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La prueba del polígrafo o detector de mentiras ha estado en uso durante más de 100 años. Se ha anunciado como una maravilla tecnológica que permite a los investigadores determinar con precisión cuándo alguien miente y cuándo dice la verdad. En un artículo anterior, resumí los hallazgos sobre la precisión del polígrafo. Aquí, proporcionaré una breve explicación de cómo funciona el polígrafo.

Fuente: Ed Westcott/Creative Commons

Desarrollo del Polígrafo

A principios de la década de 1920, William Marston, John Larson y Leonarde Keeler desarrollaron el polígrafo en una serie de adiciones y refinamientos progresivos. En un solo instrumento, reunieron componentes que miden la respiración, la frecuencia cardíaca, la presión arterial y la conductividad eléctrica en la piel (para medir la sudoración). El polígrafo moderno es ahora un sistema integrado e informatizado.

Cómo funciona el polígrafo

El polígrafo se basa en el principio de que los estados psicológicos conducen de manera confiable a cambios fisiológicos en el cuerpo. Más precisamente, cuando las personas mienten, especialmente en el contexto de investigaciones criminales de alto riesgo o entrevistas de trabajo, a menudo experimentan miedo, vergüenza, ansiedad, culpa y preocupación.

Esos estados emocionales luego desencadenan cambios fisiológicos en el cuerpo que pueden detectarse con el polígrafo. Los cambios fisiológicos son impulsados ​​por el sistema nervioso simpático en un proceso que a menudo se denomina respuesta de «lucha o huida». Cuando las personas detectan una amenaza en su entorno, sus cuerpos se preparan para enfrentarla, ya sea enfrentándola o huyendo de ella. El sistema nervioso simpático activa el cuerpo para prepararlo para la acción. El corazón comienza a latir aceleradamente, la presión arterial se dispara, las respiraciones se vuelven profundas y rápidas y la piel comienza a transpirar.

La respuesta de lucha o huida se activa cuando nos enfrentamos a un animal amenazante, cuando evitamos por poco un choque en la carretera, cuando debemos hablar ante una multitud o cuando nos preocupa que nos atrapen en una mentira. El polígrafo detecta aquellas alteraciones fisiológicas que se producen cuando las personas mienten, aunque sean muy sutiles.

Procedimientos de polígrafo

Si medimos las respuestas fisiológicas de alguien cuando dice la verdad y presumiblemente no está preocupado o temeroso, se puede establecer una línea de base. Entonces podemos saber cómo se ve la presión arterial, la frecuencia cardíaca, la frecuencia respiratoria y la sudoración de esa persona cuando está diciendo la verdad. Luego podemos comparar esa respuesta de referencia con la respuesta que tienen cuando se les hacen preguntas sobre las que podrían estar mintiendo.

Un procedimiento de polígrafo ampliamente utilizado se llama prueba de pregunta de control (CQT). Al examinado se le hacen preguntas relevantes (p. ej., “¿Asesinó a su esposa?”) y también se le hace una serie de preguntas de control que probablemente causen confusión psicológica y respuestas fisiológicas (p. ej., “¿Alguna vez ha dicho cosas dañinas intencionalmente?”). a las personas cercanas a usted?”). La premisa del procedimiento CQT es que las personas inocentes tendrán una reacción más fuerte a las preguntas relevantes que a las preguntas relevantes, mientras que las personas culpables tendrán reacciones más fuertes a las preguntas relevantes que a las preguntas de control.

Otra técnica de polígrafo es la Prueba de conocimiento culpable (GKT). El procedimiento GKT se basa en la idea de que las personas tendrán una fuerte respuesta fisiológica cuando se enfrenten a información que saben que está asociada con un delito. Por ejemplo, si se acusa a una persona de asesinar a su vecino, el examinador podría preguntar: “¿A su vecino lo mataron con… un cuchillo? …¿un arma? …¿veneno? …¿Una soga?» La idea es que el sospechoso tendrá una respuesta fisiológica más fuerte al arma homicida real que a las incorrectas, lo que sugiere que el sujeto tiene un conocimiento especial del crimen.

Limitaciones del Polígrafo

Aunque se han utilizado constantemente en los Estados Unidos y en otros lugares durante más de un siglo, los polígrafos no están exentos de críticas. Las críticas al polígrafo tienden a basarse en su confiabilidad y validez. El problema de confiabilidad es que si los resultados de un examen de polígrafo son analizados por múltiples examinadores de polígrafo, a menudo hay desacuerdos, algunos ven evidencia de engaño, otros no ven evidencia de engaño y otros encuentran que los resultados no son concluyentes.

La otra gran crítica es de validez. Es decir, ¿el polígrafo realmente mide el engaño? No hay evidencia de que mentir produzca un conjunto distinto de reacciones fisiológicas. Los corazones de las personas pueden comenzar a acelerarse por todo tipo de razones. Del mismo modo, algunos mentirosos pueden no tener ninguna reacción fisiológica perceptible cuando se les pregunta.

Por último, existe amplia evidencia de que la precisión del polígrafo normalmente cae por debajo del 90%. Si bien una precisión del 90% puede parecer impresionante, una persona inocente que es vista como deshonesta debido a resultados erróneos del polígrafo puede ver las cosas de manera diferente. El polígrafo es una pieza ingeniosa de la maquinaria moderna, pero está lejos de ser un detector de mentiras impecable.

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