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Probablemente sepa lo que es sentirse un impostor. Lo acaban de contratar para un nuevo trabajo excelente y termina diciéndose a sí mismo que tiene suerte. Estás organizando una gran fiesta, pero estás seguro de que los invitados sabrán que realmente no tienes nada de interés que decir. El profesor te ha elegido para un premio, pero crees que te lo quitará cuando descubra que realmente no estás calificado.

Alan Levine, Flickr.

Fuente: Licencia genérica Creative Commons Attribution 2.0 (CC BY 2.0).

Si puede identificarse con alguno de estos ejemplos, es posible que esté experimentando un fenómeno conocido como «síndrome del impostor». Describe una tendencia a dudar de sus propios éxitos y a albergar un miedo crónico de ser descubierto como un fraude total porque cree que no es tan competente como parece.

Este síndrome está muy extendido: según un artículo de 2011 en la Revista de Ciencias del Comportamiento, alrededor del 70 por ciento de las personas lo experimentarán en algún momento de su vida. Es más común entre quienes están comenzando algo nuevo, como ir a la universidad o aceptar un nuevo trabajo. Y esto es pernicioso porque el miedo a ser descubierto es tan parte del síndrome del impostor que casi nadie habla de él, lo que hace que sea muy difícil de detectar.

El síndrome del impostor o fenómeno del impostor (PI) fue identificado a finales de la década de 1970 por las psicólogas Pauline Rose Clance y Suzanne Imes. En ese momento, estaban escribiendo sobre mujeres en puestos de alto nivel, pero luego reconocieron que esto también prevalecía entre la población masculina.

No hay forma de saber qué tipo de situación inspirará una reacción de fenómeno impostor; las personas que lo padecen pueden sentirse muy competentes en un área, mientras que en otra tienen serias dudas sobre sí mismas. Los «impostores» también tienden a caer en círculos viciosos de comportamiento. Pueden quedar paralizados por el miedo a no ser «lo suficientemente buenos», por lo que pueden prepararse demasiado.

Piense en el anfitrión que trabaja durante días en la cocina sirviendo varios platos elaborados en una cena, porque piensa que de lo contrario la fiesta no será un éxito. Posteriormente, si la fiesta va bien, el anfitrión puede convencerse de que un esfuerzo innecesario era esencial y puede continuar preparándose en exceso para eventos posteriores.

La PI puede causar importantes dificultades psicológicas, como vergüenza, culpa, depresión, ansiedad, aumento del estrés o baja autoestima. Y quizás peor aún, afecta la voluntad del impostor de asumir riesgos o ser optimista sobre el futuro.

No siempre es fácil identificar las causas de la propiedad intelectual o las tendencias perfeccionistas que puede inspirar. A las personas con demencia les resulta difícil internalizar sus propios logros, pero ¿por qué?

En algunos casos, el fenómeno puede estar vinculado a la familia de origen del paciente. Un «impostor» podría haber crecido creyendo que las buenas notas eran esenciales para ganarse el amor de sus padres, o como si los padres nunca estarían satisfechos sin importar lo que uno lograra. O quizás los padres han elogiado a menudo a su hijo por ser «inteligente», creando involuntariamente una sensación de meritocracia absolutista: la noción de que el niño era inteligente o estúpido, exitoso o fracasado, sin nada en el medio.

Lo más importante es que, según el Journal of Multicultural Counseling and Development, hay un factor que puede desencadenar de manera confiable el síndrome del impostor, y es la pertenencia a un grupo minoritario subrepresentado. La discriminación contra estos grupos deja a algunas personas con la impresión de que están separadas de quienes las rodean y que estos otros pueden incluso albergar creencias negativas y estereotipadas sobre su competencia.

Considere la experiencia de las mujeres en la ciencia, trabajando en medio de una abrumadora cantidad de hombres. Sin la comodidad inherente de verse y verse como la persona típica en el campo, estas mujeres pueden sentir que no pertenecen, que tienen que trabajar el doble de duro para demostrar que merecen el trabajo que ya tienen. Esencialmente, cuando te sientes diferente de tus compañeros, ya sea por raza, género, orientación sexual o lo que sea, puedes sentirte como un impostor que pronto será descubierto.

Si se siente así, si le cuesta creer que se merece todo lo que ha logrado, existen algunas formas comprobadas de afrontarlo. Primero, tendrá que empezar a «observarse a sí mismo pensar» y observar las formas en que sus pensamientos pueden volverse en su contra. Identifique los factores desencadenantes específicos de sus sentimientos de impostor.

Lecturas esenciales para el síndrome del impostor

Cuando sepa qué es, comience a cuestionarlos críticamente en sus pensamientos y cuestionarlos en su comportamiento. Haga listas escritas de las cosas reales que logró, como recordatorio de sus habilidades. En estas listas, sea honesto consigo mismo acerca de las cosas que hace bien de las que debería estar orgulloso, así como las cosas en las que podría necesitar trabajar un poco. (Lo cual es bueno, tendrás que darte permiso para ser imperfecto).

Tal vez cuando desarrolle sus habilidades de esta manera, podría pensar en compartir su experiencia enseñando o asesorando a otra persona. También debe confiar en alguien en quien confíe: un amigo, mentor o pariente. Probablemente aprenderá que no es el único que sufre de estos sentimientos, y puede comenzar a comprender que no son solo comunes, son normales.

Cuando emprenda un nuevo proyecto, no espere un éxito instantáneo. De hecho, intente anticipar lo contrario. La mayoría de los primeros borradores no son muy buenos; ¿Por qué el tuyo debería ser perfecto? Y mientras trabaja, deje de compararse innecesariamente con los demás. ¡Nunca es bueno para ti! Si crees que otras personas son mejores que tú, te sentirás mal, pero incluso si te dices a ti mismo que eres mejor que ellos, aún adoptas un enfoque desagradable y poco saludable para esta relación.

Recuerde que los demás, incluso los que no son impostores, no son más inteligentes ni más seguros que usted. Simplemente son capaces de replantear los problemas en términos menos negativos, menos absolutos, como desafíos, tal vez. Absorben las críticas como sugerencias sobre cómo pueden cambiar para mejorar. También creen que está bien pedir ayuda cuando sea necesario.

En última instancia, si duda compulsivamente de sus éxitos, puede ser de gran ayuda recordar que estos sentimientos son comunes. Todo el mundo tiene un momento de duda de vez en cuando. No es posible pasar por la vida sin ellos.

Y no es malo darse cuenta de que no sabe muy bien lo que está haciendo, no todo el tiempo. Tenga la seguridad de que es normal seguir aprendiendo y creciendo a lo largo de su vida. Al hacerlo, también aprenderá a superar estos momentos sin comprometer su confianza y eficiencia.

«Bastante bueno» es una idea muy importante; paradójicamente, a menudo es mejor que «perfecto».

Nota del autor: una versión publicada anteriormente de este artículo no citó adecuadamente a los Dres. Artículo académico original de Clance e Imes sobre el fenómeno del impostor. Para una autocomprobación, para ver si la descripción se ajusta a usted personalmente, visite este enlace.

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