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Me horroricé. ¿Los primates jóvenes comenzando una vida de autolesiones porque lo observaron? El cerebro intenta evitar el dolor. ¿Qué podría motivarlo a iniciar el dolor? El “estrés” no es una respuesta adecuada porque se incita a un organismo orientado a la supervivencia a evitar el dolor cuando está estresado.

Busqué una respuesta y encontré la historia de una madre bonobo que en realidad le arrancó el cabello a su hijo. Hizo esto durante tanto tiempo que el cabello dejó de crecer. No fue agresión, sino “arreglarse salvajemente”, en palabras de Barbara Natterson-Horowitz. Ella explica en Zoobiquity que el aseo es la estrategia de auto-calma de la naturaleza. Los animales acicalan tanto a los demás como a ellos mismos, lo que crea vínculos sociales relajantes. Cuando las cosas se ponen difíciles, los mamíferos se preparan. Muchos comportamientos repetitivos son variaciones del arreglo personal. El comportamiento puede repetirse una y otra vez si un mamífero tiene una sensación persistente de amenaza.

Puede culpar a los zoológicos por esta sensación de amenaza, pero la vida en la naturaleza también es estresante. En el estado de naturaleza, el hambre amenaza tan pronto como dejas de buscar comida y cuando lo haces sin éxito. Los depredadores se esconden y, si relaja su vigilancia, es posible que se lo coman vivo a su hijo. Las relaciones sociales son de naturaleza precaria, y un mamífero suele ser lento para evitar conflictos que pueden convertirse en mordeduras y garras dolorosas. Las ilusiones románticas sobre la vida en el estado natural son ilusiones.

Los cerebros de los mamíferos han evolucionado para manejar este estrés. Desarrolla habilidades para evitar el dolor. La habilidad de buscar comida evita el dolor del hambre. Las habilidades de depredador y evitación de conflictos evitan el dolor. En su estado natural, un mamífero no desperdicia energía en comportamientos contraproducentes. La dura realidad le enseña a reducir el estrés haciendo negocios.

Pero cuando las necesidades de un mamífero son satisfechas por otros, como en cautiverio, puede invertir energía en esfuerzos inútiles sin pérdida de alimentos o seguridad. El cerebro puede incluso vincular esfuerzos inútiles con la satisfacción de sus necesidades. La comida y la protección continúan llegando a medida que el mamífero se daña a sí mismo, por lo que el cerebro tiene motivos para esperar más de lo mismo. El cerebro de los mamíferos constantemente quiere «hacer algo» para promover su bienestar. Hace todo lo que ha funcionado en el pasado. Una vez que un comportamiento autodestructivo parece «funcionar», el cerebro del mamífero lo repite como si su vida dependiera de él.

Esto es relevante para las autolesiones en humanos. Las personas repiten una amplia variedad de comportamientos que les causan daño. Muchos comportamientos autodestructivos son homólogos a los hábitos de aseo de otros primates. A menudo se culpa al estrés por el comportamiento autodestructivo. Pero reducir los factores estresantes a menudo no logra detener esos hábitos. Por ejemplo, digamos que mi hijo invierte mucha energía en un comportamiento autodestructivo. Decido reducir su estrés para hacer todo lo que pueda para ayudarla. Desde el punto de vista de su cerebro de mamífero, los comportamientos dañinos son recompensados. Esto es lo que su cerebro «sabe» sobre cómo funciona el mundo. En mi afán por «apoyarla», la privo de valiosas oportunidades para aprender la conexión entre sus acciones y los resultados del mundo real. Tal vez la lastime tanto como estas madres bonobo.

Cual es la alternativa? No podemos negarles comida y protección a los niños, pero podemos dejar de recompensar las autolesiones de otras formas. Podemos prestar más atención a lo que estamos recompensando y retener las respuestas bien intencionadas que recompensan inadvertidamente las autolesiones. Podemos recompensar los comportamientos de superación personal mientras evitamos cuidadosamente recompensar los malos hábitos.

En el estado de naturaleza, el bienestar depende de la capacidad de la criatura para satisfacer sus necesidades. La experiencia desarrolla habilidades para buscar comida, evitar depredadores y preparar aliados. Y la competencia brinda una sensación de seguridad de que uno podrá satisfacer sus necesidades a pesar de un mundo de desafíos. Es el alivio del estrés de la naturaleza. Se construye en el estado de naturaleza porque las recompensas dependen de un comportamiento eficaz. No está construido en un entorno artificial porque las recompensas llegan independientemente de las acciones. El animal que se autolesiona sigue satisfaciendo sus necesidades, por lo que no aprende de las reacciones de la naturaleza. Por lo tanto, nunca desarrolla la sensación de seguridad que proviene de la eficiencia personal.

Las personas que trabajan con animales lo saben. Los seres humanos saben esto instintivamente, pero nuestro deseo de «ayudar» puede prevalecer. Hay mucho más sobre la agencia personal y el cerebro de los mamíferos en mi libro, Beyond Cynical.

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