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Fuente: MP / Adobe Stock

Una de las primeras impresiones que tenemos cuando entramos en una nueva cultura es lo diferentes que son las cosas. Primero detectamos lo obvio: los edificios, el idioma, la comida, el aire. A medida que desempacamos nuestras maletas y hacemos nuevos amigos, nuestra visión se vuelve más nítida. Desviamos nuestra mirada de nuestro entorno físico a las personas que lo habitan. Notamos los finos matices de sus modales: cómo se tapan la boca cuando se ríen, cómo se inclinan cuando se despiden. Observamos cómo trabajan y cómo viven, cómo hablan y cómo se sienten. Se necesitan muchas temporadas para maravillarse y memorizar estas diferencias, hasta que un día el extraño se convierte en un familiar y sus caminos se vuelven los nuestros.

Como pionero de la psicología cultural, Batja Mesquita ha estudiado el papel de la cultura en nuestras vidas emocionales durante décadas. Su trabajo ha arrojado luz no solo sobre las diferencias en las experiencias emocionales en todo el mundo, sino también sobre lo que sucede con nuestras emociones detrás de escena cuando nos encontramos viviendo fuera de casa.

Aquí hay seis preguntas sobre emociones y cultura para la Dra. Mesquita.

¿Qué es lo que más te sorprendió de tu investigación sobre las emociones en diferentes culturas?

Una cosa que me sorprendió es la cantidad de culturas que no ven sus emociones como algo que vive dentro de un individuo, sino más bien como algo entre personas. En estas culturas, las emociones son lo que las personas hacen juntas, unas con otras. Entonces, cuando estoy enojado, es algo que vive entre tú y yo. Pensar que las emociones viven entre personas tiene implicaciones para la forma en que regulamos las emociones y para la forma en que reconocemos las emociones en nosotros mismos y en los demás.

¿Por qué las emociones son un fenómeno cultural?

Las emociones son fenómenos culturales porque aprendemos a tenerlas culturalmente. Realmente no experimentamos emociones tranquilas al nacer; solo distinguimos lo agradable y lo desagradable. Al interactuar con otros, aprendemos a categorizar y sentir emociones de ciertas formas.

Las personas de diferentes culturas adquieren diferentes emociones. Por ejemplo, en muchos contextos occidentales, la gente puede ver la vergüenza como una mala emoción. Pero la vergüenza se ve como una buena emoción en otras culturas; está en una categoría con modestia y vergüenza, y esos sentimientos demuestran que tienes decencia, que conoces tu lugar en el mundo.

Tener una emoción como la vergüenza cuando no se comporta de una manera que se ajuste a la norma cultural se considera una buena manera de hacer algo. En nuestras culturas (occidentales), la vergüenza se asocia a menudo con comportamientos destructivos de la relación: nos retiramos avergonzados, no queremos presumir. Pero en otras culturas, es una emoción que proviene de acercarse a los demás: repara las relaciones.

Entonces, no se trata solo de que la misma emoción se valore de manera diferente: la emoción en sí es diferente. Se desarrolla de diferentes formas y tiene diferentes consecuencias para las relaciones y el comportamiento. No podemos decir que primero hubo vergüenza, luego que la cultura la influyó. Por el contrario, todo el fenómeno de la emoción es diferente de una cultura a otra. La vergüenza que se siente, ya sea que se acerque o se retire, cómo afecta su reputación y sus relaciones son específicos de su cultura.

¿Se experimentan las mismas emociones en el mundo?

Su pregunta asume que hay emoción primero y luego cultura. En mi opinión y según mi investigación, no existe una emoción distinta a la cultura. La experiencia es una combinación de sus experiencias anteriores, sus expectativas, sus conocimientos y lo que está sucediendo en este momento. Cuando hablamos de vergüenza en Japón o Estados Unidos, por supuesto, hay elementos que son similares en todo el mundo (por ejemplo, la idea de que hice algo mal). Pero entonces, la vergüenza tiene una secuela diferente, un sentimiento diferente.

