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El siglo XXI fue testigo de la mayor migración humana de la historia. No solo hay más personas que echan raíces y se establecen en otras partes de su propio país que nunca, sino que también se están mudando a países extranjeros en cantidades récord. Los imanes de esta migración son las grandes ciudades con economías dinámicas que abrazan la diversidad cultural.

Muchas personas que viajan por todo el país o alrededor del mundo en busca de oportunidades de estudio o carrera también tienen la edad suficiente para buscar una pareja romántica a largo plazo. Como resultado, la incidencia del matrimonio intercultural está aumentando drásticamente. En algunas regiones culturalmente diversas, como Australia, Hawái y Singapur, uno de cada tres matrimonios involucra a parejas de diferentes culturas. E incluso en otras partes del mundo occidental, como Estados Unidos y Francia, aproximadamente uno de cada diez matrimonios son interculturales.

Construir una vida con otra persona siempre es un desafío, pero lo es aún más cuando los dos socios provienen de culturas diferentes. Esto se debe a que nuestra cultura nos proporciona un conjunto de expectativas sobre cómo funcionan las cosas en el mundo, y eso incluye la dinámica de las relaciones. Dado que estos guiones culturales se han inscrito en nuestra psique desde una edad temprana, rara vez los cuestionamos. En cambio, tendemos a aceptarlos como verdades obvias sobre el mundo.

Dos personas de la misma cultura pueden relacionarse con supuestos similares, pero este no es necesariamente el caso de las parejas interculturales. Entonces, en la medida en que cada socio pueda comprender y aceptar la cultura de su cónyuge, más feliz debería ser la relación. Ésta es la hipótesis investigada en un estudio reciente publicado por la psicóloga de la Universidad de Queensland Melisa Kaya y colaboradores.

La Universidad de Queensland está ubicada en Brisbane, Australia, una ciudad con una población muy diversa. La mayoría de las personas son de cultura occidental, que, para los fines de este estudio, incluye no solo a las personas nacidas en Australia, sino también a los inmigrantes de Europa occidental y América del Norte. La población minoritaria está formada por muchos grupos étnicos diferentes, pero el más importante de ellos es el chino. El mandarín es también el segundo idioma más hablado en Brisbane después del inglés.

Para el propósito de este estudio, Kaya y sus colegas reclutaron cuatro tipos diferentes de parejas que viven en Brisbane:

  • Hombre occidental con mujer occidental
  • Hombre occidental con mujer china
  • Hombre chino con mujer occidental
  • Hombre chino con mujer china

Cada pareja completó individualmente encuestas que miden el grado de identificación con la cultura occidental y la cultura china. También respondieron a un cuestionario que evaluó su nivel de satisfacción con la relación.

Los investigadores plantearon la hipótesis de que las parejas de la misma cultura reportarían niveles más altos de satisfacción en las relaciones que las de diferentes culturas, asumiendo que las diferencias culturales eran posibles fuentes de conflicto. Sin embargo, los resultados fueron más complicados de lo esperado.

En general, las parejas occidentales-occidentales informaron el nivel más alto de satisfacción en la relación. Por el contrario, las parejas chino-chinas informaron niveles mucho más bajos de felicidad en su relación. Las parejas formadas por un hombre occidental y una mujer china informaron niveles de satisfacción en la relación entre estos dos tipos de matrimonio relacionados culturalmente.

Antes de llegar a la conclusión de que los occidentales son más felices que los chinos, debemos considerar la cuestión del sesgo de información. En las encuestas que miden la satisfacción con la vida, la carrera y las relaciones, los chinos informan constantemente niveles más bajos de felicidad, ya sea que estos estudios se realicen en China o en Occidente. Dado que la humildad se valora más en la cultura asiática que en la occidental, es probable que los chinos subestimen su nivel de satisfacción.

Si bien las parejas formadas por un hombre occidental y una mujer china eran relativamente felices, no sucedía lo mismo con las que se encontraban en la situación inversa, que informaron el nivel más bajo de satisfacción en la relación. Los investigadores especulan que las diferencias en las actitudes culturales hacia los roles de género pueden estar en la raíz de esta divergencia. Específicamente, los hombres son más propensos que las mujeres a favorecer los roles de género tradicionales, y los chinos son más propensos que los occidentales. Por lo tanto, es probable que haya menos desacuerdo sobre este tema entre un hombre occidental y una mujer china en comparación con lo contrario.

Los investigadores también predijeron que las parejas interculturales que se identifican fuertemente con la cultura de su pareja reportarían niveles más altos de satisfacción en la relación. Este supuesto fue apoyado hasta cierto punto, pero también fue más desequilibrado de lo esperado. De hecho, el factor más importante fue la medida en que el socio chino se había aclimatado a la vida en la sociedad occidental. Era menos importante que los socios occidentales se identificaran con la cultura de su cónyuge chino.

Este patrón de aculturación tiene sentido, dado que todas las parejas vivían en Occidente. Sin embargo, la investigación futura deberá determinar si el patrón inverso ocurrirá en las parejas de chinos occidentales que viven en China. Es probable que otros factores, como la aceptación social de los matrimonios interculturales, también desempeñen un papel importante al influir en la satisfacción de una pareja con su relación.

Finalmente, los autores hacen una nota especial sobre la dinámica de la aculturación. Cuando las personas optan por emigrar al extranjero, por lo general ya conocen la cultura del nuevo país y tienen una actitud favorable hacia ella. Los lazos emocionales con su cultura nativa también tienden a ser débiles, lo que les permite escapar de la atracción gravitacional de su tierra natal. Por lo tanto, están mejor preparados para aclimatarse a la nueva sociedad y están más abiertos a la idea de casarse con alguien de la cultura mayoritaria.

En resumen, los matrimonios interculturales pueden funcionar, pero las parejas deben tener una actitud abierta hacia las diferencias culturales y la voluntad de comprometerse. Al tomar conciencia de nuestras propias suposiciones y prejuicios, desarrollamos una actitud más tolerante hacia otras formas de pensar y hacer las cosas. Por supuesto, esta última observación se aplica tanto a parejas de la misma ciudad natal como a parejas de ambos lados del planeta.