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Fuente: GDJ / Pixabay

Estos son tiempos particularmente estresantes en el mundo en general y en los Estados Unidos en particular. Actualmente nos enfrentamos a una serie de crisis superpuestas que incluyen una pandemia mundial, racismo, división social, desempleo y amenazas a la estabilidad financiera, falta de confianza en los líderes nacionales e incertidumbre sobre el resultado de las próximas elecciones. Los encierros prolongados crean depresión, ansiedad y soledad, pero la socialización aumenta nuestra exposición al virus. No sabemos si las escuelas y universidades abrirán en el otoño y qué sucederá cuando lo hagan. Los estudiantes enfrentan interrupciones en sus estudios y los maestros se ven obligados a adaptarse a los rápidos cambios con el aprendizaje en línea. Mirando hacia el otoño, tememos una segunda ola de COVID-19 con la temporada de gripe. Ni siquiera sabemos si será seguro votar en las próximas elecciones. Todas estas condiciones son amenazas a nuestra sensación de calma, bienestar y estabilidad. En otras palabras, la amenaza, la incertidumbre y la soledad nublan nuestro cerebro.

Amenaza

Nuestro cerebro tiene un sistema de emergencia para alertarnos sobre amenazas en el medio ambiente. La amígdala es una estructura en forma de almendra en el medio del cerebro y actúa como sistema de alarma del cerebro. Cuando detecta una amenaza, desencadena una cascada de hormonas del estrés y neurotransmisores como adrenalina, norepinefrina y cortisol para crear una respuesta de «lucha, huye, congela». Esta respuesta está diseñada para bombear sangre al corazón y a los músculos grandes para luchar o huir de un depredador, mientras desconecta funciones no esenciales como la digestión. Por eso no pasará hambre si se siente en peligro de muerte.

El problema con las amenazas crónicas y amorfas como COVID-19 es que no hay que luchar ni huir. El virus es invisible y no hay cura, por lo que no se puede combatir y no hay ningún lugar al que huir porque todo el mundo lo tiene.

Lo que sucede entonces es que nos encontramos atrapados en una excitación fisiológica crónica basada en una amenaza sin recuperación. El estrés nunca termina de una manera que nos permita relajarnos. La apertura de la economía ha creado nuevos peligros para la propagación del virus. Cuando su sistema nervioso está atascado en un estado crónico de respuesta a las amenazas, las hormonas y los neurotransmisores se desincronizan y no responden a las señales de parada. El resultado es un estrés tóxico y crónico, que afecta su inmunidad y aumenta su riesgo de enfermedad cardíaca, diabetes, depresión y muchos otros efectos negativos.

Incertidumbre

Su cerebro está diseñado para predecir lo que sucederá a continuación y cómo responder mejor para protegerse y maximizar su acceso a los recursos. La incertidumbre hace que tu cerebro se sienta muy incómodo. En condiciones inciertas, no hay ninguna señal que nos diga que estamos a salvo, aunque solo sea por ahora. Como señaló el también bloguero de BlogDePsicología, el Dr. Bryan E. Robinson, “si tu cerebro no sabe lo que está por venir, no puede mantenerte fuera de peligro. Siempre asume lo peor, sobrepersonaliza las amenazas y saca conclusiones. «

Investigadores del University College London diseñaron un experimento computarizado en el que se pidió a los participantes que adivinaran la probabilidad de encontrar dinero debajo de una roca. Si se equivocaban, aparecería una serpiente y recibirían una ligera descarga eléctrica. Resulta que los participantes estaban más estresados ​​cuando había una probabilidad del 50/50 de encontrar una serpiente, incluso en comparación con cuando sabían que la serpiente definitivamente estaba allí.

Si sabe lo que se avecina, su cerebro puede prepararlo para ello. Si no lo sabe, pero existe la posibilidad de daño, su cerebro se vuelve alerta e hiperactivo tratando de adivinar el resultado más probable y ejecutar una estrategia de afrontamiento. Debido a que la mejor estrategia no está clara, puede hacer que su cerebro revise la información una y otra vez tratando de encontrar una respuesta. Esto crea un estado de estrés y preocupación crónicos.

Soledad

Una de las cosas más difíciles de la actual crisis de COVID-19 es que no podemos confiar en las interacciones con otras personas para calmar nuestro sistema nervioso. En condiciones normales, las neuronas espejo de nuestro cerebro permiten que nos tranquilicen las sonrisas cálidas, el lenguaje corporal o el contacto suave de los demás. Incluso hablar con un amigo empático calma nuestro sistema nervioso.

