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En los Países Bajos, donde vivo, la mayoría de las personas parecen estar viviendo más o menos como antes de que comenzara la pandemia de COVID-19. Las restricciones terminaron hace semanas, a diferencia de China, donde millones han entrado y salido del confinamiento durante meses: dos extremos, con algunas rarezas en el medio. Si viaja desde América Latina a Ámsterdam a través de los Estados Unidos, deberá hacerse la prueba y es posible que deba ponerse en cuarentena. Si viaja directamente, ya no necesitará ninguna prueba.

Viviendo como estoy ahora, ¿estoy cediendo a la fatiga pandémica? ¿Actuamos yo y otros de manera irresponsable porque estamos hartos de vivir con restricciones? ¿O la pandemia realmente ha terminado para algunos pero no para otros? ¿Tiene eso algún sentido? ¿No es una pandemia, por definición, algo global?

¿Qué son las PHEIC?

Aunque «pandemia» es el término que todos usamos, carece de precisión. La Organización Mundial de la Salud (OMS) utiliza el término Emergencia de Salud Pública de Preocupación Internacional o PHEIC. Una PHEIC es un evento de salud pública grave, repentino, inusual o inesperado, que probablemente se extienda internacionalmente y que requiera una acción internacional urgente. Cuando se ha declarado una PHEIC, los 196 países miembros de la OMS están obligados a comenzar a realizar pruebas masivas, informar casos, etc.

A fines de enero de 2020, la OMS declaró que el COVID-19 era una PHEIC. La declaración se revisa periódicamente. Todavía está en vigor. En lo que respecta a la OMS, la «pandemia» no ha terminado. ¿Terminará cuando la OMS revoque la convocatoria de PHEIC? ¿Sobre qué base hará eso?

No simplemente contando los casos. Hay mucho en juego. Declarar el fin de la ESPII tendrá importantes consecuencias sociales, políticas y económicas. Las estructuras globales como COVAX, creadas para ayudar a los países pobres a acceder a las vacunas, pueden cerrar. En Estados Unidos, el fin de la emergencia de salud pública podría afectar la cobertura de Medicare de millones de personas. Algunas compañías farmacéuticas se comprometieron a proporcionar vacunas y medicamentos vitales a bajo costo a los países pobres, pero solo durante la duración de la PHEIC.

Claramente, esta no es toda la historia. El PHEIC se refiere a las obligaciones internacionales de los gobiernos. A nivel nacional, los gobiernos toman sus propias decisiones. Los ciudadanos decidimos por nosotros mismos cómo hacer uso de las libertades que se nos permiten. En Ámsterdam puedo (más o menos) retomar mi vida anterior a la pandemia. En la Ciudad de México, los niños usan cubrebocas en las escuelas. En Pekín, vuelve el confinamiento.

¿Cómo terminaron las epidemias anteriores?

Los virólogos y epidemiólogos han estado discutiendo durante mucho tiempo cómo el síndrome respiratorio agudo severo coronavirus 2 (SARS-CoV-2) comenzó a propagarse en las poblaciones humanas. Previamente habían estudiado los orígenes de muchas otras epidemias virales. ¿Qué pasa con sus fines? Hay innumerables estudios sobre cómo comienzan las pandemias, o epidemias, pero muy pocos estudios sobre cómo terminan.

Rara vez terminan con una enfermedad que desaparece por completo. La epidemia de SARS de 2002-2004 fue un ejemplo raro. La viruela es la única enfermedad humana que ha sido erradicada por una campaña de salud pública. La erradicación de la enfermedad será muy raramente posible.

Mucho de lo que se ha escrito sobre el fin de las epidemias es obra de historiadores, no de epidemiólogos o virólogos. El número de casos generalmente no es su principal interés. Charles Rosenberg, por ejemplo, buscó patrones en cómo actuaban las sociedades y cómo esto cambiaba en el transcurso de una epidemia. Vio algo comparable con un drama representado en el escenario, con «actores» siguiendo un guión estándar:

Las epidemias comienzan en un momento en el tiempo, avanzan en un escenario limitado en espacio y duración, siguiendo una línea argumental de tensión creciente y reveladora, pasan a una crisis de carácter individual y colectivo, luego derivan hacia el cierre.

En lugar de un punto final claro, hay una «desviación hacia el cierre». La «deriva» comienza cuando la urgencia de un brote de enfermedad ha disminuido lo suficiente como para que la atención pública se desplace hacia los problemas que dejó a su paso, o los problemas subyacentes que trajo a la superficie. Como señalan los historiadores Charters y Heitman:

Las epidemias terminan una vez que las enfermedades se aceptan en la vida y las rutinas diarias de las personas, volviéndose endémicas, domesticadas y aceptadas.

Cómo y en qué etapa sucede esto varía de una sociedad a otra. ¿Qué están dispuestas a aceptar las personas? La respuesta no depende sólo, ni siquiera principalmente, del virus. Depende de las formas de vida, de los niveles de tolerancia o resignación, de las expectativas de las personas.

¿Cómo, no cuándo, terminará COVID-19?

Si juntamos lo que dicen los virólogos con lo que dicen los historiadores, ¿qué sigue? Es muy poco probable que el virus desaparezca por completo. Seguirá mutando. La variante Omicron, con sus muchas subvariantes, pronto puede dar lugar a una nueva ola de infecciones. Pero la historia no terminará ni siquiera ahí. No es posible predecir las características de futuras variantes. Siempre que estos no sean demasiado severos, el virus eventualmente se volverá endémico. Habremos aprendido a vivir con ello.

Los modelos epidemiológicos no pueden predecir cuándo será esto. Pronosticar más allá de unas pocas semanas es demasiado impreciso. También se debe a que la transición de epidemia a endemia depende de cuántas muertes esté dispuesta a tolerar una sociedad en particular.

Que una enfermedad se haya vuelto endémica no significa que se haya vuelto inofensiva. La gente seguirá siendo hospitalizada y algunos seguirán muriendo. ¿Cuántas muertes está dispuesta a aceptar una sociedad? Eso sólo puede ser establecido colectivamente por una población informada. Como no sabemos cómo serán las futuras mutaciones, solo puede ser provisional. ¡Voy a disfrutar de mi vida más o menos normal mientras pueda!

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