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Las persianas están cerradas. El residente es reservado. Olores y ruidos extraños se derivan de la propiedad. Los animales llegan, pero nunca se van.

Cuando los vecinos o la familia se preocupan y piden a los funcionarios que investiguen, puede desarrollarse una escena impactante: decenas de animales, vivos y muertos, cautivos entre la suciedad y el abandono, privados de alimentos o saneamiento mínimos.

¿Es este un caso de actividad criminal? ¿De enfermedad mental? ¿Qué se puede hacer para ayudar?

¿Qué es el acaparamiento de animales?

“El acaparamiento de animales se puede identificar cuando una persona alberga más animales de los que puede cuidar adecuada y apropiadamente”, dice Anne B. Pagano, directora ejecutiva de Hoarding Disorder Resource and Training Group, Inc. “Es un tema complejo que a menudo abarca la salud mental, el bienestar animal y la seguridad pública”.

También conocido como «Síndrome de Noé», el acaparamiento de animales se define por la incapacidad de proporcionar incluso los estándares mínimos de nutrición, saneamiento, refugio y atención veterinaria. Si se les deja valerse por sí mismos, los animales atesorados pueden reproducirse juntos, pasar hambre, enfermarse o morir.

Desde una perspectiva clínica, el acaparamiento de animales se considera un trastorno del espectro compulsivo y un tipo de acaparamiento, como se detalla en el DSM-5.

¿Quién descubre el problema?

Los casos de acaparamiento de animales son difíciles desde el principio”, dice Emily Lewis del Animal Legal Defense Fund, “porque suceden a puerta cerrada. Puede pasar un tiempo antes de que las personas se den cuenta de que está ocurriendo un problema. Puede tomar un tiempo para que una agencia de aplicación de la ley descubra lo que está pasando, porque la persona tiende a ser muy reservada o avergonzada, por lo que no será franca. Es posible que ni siquiera tengan una comprensión real de lo que está sucediendo”.

Los especialistas aprenden a notar signos de acaparamiento de animales. Con un exceso de gatos, por ejemplo, las persianas o cortinas de las ventanas pueden quedar destrozadas. Puede verse una acumulación de desechos o destrucción a lo largo de los bordes del alféizar de una ventana o en la parte inferior de una puerta. “Si tienen una puerta de aluminio, la orina hace que se oxide en la parte inferior”, dice Lewis. “En el patio, puede haber una acumulación de transportadores de animales, cajas, lonas y diversos artículos que se han acumulado con el tiempo. Todos estos son indicadores que pueden decirle a un investigador que algo podría estar mal”.

¿Cómo se rescata a las víctimas del acaparamiento de animales?

Animal Cruelty Investigations: A Collaborative Approach from Victim to Verdict, publicado en febrero de 2022, explica que corregir una situación de acaparamiento de animales es lento y complejo, y requiere la participación de múltiples agencias, desde oficiales de seguridad pública y control de animales hasta especialistas veterinarios y de salud mental.

Documentar y limpiar el sitio requiere equipo de protección personal, porque la concentración de desechos animales y cadáveres puede transmitir enfermedades y emitir olores nocivos. Las estructuras físicas en el lugar pueden ser inestables y peligrosas por negligencia, mientras que los animales sobrevivientes pueden estar asustados, doloridos y potencialmente difíciles de manejar.

Dado que los animales en sí mismos se convierten en evidencia legal, requieren una cadena de custodia para ser transferidos a atención médica y realojados por seguridad. Los esfuerzos de rescate también pueden retrasarse debido a la escasez de espacio y las limitaciones financieras en los refugios de animales cercanos.

¿Quién es probable que acumule animales?

Las personas que se involucran en el acaparamiento de animales a menudo tienen antecedentes de trauma o trastorno de apego.

La mayoría de las personas que acumulan animales son mujeres mayores de 50 años. La predisposición de género puede estar relacionada con la oxitocina, el cortisol y las vías neuroquímicas relacionadas de afiliación social.

Investigaciones recientes sugieren que la afiliación social y los comportamientos de «atención y amistad» (como el cuidado de los animales) reducen los niveles de cortisol inducidos por el estrés en las mujeres. Curiosamente, este mecanismo neuroquímico no parece reducir el estrés de los hombres, quienes coincidentemente muestran menos acaparamiento de animales.

¿En qué momento la tenencia de mascotas se vuelve disfuncional?

Por lo general, una de las tres vías conduce al comportamiento de acumulación de animales.

1. Cuidador abrumado. Aquí, los dueños de mascotas comienzan con buenas intenciones, pero las circunstancias se llevan lo mejor de ellos. Después de pasar por momentos difíciles, ya sea física, financiera o emocionalmente, se vuelven incapaces de mantenerse al día y la situación se sale de control. A través de la pasividad y la negligencia del cuidador abrumado, sus animales pueden reproducirse y exacerbar la situación.

