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¿Quién le teme a las arañas? Bueno, parece que hay bastantes personas. La fobia a las arañas es una de las fobias específicas más prolíficas y afecta a personas a través de una variedad de fronteras geográficas y culturales. Hasta 1 de cada 3 mujeres le tienen miedo a las arañas y es probable que los mismos números también sean válidos para los hombres, ¡pero es mucho menos probable que los hombres lo admitan!

Entonces llegamos a la pregunta principal. ¿Por qué tanta gente le tiene miedo a las arañas? Presentan poco peligro para los humanos: hay alrededor de 35,000 especies diferentes de arañas que actualmente habitan la tierra, pero tan solo una docena representan una amenaza mortal para los humanos. De hecho, en los Estados Unidos, diez veces más personas mueren por picaduras de abejas que por picaduras de arañas. Seguramente desde el mundo animal, sería más adaptativo tener miedo a los osos, tigres, tiburones e incluso perros, pero relativamente pocas personas desarrollan fobias clínicas a estos animales. De hecho, ¡incluso enviamos a nuestros hijos a la cama con versiones tiernas de estos (especialmente osos de peluche)! Por otro lado, muchas personas desarrollan temores muy vívidos a las arañas, incluso hasta el punto de no poder mirar una imagen de estas criaturas, ¡o incluso escuchar la palabra «araña»!

Entonces, ¿por qué es tan popular la fobia a las arañas y de dónde viene? La primera pista es que las personas que temen a las arañas también son más propensas a tener miedo de todo un grupo de otros animales a los que nos referimos como «miedo relevante». Este «temible» grupo de animales incluye muchos pequeños mamíferos, como ratas y ratones, animales que tienden a tener una apariencia viscosa, como anfibios, serpientes y lagartos, e insectos y ratones. Invertebrados como babosas, caracoles, cucarachas y otros bichos espeluznantes.

Entonces, ¿cuál es el factor común que hace que la gente tema a esta colección de animales bastante heterogénea? La respuesta es la emoción del disgusto. Todos estos animales provocan disgusto, y cuanto más fuerte sea su propia reacción de disgusto, más le desagradarán estos animales.

La emoción de disgusto es una respuesta que ha evolucionado para prevenir la propagación de enfermedades y los estímulos principales que causan disgusto son cosas como moco, heces y vómitos, todos los cuales pueden ser portadores de disgusto. Patógenos que podrían propagar la enfermedad. . Respondemos a este tipo de estímulos evitando tocarlos, sintiendo náuseas, teniendo cuidado de no metérnoslos en la boca ni ingerirlos, además tenemos una expresión facial distintiva que transmite asco, y que implica entrecerrar el cuerpo. Nariz ( para evitar la inhalación de olores y patógenos) y la rotación hacia abajo de las comisuras de la boca (de modo que cualquier cosa que ya esté en la boca pueda drenar y no ser ingerida).

Numerosos estudios han demostrado que las personas que temen a los «animales que dan miedo», incluidas las arañas, tienen una sensibilidad significativamente mayor al disgusto; es decir, reaccionan con más fuerza a las cosas repugnantes y las odian más. Esto también es cierto para las personas que tienen fobia a las arañas. Hace varios años hicimos un estudio en el que pedimos a las personas con fobia a las arañas que nos contaran qué les asustaba de las arañas. Curiosamente, no hubo consenso sobre qué asustan a las arañas. Algunas personas temían su vellosidad, otras sus piernas, otras que tendían a moverse de manera rápida e impredecible, a otras aún no les gustaban sus ojos y pensaban que las arañas las «miraban». Esta falta de consenso entre los fóbicos a las arañas sobre lo que es aterrador sugiere que la verdadera causa del miedo a las arañas está oculta y que los fóbicos a las arañas no son conscientes de ello de inmediato. Resulta que este factor oculto bien puede ser el disgusto, y la investigación ha demostrado que el nivel de miedo a las arañas está relacionado con los niveles de susceptibilidad al disgusto, y que el tratamiento de la fobia a las arañas progresa de manera más efectiva si las respuestas de disgusto también se enfocan en el tratamiento.

Todo esto sugiere que muchas fobias animales representan reacciones de disgusto en lugar de miedo aterrador en el sentido tradicional. Pero plantea la pregunta de por qué algunos animales provocan disgusto y otros no, y en particular por qué las arañas provocan disgusto y por qué se puede decir que se han convertido en el animal más temido del mundo.

La respuesta probablemente se encuentre en un análisis histórico de cómo estos animales individuales se han asociado con la propagación de enfermedades entre los humanos. Este es otro análisis interesante y revelador, sobre todo en el caso de las arañas, y daré más información al respecto en mi próximo post en los próximos días.

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