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Fuente: Foto de Hal Herzog

Sigo sorprendido por el grado en que la cultura afecta nuestras interacciones con otras especies. Tomemos, por ejemplo, comer gatos. La carne de perro es un elemento común del menú en países como Corea, China, Vietnam y Tailandia. (Vea esta publicación sobre los orígenes de los tabúes de la carne de perro). Pero hasta que leí un próximo artículo en la revista Anthrozoos, nunca pensé en la idea de que las personas pudieran comer gatos y, a veces, incluso sus propios gatos domésticos. (Es mi gata Tilly en la foto. No corre peligro de ser devorada).

Los comedores de gatos de Madagascar

El artículo, acertadamente titulado Consumo de gatos domésticos en Madagascar: frecuencia, propósito e implicaciones para la salud, describe un estudio realizado por un equipo de investigadores dirigido por Raymond Czaja de la Universidad de Temple. Los investigadores entrevistaron a 512 jefes de hogar seleccionados al azar de cinco ciudades en el centro de Madagascar. Querían saber con qué frecuencia se comía carne de gato, las razones por las que la gente comía carne de gato, la existencia de tabúes contra la ingesta de gatos y las fuentes de los gatos. Este es el primer estudio sistemático de una cultura de comer gatos y los resultados son fascinantes.

En las cinco ciudades se comían gatos en diversos grados. En tres de ellos, 1 de cada 4 adultos había consumido carne de felino, mientras que en las otras dos ciudades casi la mitad de los individuos había comido gato. En ninguna de las ciudades, sin embargo, el gato era una entrada común para la cena. De hecho, el aldeano promedio solo había comido carne de gato unas tres veces en su vida. Y cuando se les pidió que enumeraran sus comidas favoritas, casi nadie mencionó espontáneamente la carne de gato.

Los investigadores habían especulado que la carne de gato estaba relacionada con los niveles de inseguridad alimentaria. Es decir, dado que la carne de gato no es un alimento favorito, su consumo solo aumentaría en tiempos económicos difíciles. Estaban equivocados. No hubo evidencia de que las personas recurrieran a la alimentación de gatos como último recurso cuando no había otras formas de carne disponibles. Por el contrario, en Madagascar matar y comer gatos parece ser una cuestión de conveniencia y conveniencia más que una necesidad o una preferencia dietética pronunciada.

Los investigadores también predijeron que las ciudades diferirían en que la carne de gato se consideraría tabú. En parte tenían razón. El diez por ciento de las personas en una ciudad tenía una aversión personal por el consumo de gatos, en comparación con el cero por ciento en otra ciudad. Sin embargo, en general, solo el 3% de los encuestados en el estudio se sintieron profundamente disgustados ante la idea de comer carne de gato. Esta baja incidencia de tabúes sobre el consumo de gatos es sorprendente porque el consumo de perros es en gran parte tabú en la isla de Madagascar.

Gráfico de Hal Herzog

Fuente: gráfico de Hal Herzog

Comer animales

Para mí, la mayor sorpresa del proyecto de investigación estuvo relacionada con la forma en que los malgaches obtenían su carne de gato. Más de la mitad de las veces (53%), simplemente se comieron a la mascota. (Lo siento Tilly.) La carne de gato también vino como regalo de amigos (27%). A veces, los gatos callejeros eran atrapados a mano o con trampas. Y en uno de los pueblos, la mayoría de los gatos que se comieron murieron, tragar saliva, en la carretera.

La línea de fondo

Este estudio ilustra varios atributos generales de las relaciones entre humanos y animales. Primero, la creencia generalizada de que las personas nunca se comen a sus mascotas no es cierta. Las encuestas de opinión indican que entre el 75% y el 95% de los dueños de mascotas estadounidenses consideran que sus perros y gatos son parte de la familia. Por lo tanto, comerse a su gato equivaldría a canibalismo. (Aunque los investigadores no han indicado si los gatos se consideran miembros de la familia en Madagascar, estoy bastante seguro de que no lo son).

En segundo lugar, cuando se trata de nuestras actitudes hacia los animales, la cultura suele ser más importante que la biología. Como se describe en el libro altamente recomendado de John Bradshaw, Cat Sense, las actitudes hacia los gatos difieren mucho de una sociedad a otra, y pueden cambiar rápidamente. En el antiguo Egipto los gatos eran divinizados, en la Edad Media eran vilipendiados y durante los últimos doscientos años se han convertido en objeto de nuestro cariño. Ahora podemos agregar «algo que comemos» a la lista. De hecho, un millón de gatos se consumen cada año en Asia. En algunas partes de África, comer carne de gato está asociado con la suerte, y en algunas aldeas rurales de Suiza todavía se sirve al gato para la cena de Navidad.

En tercer lugar, comer animales puede ser peligroso. Los investigadores señalaron que la carne de gato es potencialmente peligrosa porque los gatos a menudo se infectan con toxoplasmosis y otras enfermedades contagiosas. Argumentan que los funcionarios de salud pública de Madagascar deberían desalentar el consumo de gatos muertos en la carretera y gatos que mueren por causas naturales.

También sugieren que los malgaches cocinen a sus gatos hasta que la carne esté bien cocida.

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Las referencias

Czaja, R., Wills, A., Hanitriniaina, S., Reuter, KE & Sewell, BJ (2015) Consumo de gatos domésticos en Madagascar: frecuencia, finalidad e implicaciones para la salud. Anthrozoos, 28: 3, 469-482.

Hal Herzog es profesor de psicología en la Universidad de Western Carolina y autor del libro Algunos amamos, algunos odiamos, algunos comemos: por qué es tan difícil pensar con claridad sobre los animales.

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