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«Los solteros no tienen la culpa de la epidemia de soledad». Este es el título de un artículo que escribí y que se publicó recientemente en The Atlantic. Los solteros no son los culpables de la supuesta epidemia, argumentaba, ni tampoco el subconjunto de solteros que, intuitivamente, parecen estar en mayor riesgo de soledad: los que viven solos.

He estado trabajando en esto por un tiempo. El año pasado, una gran cantidad de artículos en los medios incluían argumentos como este, que era el primer párrafo de un artículo sobre Business Insider:

«A medida que más personas eligen vivir solas, retrasar o renunciar al matrimonio y jubilarse en sus teléfonos inteligentes, las tasas de soledad se están disparando en los Estados Unidos, según muestra una nueva investigación».

La investigadora citada con más frecuencia es Julianne Holt-Lunstad. Escribe «soledad, vive solo, soltero, Holt-Lunstad» en Google, como acabo de hacer, y obtendrás más de 210.000 resultados. En testimonio. La profesora BYU dio una audiencia del comité del Senado sobre Soledad y Aislamiento Social, destacó específicamente otro gran subconjunto de personas solteras, además de las que viven solas, las que han estado solteras toda su vida.

Vivir solo, vivir soltero y vivir soltero más tiempo (tal vez incluso de por vida) está aumentando en muchos lugares del mundo. Las tendencias son parte del auge del individualismo. No son solo estas prácticas individualistas las que se han visto implicadas en el juego de la culpa por la soledad. Lo mismo ocurre con los valores individualistas, como la libertad y la autoexpresión. La búsqueda de la «autosuficiencia egoísta», dice la columnista del Washington Post Christine Emba, «no exige ninguna preocupación por los deseos y necesidades de los demás, ni por la sociedad en su conjunto». Los lazos familiares se devaluaron, argumentó: “Y al final, todos nos quedamos terriblemente solos. «

Entiendo por qué la gente piensa que las personas más solitarias son probablemente las que están solteras, que siempre han estado y viven solas, así como las que valoran la libertad y la autonomía. Pero están equivocados. Mi desacreditación de estos mitos es tan vasta que cuando pedí escribir sobre ellos para The Atlantic, mi discurso era de casi 2.000 palabras. (Lo sé, no está destinado a ser así. También he incluido una versión más corta). Los editores dijeron que sí, pero sólo para un artículo breve. Puede leer eso si lo único que le interesa es la versión breve.

Aquí quiero desarrollar algunos de los puntos que planteé y agregar otros puntos que no podría encajar en un artículo breve. Me centraré principalmente en las personas que viven solas. Mi punto clave es que nos ha engañado el foco de atención sobre los habitantes solitarios desesperadamente solitarios, distrayéndonos de lo que creo que es el mayor contingente de personas que viven solas, el núcleo satisfecho.

Cuando miramos más de cerca cómo la mayoría de las personas solteras realmente viven sus vidas, encontramos que:

  • De hecho, muchos no están físicamente aislados, incluso si viven solos.
  • La mayoría tampoco están socialmente aislados; de hecho, lo que es más importante, están más conectados con los demás que aquellos que viven con otras personas.
  • En lugar de devaluar a la familia, las personas que viven solas la están redefiniendo de una manera más amplia e inclusiva.
  • La soledad puede ser más importante para el bienestar en la vida contemporánea de lo que creemos. Las personas que viven solas pueden tener la ventaja de mantener relaciones significativas con los demás, debido al tiempo y el espacio que tienen para sí mismos.

Muchas personas que viven solas no están físicamente aisladas.

Cuando piensa en personas que viven solas, ¿las imagina físicamente aisladas? Las historias de personas mayores que están solas y no han visto a nadie durante días fomentan este tipo de pensamiento. Algunos están verdaderamente aislados, solos y solitarios, y su dolor debe tomarse en serio. Pero, como aprendí de ir en persona a las casas de las personas para ver cómo vivían, muchas personas que viven solas no están aisladas en absoluto. Por ejemplo, dos mujeres solteras en los extremos opuestos de un dúplex tienen cada una su propio alojamiento; son amigos cercanos, y una taza de café o ayuda con una tarea que requiere un segundo par de manos está a solo unos pasos de distancia.

Otras personas que viven en sus propios lugares están en comunidades de convivencia u otras versiones de la vida de la aldea del siglo XXI; cuando salen de su puerta, las personas que quieren tener una buena vecindad están a su alrededor. Algunas personas que quieren un lugar propio y en su comunidad también se mudan a edificios de departamentos donde ya tienen familiares o amigos. Muchas personas que viven solas viven en ciudades, donde abundan las oportunidades de socialización. Incluso las personas solteras, que están verdaderamente aisladas físicamente, todavía tienen amplias oportunidades de mantenerse en contacto con los demás. Los avances en las tecnologías de la comunicación han hecho de esta rutina.

Lecturas imprescindibles sobre la soledad

Generalmente, las personas que viven solas no están socialmente aisladas.

Como señaló Eric Klinenberg en Going Solo, las personas que viven solas participan con más frecuencia en eventos públicos, grupos cívicos y actividades informales que las personas que viven con otras personas. También van a restaurantes con más frecuencia y toman más lecciones de arte y música.