Creo que no puedes separar lo que significa la emoción para ti de cómo reaccionan otras personas en tu cultura. Esta idea de que las emociones están en ti y están aisladas de la cultura es en sí misma una idea cultural (occidental). Y no creo que eso sea justo. Ciertamente, hay elementos en la experiencia de las emociones que se reconocen en todas las culturas, ya sea tipos de situaciones o tipos de significados que son similares en diferentes contextos culturales. Pero no tenemos evidencia de que la experiencia de las emociones esté aislada del contexto social o la cultura, y siempre se sienta exactamente igual en diferentes situaciones o culturas.

¿De qué manera influye la cultura en las emociones?

Las emociones son respuestas del cerebro y del cuerpo. Universalmente, tenemos un cuerpo que reacciona a lo que sucede en el contexto, pero eso en sí mismo no es una emoción. No es que cuando levantes el cráneo encuentres tus verdaderas emociones. Todos tenemos también un contexto social que ofrece determinadas formas de ser una persona con los demás. Universalmente, las emociones surgen de interacciones con otros, y estas interacciones siempre ocurren dentro del marco de una cultura. Pero a partir de ahí, las cosas son diferentes entre culturas.

Casi todo lo relacionado con las emociones es cultural: cómo las llamamos, cómo las pensamos, cómo las regulamos. Aprendemos sobre las emociones mediante la observación, pero también por cómo otros reaccionan ante nosotros cuando tenemos ciertas emociones. Aprendemos normas normativas que incluyen reglas sobre cuándo tener qué emociones. De la literatura sobre bebés y niños se desprende claramente que aprendemos mucho sobre nuestras emociones a través de nuestras interacciones con nuestros cuidadores. Pero el aprendizaje social continúa hasta la edad adulta.

¿Qué sucede con las emociones de las personas cuando se trasladan a otras culturas?

Todos los que han vivido en diferentes culturas han experimentado un choque cultural. Pensaste que tus emociones eran solo respuestas naturales a tu entorno y cuando te siembran en otro entorno, de repente ves que eres completamente inadecuado para los estándares de esa otra cultura. Después de un tiempo, poco a poco se llega a esperar las emociones de la otra cultura. Te vuelves menos seguro de que tus emociones son las predeterminadas.

Con el tiempo, cuando las personas interactúan con suficientes personas de otra cultura y obtienen retroalimentación de ellas, sus emociones se acumulan. Es un proceso lento. Se necesita más de una generación para que las minorías inmigrantes se adapten a las normas de la nueva cultura. Tener experiencias con las emociones de otras culturas puede ayudarlo a articular los matices de sus propias emociones.

Es importante ser consciente de que sus propias emociones no son una respuesta natural, son culturales, al igual que las emociones de todos. Al interactuar con personas de diferentes culturas, ser consciente de que las emociones de cada persona se relacionan de una forma u otra con su propia socialización y sus propias normas y valores es útil para tratar de unirse.

¿Qué conocimientos podemos aprender al comprender la vida emocional de los demás?

El filósofo Owen Flanagan dice que aprender sobre filosofías de diferentes culturas te brinda opciones. No sería tan optimista, en el sentido de que creo que no puedes tener emociones por tu cuenta. Experimentas emociones con otras personas: las emociones son una forma de ser una persona en el mundo social. Pero conocer formas alternativas de tener emociones te da una idea de tus propias emociones.

A veces también te da una comprensión diferente de tus emociones. Por ejemplo, la vergüenza en sí misma no es tan insoportable como para convertirla en ira. La vergüenza es insoportable cuando se tiene la ambición de ser una persona independiente que necesita sentirse bien consigo misma, lo cual es una norma cultural occidental. Cuando se sienta avergonzado, puede decir: “¿Importa que me sienta bien conmigo mismo? Si se desvía del objetivo cultural mismo de sentir autoestima o independencia, entonces puede vivir con su vergüenza. De hecho, los enfoques de atención plena para tratar con personas con profunda vergüenza o depresión provienen de cambiar tus valores sobre qué tipo de persona ser. Entonces, comprender cómo se cultivan sus propias emociones le brinda opciones que de otro modo no tendría.

Muchas gracias a Batja Mesquita por su tiempo e ideas. La Dra. Mesquita es profesora emérita de psicología en la Universidad de Lovaina, Bélgica, donde estudia el papel de la cultura en las emociones, así como el papel de las emociones en la cultura y la sociedad. Es directora del Centro de Psicología Social y Cultural de Lovaina.

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