y artefactos culturales. Pregunta. De modo que la interacción intercultural no se convierte en un problema, se convierte en una aventura.

3. Intente aprender algo importante sobre el idioma y la cultura de la otra persona. Por ejemplo, aprenda y pruebe algunas oraciones simples. «Hola», «por favor» y «gracias» contribuyen en gran medida a engrasar muchas interacciones. Muchas personas querrán ayudarlo, lo que puede ayudarlo a superar cualquier tipo de problema de comunicación. Y crecerá a medida que interactúe.

4) ¿Qué emoción es más fácil de comunicar entre culturas y cuál está más sujeta a malentendidos?

Lo más fácil de comunicar es la felicidad. Ser amable y simpático es fácil de comunicar, es gratis y tiene el mayor impacto. Todas las demás emociones están sujetas a malentendidos. Uno puede sentirse frustrado, disgustado, triste, sorprendido, asustado o preocupado y todas estas emociones pueden malinterpretarse de una forma u otra. Pero la positividad generalmente no se malinterpreta. Sobre todo, también debes pensar en cómo regulas tus emociones y expresiones en varias interacciones, porque lo que puede provocar una emoción en una, puede no ser lo que realmente sucede en la otra. Esto es cierto para las interacciones interpersonales (pregunte a cualquier recién casado) y la comunicación intercultural.

5) ¿Cuáles son los beneficios de dominar la comunicación no verbal?

En el contexto de la comunicación intercultural, creo que la principal ventaja es que si eres bueno en la comunicación no verbal, puedes ir a cualquier parte sin conocer el idioma y te llevarás bien. Es más fácil tener interacciones interculturales efectivas, incluso sin conocer el idioma, cuando domina la comunicación no verbal.

Como especie, hemos confiado en nuestros canales no verbales para enviar y recibir mensajes durante mucho más tiempo que la evolución de nuestros idiomas. Aunque nuestras culturas nos involucran de diferentes maneras de expresarnos sin palabras, somos mucho más similares de lo que creemos. Como señala el Dr. Matsumoto, los datos científicos sobre la mayoría de los procesos, atributos y comportamientos psicológicos muestran que las diferencias culturales entre nosotros son mucho más pequeñas que nuestras diferencias individuales. A pesar de nuestra tendencia a perder de vista nuestras similitudes y, en cambio, resaltar nuestras diferencias, «la mayoría de la gente en todo el mundo quiere llevarse bien», dice Matsumoto. Como ocurre con todas las relaciones, la comunicación es clave. Aquí es cuando nuestras habilidades no verbales pueden ayudarnos a relacionarnos mejor con otros miembros de nuestra familia humana. Incluso cuando las palabras nos fallan.

Muchas gracias a David Matsumoto por ser generoso con su tiempo e ideas. El Dr. Matsumoto es profesor de psicología en la Universidad Estatal de San Francisco y fundador y director del Laboratorio de Investigación de Cultura y Emociones en SFSU. Es autor de innumerables libros y artículos sobre cultura, psicología, emociones y comportamiento no verbal.

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