Si bien es posible que obtengamos algo de esa interacción en Zoom, no es una experiencia tan rica y conmovedora. A pesar de que nos reunimos de una manera socialmente distanciada, hay muchas cosas de las que debemos estar atentos. ¿Están nuestras máscaras en su lugar? ¿Necesitamos usar más desinfectante para manos? ¿Estamos demasiado cerca? ¿Cuánta exposición tuvo la otra persona? Puede interferir con su capacidad para estar presente en el momento y escuchar con atención de una manera que pueda calmar el cerebro estresado de su ser querido. Para los que vivimos solos o apenas podemos salir de casa porque corres un alto riesgo, la soledad y la desconexión es aún mayor. Las personas que viven en hogares de ancianos no pueden recibir los visitantes que normalmente reciben; los ancianos no pueden viajar con sus nietos; los estudiantes no pueden ver a sus amigos del dormitorio o hermanas de la hermandad.

Investigación de la soledad

Los estudios confirman que la soledad es mala para nuestra salud física y mental. Según un metaanálisis en coautoría de Julianne Holt-Lunstad, Ph.D., de la Universidad Brigham Young, la falta de conexión social aumenta los riesgos para la salud tanto como fumar 15 cigarrillos al día o tener una discapacidad relacionada con el consumo de alcohol. Ella sugiere, basándose en la literatura de investigación, que la soledad y el aislamiento social son dos veces más dañinos para la salud física y mental que la obesidad.

Lo que puedes hacer:

¿Qué podemos hacer para combatir estos aspectos tóxicos del estrés asociados con COVID-19? No existen soluciones rápidas, pero las siguientes estrategias pueden ayudar a proteger su salud mental:

Aceptación

Aceptar que el virus está ahí y que persistirá por un tiempo puede evitar que se sienta inseguro, inquietante crónicamente e intente adivinar cuándo terminará, y que sea hipervigilante con los informes de noticias sobre la propagación del virus. La aceptación no significa ser pasivo, sino un proceso activo de aprender a vivir más pacíficamente con las cosas que no puedes cambiar. Tiene sus raíces en el mindfulness y la filosofía oriental.

Gana perspectiva

Dar un paso atrás para ver el panorama general de su vida puede ser útil para evitar sobreestimar el peligro personal. Si toma precauciones razonables, permanece mucho tiempo en casa, usa una máscara y evita los lugares concurridos, su riesgo es considerablemente menor. Sin embargo, si usted es un trabajador esencial, corre un mayor riesgo. Debe encontrar un equilibrio entre concentrarse en la amenaza que representa el virus y minimizar las pérdidas potenciales centrándose en los aspectos positivos de su vida.

Piense en lo que el virus y la situación política no le han quitado. Aún puede tener una familia amorosa, estar orgulloso de su trabajo, rutinas saludables o pasatiempos significativos. Aún puede estar conectado con su comunidad espiritual o profesional, incluso si no es en persona. Dicho esto, si ha perdido a un ser querido por COVID-19 o está gravemente enfermo, es probable que la crisis inmediata domine su pensamiento y eso es de esperar.

Mantener la esperanza

Es importante tener expectativas realistas, pero también mantener la esperanza de un futuro mejor. Los seres humanos tenemos una capacidad increíble para adaptarse a circunstancias nuevas y difíciles, por lo que nos adaptamos y empezamos a sentirnos menos incómodos con el tiempo. La vigésima vez que usa una máscara es mucho más fácil que la primera vez. Estados Unidos también cuenta con destacados líderes sanitarios y de salud pública, como el Dr. Fauci, que están ayudando a guiar la respuesta del país al virus. Incluso si los políticos están equivocados, su creciente número podría conducir a correcciones de rumbo o incitar al público a tomar precauciones más apropiadas. Con las próximas elecciones, podría haber un nuevo liderazgo político con un enfoque más proactivo y menos división. También contamos con algunas de las mentes científicas más importantes del país e inmensos recursos financieros dedicados a la investigación de una vacuna.

Recupera tu resiliencia

La resiliencia significa ser capaz de soportar tiempos difíciles y recuperarse. Verse a sí mismo como una persona resistente que puede superar este momento difícil puede ser un valioso cambio de mentalidad.

Piense en los momentos difíciles que ha pasado en el pasado y en lo que le ayudó a superarlos. Recuerde sus fortalezas internas como el coraje, la sabiduría o el espíritu empresarial. Piense en las personas de su vida o en los recursos comunitarios a los que puede acudir en busca de ayuda. Piense en formas concretas de ayudar a su comunidad. Las investigaciones muestran que ayudar a los demás aumenta nuestra propia autoestima.

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