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La semana pasada, Nancy Brophy, una novelista romántica que una vez escribió una entrada de blog llamada «Cómo asesinar a tu marido», fue condenada por asesinar a su marido. Cuando se le preguntó en la corte sobre su paradero la mañana en que murió su esposo, Brophy afirmó tener un «agujero de memoria» que la impedía recordar muchos detalles de esa mañana.

¿Es posible que Nancy Brophy realmente no recuerde lo que estaba haciendo la mañana del asesinato de su esposo? En resumen, sí, pero eso no significa necesariamente que su amnesia sea genuina.

Fuente: Elina Araja/Pexels

Las afirmaciones de Amnesia, como las de Brophy, a menudo se reciben con una mezcla de escepticismo y fascinación. Tradicionalmente, los investigadores diferenciaban entre la amnesia orgánica, que tiene una causa física conocida, a menudo una lesión en la cabeza, y la amnesia psicógena, que se origina por causas psicológicas. Esta dicotomía puede parecer extraña porque tanto la amnesia orgánica como la amnesia psicógena claramente se originan en el cerebro. La diferencia es que con la amnesia psicógena, se desconoce la causa física.

La amnesia disociativa es ahora el nombre más aceptado para la amnesia psicógena, pero no está libre de controversia. Según el DSM-5, la amnesia disociativa se refiere a “una incapacidad para recordar información autobiográfica importante, generalmente de naturaleza traumática o estresante, que es inconsistente con el olvido ordinario”. Recientemente, Ivan Mangiulli y sus colegas en Bélgica y los Países Bajos revisaron minuciosamente 128 estudios de casos de amnesia disociativa. Llegaron a la conclusión de que ninguno de los estudios de casos cumplía con todos los criterios del DSM-5 para la amnesia disociativa, lo que genera dudas sobre la utilidad de la etiqueta diagnóstica. La gran mayoría de los estudios de casos no pudieron descartar otras posibles explicaciones para la amnesia, incluidos el olvido y la simulación comunes.

En el caso de Nancy Brophy, podría ser realmente incapaz de recordar los detalles de la mañana del asesinato de su esposo por razones que pueden atribuirse a los mecanismos cotidianos de olvido. Por ejemplo, Brophy puede haber experimentado una falla de codificación y no haber procesado o atendido por completo sus actividades esa mañana, que pueden haber sido similares a otras actividades diarias. Alternativamente, el proceso de consolidación de esos recuerdos, que hace que los recuerdos sean duraderos, puede haber sido interrumpido por el impacto emocional que rodeó la muerte de su esposo.

La otra posibilidad, por supuesto, es que Brophy esté fingiendo su amnesia. Según Mangiulli y sus colegas, aproximadamente el 20 % de las personas que han cometido delitos violentos alegan amnesia por sus delitos, lo que genera dudas sobre la simulación.

¿Hay alguna manera de diferenciar entre las personas que realmente no pueden recordar el pasado y las que fingen amnesia? Desafortunadamente, no existe una forma segura de detectar la simulación, pero hay ciertas características de la supuesta amnesia que hacen que sea más probable que sea falsa.

Marko Jelicic, psicólogo forense de la Universidad de Maastricht, argumenta que los signos de amnesia fingida incluyen un comienzo y un final abruptos del período de amnesia y la falta de cambios en la amnesia. Las personas con amnesia genuina debido a una lesión leve en la cabeza o a una intoxicación por alcohol o drogas suelen tener un comienzo y un final más graduales de su período de amnesia, y el alcance de la amnesia tiende a reducirse con el tiempo.

Jelicic también describe cuestionarios que se han desarrollado para detectar alteraciones de la memoria fingidas. Estas pruebas se basan en la premisa de que los simuladores no saben cómo es la amnesia genuina. Por ejemplo, un cuestionario mide si alguien tiene síntomas muy atípicos de amnesia, y otra prueba de memoria simple mide si un individuo se desempeña significativamente peor que los pacientes con trastornos de la memoria diagnosticados. Estos patrones de respuestas indican que la persona está fingiendo su amnesia.

Debido a que Nancy Brophy no afirmó tener un déficit de memoria más amplio, sino que solo afirmó carecer de memoria para la mañana del asesinato de su esposo, las pruebas que miden la simulación de memoria general no serían útiles. En su lugar, se podría considerar el uso de un procedimiento conocido como prueba de validez de síntomas (SVT).

Como explica Jelicic, SVT se puede usar para evaluar si alguien está fingiendo amnesia relacionada con el crimen haciéndole una serie de preguntas relacionadas con los detalles del crimen. Todas las preguntas son de elección forzada, lo que significa que la persona tiene que elegir una de dos respuestas alternativas para cada pregunta. Si alguien estuviera realmente amnésico por los detalles del crimen, tendría que adivinar cada elemento y, en promedio, acertaría la mitad de los elementos con solo adivinar. Sin embargo, si alguien obtiene significativamente menos de la mitad de las respuestas correctas, esto sugiere que está eligiendo respuestas incorrectas a propósito y que probablemente esté fingiendo su amnesia.

Es posible que nunca sepamos si la amnesia de Nancy Brophy es genuina, pero tal vez podamos estar de acuerdo en que las circunstancias que rodean su amnesia ciertamente la hacen sospechosa.

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