Los solteros están, en muchos sentidos, más conectados socialmente que las personas casadas. He hablado de esto aquí en Living Single en varias ocasiones y pude revisar algunas de las investigaciones relevantes en mi artículo más corto. Así que aquí solo voy a señalar algunas cosas.

Primero, cuando personas como el profesor Holt-Lunstad expresan una preocupación particular por los solteros que nunca se casan, están completamente equivocados. Estos solteros son incluso mejores para establecer vínculos afectivos y vincularse con otras personas que los solteros que se han casado antes.

En segundo lugar, debido a que los jóvenes permanecen solteros más tiempo (o de por vida), no rechazan a los miembros de la familia. Por ejemplo, los adultos jóvenes de hoy en día están más cerca de sus padres que sus padres de la generación de la posguerra.

En tercer lugar, lejos de «no preocuparse por los deseos y necesidades de los demás», es especialmente probable que los solteros estén ahí para los necesitados. Ayudan con las pequeñas tareas de la vida diaria, así como con los desafíos más intimidantes de cuidar a los enfermos o discapacitados.

Al involucrarse en sus comunidades y cuidar de los amigos, vecinos y parientes, los solteros y las personas solteras no devalúan la familia, sino que la redefinen en términos más amplios y amplios. Construyen murallas contra la soledad.

Las personas que valoran su libertad no ponen en riesgo su bienestar.

Si no se puede culpar a vivir solo o permanecer célibe por la soledad en la vida contemporánea, entonces ¿qué pasa con la adhesión a los valores individualistas? Es cierto, como sugirió Christine Emba, que los valores individualistas están en aumento, y no solo en los países occidentales. También es cierto que las personas que no están casadas se preocupan más por valores como la libertad y la creatividad que las personas casadas. Pero eso no los hace infelices. De hecho, un estudio de 31 países encontró que las personas que se preocupaban más por los valores individualistas eran más felices. Y las personas que no estaban casadas obtenían más felicidad de sus valores individualistas que las personas que estaban casadas.

Más allá de los lazos sociales: otras formas en que las personas escapan de la soledad.

Debido a que la soledad se trata de la brecha entre las relaciones interpersonales que deseamos tener y las que realmente tenemos, tiene sentido que los investigadores se hayan centrado en la cantidad y calidad de nuestras conexiones sociales. Pero también puede ser útil considerar el papel de otros tipos de factores que hacen que la vida sea significativa y atractiva. Por ejemplo, las personas que encuentran que sus trabajos son absorbentes pueden ser menos propensas a sentirse solas, incluso si están trabajando desde casa, cuando están solas. Del mismo modo, las personas que se dedican a actividades apasionadas, ya sean deportivas o creativas o científicas o religiosas o en cualquier otro campo, también pueden tener poco espacio para la soledad en su vida. Esto puede ser cierto incluso si sus actividades son solitarias, como correr en solitario o pintar.

Puede ser relevante que, en promedio, las personas solteras se preocupen más por tener un trabajo significativo que las personas casadas. Y en un estudio que comparó a solteros de mucho tiempo con personas casadas durante un período de cinco años, los solteros experimentaron un mayor crecimiento personal.

La soledad puede ser más importante para nosotros de lo que creemos.

Nuestra preocupación por la soledad nos ha dejado con demasiada frecuencia ajenos a una verdad importante: para quienes disfrutan de su propio espacio, vivir solo puede ser profundamente satisfactorio.

Soy psicólogo social y la percepción más básica en mi campo es el poder de otros humanos. La mera presencia de los demás nos cambia. Se meten en la cabeza y debajo de la piel, a veces para mejor y otras para peor. Roban una parte de nuestro espacio mental. Solos en un lugar propio, podemos pensar con todas nuestras mentes.

Los eruditos aprenden que la soledad es buena para la creatividad, la contemplación, la relajación, el rejuvenecimiento, la espiritualidad y el crecimiento personal. A medida que las demandas del trabajo cruzan los límites del 9 al 5 y las demandas de atención vibran en nuestros bolsillos, el encanto de un espacio que es exclusivamente nuestro, incluso si no es un hogar. Todo, es quizás incluso más atractivo que nunca ha sido antes.

Las personas que anhelan pasar tiempo a solas han sido caricaturizadas como excéntricas de mente estrecha, pero la investigación contemporánea muestra que este estereotipo es incorrecto. Las personas a las que les gusta estar solas tienen características de personalidad positivas. Por ejemplo, son menos neuróticos y más abiertos e imaginativos que aquellos a los que no les gusta pasar tiempo solos.

Valorar el tiempo solo es ahora un lugar común. En un estudio de Pew, el 85% de los estadounidenses dijeron que era importante tener momentos en los que estuvieran completamente solos, y el mismo número dijo que era importante no ser molestados en casa. En otro estudio, en el que los adultos jóvenes (de 25 a 39 años) describieron sus principales fuentes de placer, tener tiempo para ellos fue lo primero.

Quizás no deberíamos pensar que pasar tiempo solos y tener relaciones significativas son dos cosas diferentes. Si bien no puedo citar ninguna investigación relevante, supongo que las personas que tienen tiempo y espacio para sí mismas (como las que viven solas) pueden fomentar relaciones significativas con los demás debido a esto. Quizás tomarse el tiempo para relajarse y rejuvenecer por su cuenta no sea una amenaza para las relaciones íntimas, sino una bendición para ellas.

Imagen de Facebook: Jack Frog / Shutterstock

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