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En los EE. UU., si una persona que está casada o tiene hijos fallece, su cónyuge o hijos pueden recibir un beneficio único por fallecimiento de $255 a través del Seguro Social. Teniendo en cuenta el costo habitual de los gastos funerarios, no es mucho. Sin embargo, son $255 más de lo que nadie podría destinar a mis gastos finales. He estado soltera toda mi vida y no tengo hijos. No hay un “beneficio por muerte” para mí. Tal vez el gobierno cree que mi cadáver puede ser arrojado a una zanja.

Me gusta usar ese ejemplo en las charlas que doy sobre el singularismo (las muchas formas en que las personas solteras son estereotipadas, estigmatizadas y discriminadas), principalmente por el humor negro. Pero este mismo año, dos sociólogos se tomaron en serio ese tema y se hicieron estas preguntas: ¿Qué le sucede a tu cadáver? ¿Cómo determina el gobierno quién puede reclamarlo?

Es un tema sociológico interesante porque muestra cómo los estándares oficiales sobre quién cuenta como familia no siempre coinciden con la forma en que la gente vive hoy en día. Por ejemplo, a veces las personas que se supone que son los parientes más cercanos de la persona fallecida (el pariente más cercano oficial) se distancian y es más probable que celebren el fallecimiento en lugar de reclamar el cuerpo y enterrarlo. En otros casos, las personas más cercanas al difunto nunca serán consideradas como una persona oficial para ser notificada y tener la oportunidad de reclamar el cuerpo, porque no tienen el tipo de relación que califica como pariente más cercano. Un amigo platónico de toda la vida, por ejemplo, podría ser oficialmente invisible, incluso si el difunto compartiera un hogar y una vida con esa persona.

Para averiguar quién puede reclamar cadáveres y quién realmente quiere hacerlo, los sociólogos Stefan Timmermans y Pamela J. Prickett realizaron un estudio intensivo de las miles de muertes sobre las que tenía jurisdicción la oficina del médico forense forense de Los Ángeles. 2017, centrándose particularmente en el 8,8 por ciento de los cuerpos que no fueron reclamados. Informaron sus hallazgos en “¿Quién cuenta como familia? Cómo los estándares estratifican vidas”, publicado recientemente en American Sociological Review.

Los estándares oficiales para la familia y las formas reales en que viven las personas

En los Estados Unidos hoy en día, menos del 20 por ciento de todos los hogares están compuestos por padres casados ​​y sus hijos. Cada vez más, las personas se quedan solteras, o no tienen hijos, o cohabitan, o alguna vez estuvieron casadas pero ahora se han vuelto a casar y forman familias reconstituidas, o viven en algún otro hogar no nuclear. Algunas personas también están decidiendo por sí mismas quién cuenta como familia, e incluyen a personas como amigos que no cumplen con ninguno de los criterios familiares típicos, como estar relacionados por sangre, matrimonio o adopción.

Puede ser significativo y gratificante para las personas llegar a vivir auténticamente, en lugar de tratar de encajar en la forma familiar más sentimental cuando esa forma no funciona para ellos. Sin embargo, las leyes y prácticas aún legitiman algunas relaciones sobre otras. Por ejemplo, a nivel federal en los EE. UU., más de 1,000 leyes benefician y protegen solo a las personas que están legalmente casadas. Si las personas que más le importan no se ajustan a las definiciones oficiales, es posible que no se les permita ausentarse del trabajo para cuidar de usted, ni obtener exenciones fiscales en los impuestos sobre el patrimonio o los impuestos sobre la herencia, ni tener derechos de visita al hospital ni ningún otro derecho. de las otras ventajas. Y, dependiendo de las políticas y prácticas en las que mueras, es posible que no puedan reclamar tu cadáver.

3 formas en que los criterios oficiales de parientes más cercanos se ajustan o no a las personas que realmente importaron para el difunto

La oficina del médico forense-forense de Los Ángeles tiene una unidad de notificación, encargada de encontrar a los familiares y pedirles que reclamen los cuerpos. Al hacerlo, siguen una estricta jerarquía de familiares que incluye 26 categorías clasificadas. El primero en la línea es la persona designada por el difunto para tener el poder notarial duradero; sin embargo, muy pocas personas han designado a tal persona. El siguiente en la línea es el cónyuge o pareja de hecho, luego los hijos adultos, luego los padres, luego los hermanos, y así sucesivamente. La lista incluye categorías como “primos terceros eliminados dos veces”, pero no incluye ningún tipo de amigos.

El objetivo de la unidad de notificación es encontrar al pariente más cercano oficial, pero no hay reglas estrictas sobre qué tan abajo en la lista de posibles parientes deben ir para cumplir con el requisito de diligencia debida. El familiar más cercano notificado tiene 30 días para retirar el cuerpo. Si no lo reclaman, o si nunca se identificó a un pariente más cercano, entonces el cuerpo es incinerado y el condado cubre el costo.

