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Los bebés son inteligentes. Durante siglos, al menos desde los filósofos griegos Platón y Aristóteles, la gente ha cuestionado los orígenes del conocimiento. ¿De dónde viene? ¿Los humanos nacen con conocimiento? ¿O lo adquieren a través de las experiencias que tienen en interacción con el mundo?

Aunque ha habido innumerables intentos de responder a esta pregunta, los psicólogos modernos todavía discuten sobre las contribuciones relativas de la naturaleza y la educación. Algunos podrían argumentar que no estamos más cerca de una respuesta que hace 2000 años. No estoy de acuerdo. A lo largo de los siglos, los científicos han adquirido una comprensión del mundo físico, incluidas las personas que lo habitan, lo que está empezando a arrojar luz sobre esta cuestión fundamental.

El brillante filósofo y «padre de la psicología» William James ofreció su famoso punto de vista en 1890 en su libro, Los principios de la psicología. Describió la experiencia mental del recién nacido como «floreciente, vibrante, confusa», lo que significa que al principio los bebés no experimentan el mundo como los adultos (o incluso los bebés, los niños), poblados por distintos objetos y superficies que tienen características como el tamaño, color, forma y significado. En otras palabras, cuando tu nuevo bebé mira hacia tu sala de estar, no ve el sofá, la mesa de café, la alfombra o el perro; ni siquiera te ve como una «cosa» con significado. .

Afortunadamente para los padres, la historia que cuentan los psicólogos del desarrollo hoy en día es muy diferente. Lo que los investigadores han demostrado es que aunque los bebés (obviamente) tienen que aprender una gran cantidad de información sobre el mundo (cómo pudieron nacer sabiendo sobre microondas y iPods), parecen haber nacido con conocimientos muy básicos, conocimientos fundamentales eso les da una ventaja para dar sentido a las cosas.

En algunas áreas, los bebés parecen tener corazonadas que guían sus expectativas sobre cómo las entidades importantes del mundo (por ejemplo, objetos, personas) actúan e interactúan. Por ejemplo, los bebés parecen nacer sabiendo que los objetos no pueden aparecer o desaparecer mágicamente, no pueden atravesarse entre sí y no pueden moverse a menos que sean contactados por otro objeto. Estas expectativas son válidas para objetos, pero no para entidades que no son objetos como sustancias (por ejemplo, líquido, arena).

Los bebés también nacen de psicólogos aficionados. Comienzan sus vidas prefiriendo mirar caras en lugar de otras cosas en su entorno, y tienen una comprensión sofisticada de las mentes de los demás (por ejemplo, que su propio conocimiento puede diferir del de otra persona, que el comportamiento de una persona está directamente relacionado con su conocimiento, que las acciones de una persona dependen de los objetivos que tiene). Obviamente, ese conocimiento es adaptativo. Y, en lugar de correr el riesgo de que los bebés aprendan (o no aprendan) cosas tan importantes como el comportamiento de los objetos y las personas, la evolución ha integrado esta información en nuestros cerebros.

Otra área, la que está en el centro de mi propia investigación, es el conocimiento de los números. Si alguien me hubiera dicho hace 15 años (¡y lo hizo!) Que los bebés nacen con la capacidad de contar, habría sido (y estaba) reacio a creerlo. ¿Cómo podrían los bebés, que al principio no pueden hacer nada más que respirar, comer y llorar, entender algo tan abstracto y etéreo como los números?

Hasta hace muy poco, los psicólogos (y filósofos, lingüistas y antropólogos, entre otros) creían que es imposible tener un concepto de número sin tener primero el lenguaje. Es decir, los números son tan abstractos que no se pueden diseñar a menos que tenga un código abstracto (es decir, un lenguaje) para expresarlos. Esto lleva a la inevitable conclusión de que los bebés no pueden permitirse conceptualizar el número.

A pesar de esto, las últimas décadas han visto una explosión de investigaciones que muestran que incluso los recién nacidos son sensibles a los números. De hecho, para su primer cumpleaños (y mucho antes de que puedan hablar), los bebés exhiben un conocimiento numérico bastante sofisticado. Pueden enumerar elementos visuales y auditivos, elementos presentados secuencialmente y elementos presentados simultáneamente. También pueden calcular respuestas aproximadas a eventos simples de suma y resta (por ejemplo, 1 + 1 = 2; 5 + 5 = 10), juzgar cuál de las dos cantidades es mayor e incluso calcular fracciones.

Como los objetos y las personas, los números importan. Son omnipresentes en nuestro entorno (piense en cualquier cosa que pueda contar en la habitación en la que está sentado) y, en nuestra historia evolutiva, son capaces de representar y comparar diferentes cantidades, de dos piezas de comida, del tamaño de un ejército invasor, el número de descendientes que tenemos, ha sido fundamental para nuestra supervivencia. Dados los beneficios adaptativos que disfrutan aquellos que pueden representar y manipular números, no es de extrañar que la madre naturaleza haya construido una comprensión de los números en nuestros cerebros.

Comencé declarando descaradamente que los bebés son inteligentes. Son inteligentes no solo por la inmensa cantidad de información que logran aprender a lo largo de su vida, sino también porque comienzan su vida con conocimientos útiles en un conjunto de áreas clave en las que, como mucho, a lo largo de nuestra historia evolutiva , fueron seleccionados de la misma manera que se seleccionaron corazones y pulmones. La próxima vez que mires a tu bebé a los ojos y te preguntes qué está pasando por su cabecita, podrás imaginar que en lugar de un «florecimiento, zumbido, confusión», tu bebé te ve y probablemente sepa mucho más sobre el mundo que tú. . pensar.

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