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¿Cómo sabemos el significado de frases como «el estado de ánimo de la nación», «el estado de ánimo de la comunidad» o «puedes sentir la emoción en el aire»? Son metáforas que no tienen un significado literal. Sin embargo, comprendemos completamente lo que significan, gracias a nuestra conciencia intuitiva del contagio de emociones.

El principio de contagio de emociones es que las emociones de dos o más personas convergen y se transmiten de una persona a otra en grupos más grandes. Aunque tendemos a pensar en ellos como fenómenos puramente internos, las emociones son más contagiosas que cualquier virus conocido y se transmiten de forma subliminal a todos los que están cerca.

Probablemente esté consciente de cómo le afectan los estados emocionales de los miembros de su familia: es imposible ser feliz cuando están deprimidos y casi imposible ignorar sus «actitudes» sin cierto grado de defensiva o resentimiento. Pero el contagio emocional funciona incluso cuando hay poca o ninguna afiliación. Incluso en una multitud de desconocidos, el contagio de emociones nos hace sentir lo que siente el resto del grupo. Los experimentos muestran que es más probable que nos impacientemos en una parada de autobús si otras personas actúan con impaciencia. Pero es más probable que esperemos con calma, si otros parecen resignados a que el autobús llegue tarde. Y esta es la razón por la que «la electricidad en el aire» te enciende en un evento deportivo o un mitin político, incluso si no estabas particularmente interesado en el resultado y solo ibas a estar con un amigo.

Para comprender el poder contagioso de las emociones, solo considere su ventaja de supervivencia. Compartir las emociones del grupo nos da muchos ojos, oídos y narices con los que sentir el peligro y la oportunidad. Por tanto, es común a todos los animales sociales: manadas, manadas, manadas y, en el caso de los primeros humanos, tribus. Cuando un miembro del grupo se vuelve agresivo, asustado o interesado, los demás también.

Ser testigo del miedo o la angustia de otra persona en un grupo puede fácilmente invocar el mismo estado emocional dentro de nosotros. A menos que nos resistamos conscientemente, las personas felices en una fiesta nos hacen felices, las personas reflexivas nos cuidan, las partes interesadas captan nuestro interés y las personas aburridas nos molestan. Evitamos a los que llevan «papas fritas en los hombros» y a los que «nos deprimen» o «nos ponen ansiosos».

Como todo lo que afecta a los estados emocionales, el contagio influye mucho en el pensamiento. Los encuestadores de opinión saben que obtienen un conjunto de respuestas cuando preguntan a personas en un grupo y otro cuando hacen las mismas preguntas a personas en privado. No es que la gente mienta cuando está en un grupo o cambie de opinión cuando está sola. Es más acertado decir que, al menos en algunos temas, tienen mentes públicas y privadas diferentes, debido a la influencia del contagio de emociones.

El principio de contagio también explica el «pensamiento de grupo». Es probable que las personas se ajusten a la mayoría en una reunión o actúen colectivamente en contra de su propio juicio. El comportamiento de alto riesgo de las pandillas de adolescentes, por ejemplo, ocurre cuando el contagio de emociones hace que cada niño supere sus inhibiciones personales, a veces mucho más allá, para involucrarse en conductas peligrosas, crueles o delictivas. Del mismo modo, los escándalos corporativos y gubernamentales revelan cómo personas buenas pueden caer en un frenesí que excede su moral personal. El contagio de emociones produce desfiles de solidaridad, marchas de protesta y, en el lado feo, «justicia popular», linchamientos, revueltas y saqueos. En un nivel menos dramático, nos brinda modas, modas culturales y normas de corrección política en constante cambio.

Las emociones negativas son más contagiosas

¿Se ha preguntado alguna vez por qué es más probable que la gente note cosas que provocan emociones negativas que cosas que pueden provocar una respuesta positiva? No me refiero a las «personas negativas» que buscan constantemente la posibilidad de una nube oscura en algún lugar en medio de los rayos de luz. Todo el mundo le da un peso desproporcionado a lo negativo. Considere cuánto piensa en las experiencias positivas frente a las negativas. ¿Qué consume más tiempo y energía en tu mente?

Las emociones tienen un «sesgo negativo». Las emociones negativas se priorizan en el cerebro porque son más importantes para la supervivencia inmediata. Nos dan la adrenalina instantánea que necesitamos para evitar serpientes en la hierba y repeler a los tigres dientes de sable, a costa de notar la belleza de nuestro entorno. El sesgo negativo es la razón por la que la pérdida causa un dolor desproporcionado al gozo de una ganancia equivalente. Comer una buena comida es agradable pero, en la mayoría de los casos, incomparable con la angustia de perder una comida por completo. Encontrar $ 10,000 será bueno por uno o dos días; perder $ 10,000 puede arruinar un mes. Más conmovedor, tener un hijo es una ocasión alegre (al menos hasta que llega la fatiga); perder a un hijo requiere una recuperación de por vida.

Irónicamente, las emociones positivas son más importantes para el bienestar a largo plazo. Vivirás más tiempo y serás más saludable y feliz si sientes muchas más emociones positivas que negativas. La vida es mejor para aquellos que pueden apreciar la belleza de la pradera ondulada y el sol que tiñe los bordes de los árboles circundantes, siempre que también puedan notar la serpiente en la hierba. Tenemos que sobrevivir en el momento presente para apreciar el mundo que nos rodea.

El sesgo negativo de las emociones afecta profundamente el contagio de las emociones. Incluso los estados defensivos / agresivos de bajo nivel, como el resentimiento, se propagan implacablemente de persona a persona. Si alguien llega al trabajo resentido, a la hora del almuerzo todos los que le rodean están resentidos. Los conductores agresivos vuelven agresivos a otros conductores. Adolescente hostil estropea la cena familiar; un cónyuge impaciente hace que ver la televisión sea tenso y desagradable.

Si está rodeado de alguien resentido, enojado, sarcástico, narcisista, mezquino, vengativo, es probable que responda de la misma manera, al menos en su cabeza. A menos que hagas un esfuerzo consciente por permanecer en el cerebro adulto, te volverán casi tan negativo como ellos.

Quizás esto no sea sorprendente. El punto más alarmante es que es muy probable que responda de la misma manera negativa a la próxima persona que conozca, a menos que haga un esfuerzo especial por ser amable con usted. Pero si tu bienestar depende de que otros se esfuercen especialmente por ser amables contigo, en poco tiempo te volverás impotente ante lo que estás sintiendo y, como resultado, te estarás comportando de manera más impulsiva. Te convertirás en un adicto a la reacción, con la experiencia de tu vida controlada al reaccionar a la contaminación emocional en tu entorno.

Imagen de Facebook / LinkedIn: fizkes / Shutterstock

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