1. Ajuste formal: la familia oficialmente reconocida corresponde a la dinámica familiar existente

En los casos más sencillos, se contacta al pariente más cercano y accede a recuperar el cuerpo. Sin embargo, incluso en esos casos, la persona que califica como pariente más cercano no siempre es la persona que se siente más cercana al difunto. A menudo, la persona que se siente más cercana no cuestiona la designación oficial. El ajuste entre el supuesto pariente más cercano y los afectos reales es lo suficientemente cercano, y el proceso se desarrolla sin problemas.

2. Inadaptado formal: la familia oficialmente reconocida no se corresponde con la realidad social

Las reglas de los familiares más cercanos asumen que las personas que califican como oficialmente más cercanas a la persona fallecida estarán dispuestas a reclamar el cuerpo y querrán hacerlo. Pero en uno de los diez casos manejados por la oficina del médico forense-forense de Los Ángeles, los cuerpos no fueron reclamados porque la familia oficial no actuó. Eso puede suceder por distanciamiento, lazos desordenados o falta de dinero o recursos. En otros casos, las personas que pueden haber querido reclamar el cuerpo nunca son contactadas porque no se ajustan a las definiciones oficiales de parientes más cercanos.

Alejamiento. En la gran mayoría de los casos en los que un familiar oficial se niega a reclamar el cuerpo, la persona fallecida estaba separada de los familiares. A veces se distanciaron por motivos como abuso o negligencia o conflictos intolerables. Otras veces, la persona fallecida llevaba tanto tiempo fuera de contacto que se la consideraba “socialmente muerta”.

Lazos desordenados. Los cuerpos pueden quedar sin reclamar cuando el difunto “tenía demasiados lazos, demasiados parientes más cercanos potenciales,… lazos que desafían la categorización o secretos de su pasado”. Por ejemplo, un hombre tenía dos hijos biológicos secretos que eran los parientes más cercanos oficiales. No conocían a su padre y no estaban dispuestos a hacer arreglos para el funeral.

Dinero y recursos. Los funerales pueden ser costosos y algunos familiares no pueden pagarlos. Un ejemplo que ofrecieron los autores es una advertencia para aquellos que piensan que tener hijos los protegerá de convertirse en un cadáver no reclamado. La mujer en cuestión vivía en la casa de su hijo cuando ella murió. La enfermera que estaba allí llamó a la Sociedad Neptuno y tenían el cuerpo. Cuando el hijo escuchó lo que costarían los arreglos, dijo: “Solo consérvala. Ella esta muerta. Ella no va a notar la diferencia. La Neptune Society no se quedó con el cuerpo y el hijo nunca lo recuperó. En otros casos, los familiares oficiales deliberadamente dejan que se acabe el tiempo y luego piden recoger las cenizas después de que el cuerpo ha sido incinerado, o nunca recuperan los restos.

No en la lista. Las designaciones oficiales también salen mal cuando las personas que se preocupan por el difunto nunca son contactadas porque no califican como parientes más cercanos. En un caso descrito por los autores, un hombre fue encontrado muerto cerca de un sitio de construcción. El dueño de la empresa constructora lo describió como un hombre inteligente que hablaba francés, español, hebreo e inglés. Llevaba cinco años. A los trabajadores les gustaba. No tenía hogar cuando murió. El propietario le había dado comida y lo había invitado a dormir en el sitio. Es posible que el propietario o los trabajadores hubieran estado dispuestos a organizar un funeral, pero nunca se les pidió.

3. Reparación formal: las personas que no califican como parientes más cercanos intentan reclamar el cuerpo

A veces, las personas que se preocupan por el difunto pero que no califican como parientes oficiales intentarán reclamar el cuerpo. Eso requiere mucho tiempo y recursos sustanciales, y rara vez funciona. Primero se debe contactar al familiar más cercano oficial, y deben firmar un formulario renunciando a su derecho al cuerpo, o simplemente nunca responder a las solicitudes para recoger el cuerpo. En ese momento, la persona que quiere reclamar el cuerpo puede solicitar permiso al tribunal. Los funcionarios a cargo de la notificación rara vez mencionan esa opción, por lo que las personas que puedan estar interesadas en ella quizás nunca sepan que es una posibilidad.

Podemos elegir, pero nuestras elecciones pueden no ser respetadas

Los adultos del siglo XXI a menudo pueden elegir quién les va a importar y cómo van a vivir sus vidas. Pero las leyes y prácticas no siempre se han mantenido. Como resultado, argumentan Timmermans y Prickett, «las personas que han estado viviendo en sus propios términos aún pueden ver ignoradas sus elecciones de vida».

Los estudiosos señalan que las prácticas existentes pueden perpetuar las desigualdades. “Los estándares familiares del estado pueden reforzar los prejuicios raciales y heterosexistas si sistemáticamente no reconocen, por ejemplo, las formaciones familiares negras y homosexuales”. Agregaría que es probable que las personas solteras y los adultos sin hijos también tengan personas importantes en sus vidas que se vuelven invisibles debido a políticas y prácticas que no reconocen su importancia o incluso su existencia.

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