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Barry era un marido malhumorado e ingrato. Su esposa, Sue, trató de recordar la última vez que hizo contacto visual con ella, y mucho menos la última vez que se habían reído juntos. No era lo que había imaginado que sería su vida cuando se conocieron. Estaba cansada de la misma vieja rutina: tratar de entablar una conversación con su esposo mientras él gruñía respuestas. No sabía cuánto tiempo podría soportarlo. En un instante, todo cambiaría.

Una noche tarde, Sue se despertó y encontró a Barry gritando de dolor y agarrándose la cabeza. Había sufrido un ictus, concretamente, una hemorragia subaracnoidea por rotura de un aneurisma en la arteria comunicante posterior izquierda. Los escáneres cerebrales mostraron daños en el hemisferio izquierdo de su cerebro, específicamente, su lóbulo temporal izquierdo y los ganglios basales, que habían sido marcados con sangre y privados de oxígeno.

Conocí a Barry y Sue tres meses después cuando lo remitieron para una evaluación neuropsicológica. Barry dijo que no tenía quejas, excepto por alguna dificultad ocasional para encontrar las palabras. Sonrió y me dijo que se sentía bien. «Mejor que nunca», dijo. «¡Es raro!» Cuando le pregunté si podía hablar con Sue por mi cuenta, la besó en la mano y dijo: «Hasta pronto, mi amor». Ella se rió y me miró con timidez.

Sue ha revelado el cambio colosal en su relación. «Es maravilloso cómo lo ha cambiado», me dijo. «¡Hizo un 180! Es feliz todo el tiempo, disfruta de la vida, se ríe más. Ahora ama todo. Es diferente, es una nueva versión del viejo Barry. Siempre dice lo mucho que siente por mí. hermosa.’ Es maravillosamente abrumador «. Barry se había transformado inesperadamente en el marido romántico que siempre había esperado, un hombre rebosante de alegría y que profesaba constantemente su amor por su esposa. Su aneurisma cerebral reventado había salvado su matrimonio.

Es raro que alguien afectado directa o indirectamente por una lesión cerebral considere esto como algo positivo, pero si resultara en un mayor amor y una versión más amigable de la persona que conocía antes, ¿quién no lo tomaría como una bendición? El caso de Barry plantea preguntas obvias: ¿hay ciertas áreas del cerebro que son cruciales para el amor? ¿Fueron estas áreas de alguna manera «liberadas» por el derrame cerebral de Barry?

Andrew Baird

Fuente: Andrew Baird

Las imágenes cerebrales solo pueden reflejar una instantánea del tiempo y no pueden capturar la compleja experiencia del amor, pero pueden proporcionar información intrigante sobre las regiones del cerebro involucradas en el amor. Utilizando técnicas de resonancia magnética funcional de imágenes cerebrales (fMRI), que miden el flujo sanguíneo o el metabolismo de la glucosa (cómo la sangre en nuestro cerebro usa energía), los investigadores examinaron los cerebros de personas enamoradas que estaban mirando fotos de su pareja romántica. Identificaron que las redes cerebrales relacionadas con el amor romántico se superponen con partes del cerebro involucradas en nuestro «sistema de recompensa» neuronal.

Los escáneres cerebrales de personas enamoradas han mostrado activación (o aumento del flujo sanguíneo) de partes del lóbulo frontal (como la corteza cingulada anterior), los ganglios basales (núcleo accumbens y núcleo caudado) y el hipotálamo, regiones del cerebro que procesan la recompensa. . Sorprendentemente, se han encontrado diferentes patrones de activación y conectividad funcional entre regiones del cerebro al comparar personas que están enamoradas y no enamoradas y aquellas que nunca han estado enamoradas. Incluso cuando el cerebro está «en reposo» o «paralizado», es decir, no está ocupado en una tarea en particular (como mirar la foto de un amante), existen diferencias. En los cerebros de las personas que están dentro o fuera del amor.

Parte del lóbulo frontal (en particular, la corteza cingulada anterior dorsal izquierda) muestra diferencias en la «homogeneidad regional» o actividad neuronal sincronizada, dependiendo de si estás enamorado o no y durante cuánto tiempo no has conocido el amor.

Las personas «enamoradas» tienen una mayor homogeneidad regional del cíngulo anterior dorsal izquierdo o una actividad neuronal más «sincronizada». Sorprendentemente, esto se asocia positivamente con cuánto tiempo han estado enamorados, por lo que es más prominente en aquellos que han estado enamorados por más tiempo que en aquellos que están experimentando la primera ola de un nuevo amor. Por otro lado, para los amantes, cuanto más larga sea la ruptura, menor homogeneidad regional se encontrará en la corteza cingulada anterior dorsal izquierda.

Además, cuando las personas están enamoradas, sus cerebros muestran una mayor conectividad funcional, es decir, un aumento en las señales espontáneas dependientes del oxígeno de la sangre entre regiones espacialmente distantes y redes cerebrales. Cuando estamos enamorados, esta conectividad funcional aumenta entre las regiones involucradas en recompensar, motivar y regular las emociones (como la amígdala) y en la cognición social, o los tipos de habilidades de pensamiento necesarias para negociar las relaciones. corteza prefrontal y lóbulo temporal). Entonces, al igual que la gallina y el huevo, parece que el amor mejora los patrones de activación en áreas del cerebro que controlan las funciones que necesitas para sentir amor.

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En el caso de Barry, el resultado positivo de su accidente cerebrovascular podría deberse a que afecta el lado izquierdo de su cerebro, lo que lleva a una mejora en su expresión y experiencia de todas las emociones positivas, no solo del amor.

En un estudio de personas con demencia frontotemporal, se encontró que las personas con mayor atrofia frontal izquierda mostraban mayores expresiones de felicidad en respuesta a una película. El daño selectivo a las regiones cerebrales frontales izquierdas puede debilitar la regulación de las emociones positivas y, en consecuencia, facilitar respuestas emocionales positivas o expresiones de felicidad. Esto se extiende a investigaciones previas que sugirieron que el lóbulo frontal izquierdo está involucrado en la generación de emociones positivas e indica que el daño a esta área puede de hecho permitir la expresión de emociones positivas.

Después de meses de rehabilitación, Barry volvió a trabajar. Cuando llega a casa cada noche, lo primero que hace es besar a Sue, preguntarle cómo estuvo el día y decirle que la cena huele bien. El malhumorado Barry antes del accidente cerebrovascular se fue hace mucho, y Sue está agradecida por el cambio que le dio un esposo amoroso. Barry es un raro ejemplo de una lesión cerebral que tiene un resultado positivo, lo que lo convierte en un hombre mucho más amable y cariñoso y permite una relación más feliz, para alivio de su esposa.

Este es un extracto adaptado de Sex in the Brain: How Your Brain Controls Your Sex Life (NewSouth Publishing, 2019; y próximamente Columbia University Press, 2020)

Imagen de Facebook: Iakov Filimonov / Shutterstock