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Nota: Comportarse éticamente significa actuar de la manera correcta para la situación. Se necesita práctica no solo para ver (percibir) las demandas éticas de una situación, sino para actuar de la manera correcta. A menudo nos enfrentamos a situaciones de comportamiento incierto, aunque vemos la necesidad de actuar. Describo mi caso.

Escuché al niño pequeño gimiendo al otro lado de la tienda. Mantuvo su protesta cuando lo pasamos en un carrito a lo largo de las líneas de pago. Parecía enojado y con el corazón roto al mismo tiempo. Después de nuestras compras, todavía estaba molesto, las lágrimas corrían por sus ojos mientras lloraba sentado junto a su madre en un cubículo. Ella le preguntó si quería probar su pizza. Angustiados, pasamos sin saber qué hacer. Ahora veo esto como un fracaso ético. Me atormentó mi incapacidad para ayudar.

Las emociones son adaptaciones clave que guían nuestras vidas. Pero deben estar bien entrenados para trabajar sabiamente como guías. Aprender a confiar en ese «sentimiento extraño» en el estómago puede salvarlo de una mala relación o una mala situación.

Los niños menores de 6 años necesitan ayuda con sus emociones. La experiencia temprana es el campo de entrenamiento para las emociones. ¿Alentará el padre la alegría haciéndola parte de su personalidad? ¿Los padres tomarán las emociones del niño como pistas para la mente única del niño y alentarán a esa mente a crecer, guiando al niño a respetar sus propias emociones? ¿O el padre frustrará regularmente los impulsos de crecimiento del niño, aumentando el resentimiento y la ira? ¿Los padres ignorarán las emociones del niño (pensando que ayudarán a controlarlas), enseñándole al niño a ignorar sus propias señales emocionales, dejándolo subdesarrollado en inteligencia emocional?

Mi experiencia en neurobiología y el desarrollo de la moral humana me hace sensible a las necesidades de los niños pequeños y al posible daño que experimentan cuando se encuentran en una gran angustia. La angustia extensa daña el cerebro en desarrollo, dejando marcas a largo plazo en la función cerebral, como una respuesta de estrés sobrerreactiva (Lupien et al., 2006), que socava el funcionamiento sociomoral (Narváez, 2014). Debido a que cada minuto se desarrollan miles de sinapsis en un niño pequeño, nunca se sabe qué angustia cambia en el desarrollo normal.

Los padres y los cuidadores habituales son como conductores. Suben o bajan las emociones según cómo traten al niño: Sturm und drang (tormenta y estrés) o tranquilo y silencioso? Si los adultos no siguen las señales e intereses del niño, pero lo frustran profunda y regularmente (incluso sin querer), pueden fomentar una personalidad orientada hacia la tormenta y el estrés.

Los niños no tienen un control emocional incorporado. Necesitan la ayuda de un adulto para aprender a calmar una emoción. Cuanto más pequeño es el niño, más ayuda necesita para autorregularse. No significa simplemente castigarlos por actuar de manera inapropiada, «para que aprendan a comportarse». No, el desarrollo infantil no funciona de esa manera. Más bien, ralentizaría el desarrollo de un niño, como pisotear una planta joven que crece en su jardín.

El niño en la tienda estaba reportando una profunda angustia y la madre lo ignoró. Los psicólogos lo llaman insensible. Las relaciones reactivas en las primeras etapas de la vida se correlacionan longitudinalmente con un apego seguro, salud mental y capacidades morales como la empatía, el autocontrol y la conciencia (por ejemplo, Kochanska, 2002; Sroufe et al., 2008).

En este caso, podría ser que le hayan quitado algo a lo que se había encariñado en la tienda, lo que explica su enfado. Pero su dolor pudo haber sido que su madre ignoró por completo su angustia; tal vez se sintió avergonzada y pensó que ignorarla calmaría las cosas más rápido. O tal vez le quitó un iPhone y siente que ha hecho lo correcto. Estaba concentrada en algo más que en su necesidad de ayuda para ser reconocida y apaciguada.

Entonces, ¿qué debe hacer un extranjero? ¿Qué hay de malo en pasar?

En nuestro contexto ancestral, los niños crecen en una comunidad de relaciones reactivas 24 horas al día, 7 días a la semana. Durante más del 99% de la historia de nuestra especie, las madres y sus hijos han sido apoyados por otros miembros de la comunidad. Los niños prosperan en una «aldea» de simpatizantes benevolentes. Si un cuidador en particular está preocupado por otra cosa, hay otra persona a la que el niño puede acudir en busca de consuelo o juego, o que intervendrá para aliviar la angustia. La mayoría de los niños de las economías avanzadas no aprovechan esta red de coherencia que brindan los cuidadores familiares día y noche.

Desde el punto de vista de la especie normal, este niño se vio afectado por la falta de apoyo de la comunidad (para el niño y para la madre). Este tipo de apoyo aumenta el sentido de pertenencia y la confianza que los niños necesitan para construir una buena vida, pero también el sentimiento de apoyo de los padres para escuchar las necesidades del niño.

Entonces, ¿qué debería haber hecho?

Al ser un extraño, el niño pequeño no me miró a mí ni a nadie más en la tienda. Pero el niño podría ser consolado indirectamente. Un niño desconsolado necesita un testigo.

Esto es lo que creo que debería haber hecho:

Acércate al niño y a la madre y dile: soy psicóloga. Me preocupa el bienestar de este niño. Dígale al niño con voz tranquila: Está bien. Todo estará bien. Luego, vuélvase hacia la madre (pero continúe mirando con confianza al niño) y represente el punto de vista del niño: El niño necesita consuelo. No puede calmarse sin tu consuelo. Se siente abandonado emocionalmente. Para aliviar este dolor, necesita consuelo: una conversación reconfortante, un toque reconfortante.

En mi experiencia de intervenir en otras situaciones con niños en peligro, el padre generalmente tomará el consejo y actuará de manera diferente. Por ejemplo, cuando encontré a un bebé muy pequeño en apuros en un carrito de supermercado mientras su familia estaba en el pasillo, le hablé directamente al bebé y le dije que su familia lo amaba. La familia regresó, me escuchó y me preguntó: “¿No está bien dejar llorar a los bebés? Le expliqué que no, no es una buena idea estresar a un bebé cuyo cerebro está programado para desarrollar miles de sinapsis por segundo. El estrés detiene este crecimiento. Se alegraron de saber que los bebés son muy inmaduros y necesitan atención amorosa para crecer bien.

Pero si el padre o la madre no responde, puede decirles lo que están diciendo (por ejemplo, «te sientes frustrado con tu hijo», «quieres que te deje en paz»), pero repite tu preocupación por el niño. Bienestar infantil . Como mínimo, el niño habrá tenido un testigo.

¿Qué crees que debería haberse hecho? Qué habrías hecho

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