Lewis ha visto casos de acaparamiento de animales en los que los cuidadores abrumados se sentían tan apegados a los animales como si fueran miembros de su familia. A su vez, su autoestima dependía de los animales.

“En estos casos, debido a que la persona puede sentirse avergonzada, si se rompe la plomería o si se corta uno de los servicios públicos, no llamará a un reparador”, dice Lewis. “Las condiciones pueden volverse deplorables bastante rápido después de eso”.

2. Misión de rescate. Algunas personas sienten una misión abrumadora de «rescatar» mascotas y animales no reclamados, similar a una adicción. Su impulso es tan feroz que la persona busca agresivamente y acumula animales más allá de cualquier capacidad real para cuidarlos.

Las personas que siguen este patrón, dice Pagano, sienten pasión por su misión y creen que solo ellos pueden brindar la atención adecuada. Les resulta difícil rechazar las solicitudes de aceptar más animales, por lo que los números pueden dispararse.

Lo que hace que estos casos sean desafiantes es que estas personas pueden presentarse públicamente como operando un rescate legítimo. Trabajan activamente para evadir a las autoridades, a veces con la ayuda de una red de habilitadores. En privado, estos individuos se desconectan de la realidad, adquiriendo más y más animales mientras escapan a la negación y ocultan cómo sufren los animales que tienen en su poder.

3. Operación. Las personas con rasgos antisociales acumulan activamente animales para su propio beneficio personal y carecen de una verdadera preocupación por el bienestar de los animales. Pagano consultó sobre una de esas situaciones.

“El acaparador era un destacado criador de perros conocido por mostrar sus perros con pedigrí en concursos”, dijo Pagano. «Sin embargo, una vez que los perros ‘envejecieran’ o desarrollaran condiciones que los hicieran ya no ‘dignos de exhibición’, los perros no serían retirados para ser adoptados o mantenidos como mascotas». En cambio, fueron «desatendidos y dejados sufrir y morir en la propiedad, mientras que el propietario/criador siguió adelante con sus perros más nuevos y exhibibles».

Esto, explica, fue un caso claro de acaparamiento de animales explotadores. “Como se trataba de un área rural, no había un grupo de trabajo de acaparamiento, así que lo informé directamente a la comisaría de policía local y consulté con la policía y la ASPCA local para apoyar una intervención inmediata”. Finalmente, se encontraron decenas de perros en la propiedad. Veinte gozaban de excelente salud, estaban arreglados y bien alimentados, mientras que otros 14 se encontraban en diversos estados de enfermedad, inanición y abandono. Un total de 25 fallecieron, se dejaron descomponer donde habían fallecido.

Finalmente, “la persona fue arrestada y encarcelada durante tres meses por crueldad animal”, dice Pagano. “Se le prohibió poseer o tener una participación directa con animales, y después de la notificación de la policía local, perdió su certificación como criador registrado”.

¿Se puede detener el comportamiento de acaparamiento de animales?

Las personas que se deslizan hacia el comportamiento de acaparamiento de animales a menudo no logran comprender la gravedad de la situación o se niegan a hacerlo. Muchos se aferran a la creencia de que están ayudando a los animales y niegan el daño que han causado.

Incluso después de que las autoridades retiren a los animales a través de los esfuerzos de cumplimiento, el comportamiento de acaparamiento de animales generalmente se reanudará si se les da la oportunidad. La supervisión constante es esencial, con expectativas claramente establecidas y un seguimiento del cumplimiento.

Un estudio preliminar, realizado en el Reino Unido con personas que acumulaban caballos, sugiere que la entrevista motivacional (EM) puede ayudar a reducir el comportamiento de acumulación de animales. MI evita la confrontación directa, pero en su lugar emplea la paciencia y las habilidades de escucha activa mientras demuestra empatía por lo difícil y emocionalmente cargado que puede ser el cambio de comportamiento.

Los ejemplos de resultados positivos informados con MI incluyeron a un anciano propietario que, al sentirse cómodo con el enfoque no conflictivo de un oficial de bienestar animal, lo invitó a ver a un semental que no había salido del establo durante tres años. Otro acaparador optó voluntariamente por renunciar a la mayoría de sus caballos y, de hecho, cerró su operación de rescate equino.

Si los miembros de la familia se involucran desde el principio para apoyar al individuo, cree Lewis, es posible que puedan apoyar la salud mental, la esterilización y la castración, y otras intervenciones que «ayudan a cerrar la brecha entre la persona que sufre este comportamiento y la aplicación y el control de animales». entidades.” Idealmente, la intervención ocurre antes de que la escena se convierta en un crimen para el individuo y una tragedia para los animales.

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