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En tiempos de confusión, cuando los medios de comunicación te bombardean con información de todos lados, es difícil saber quién está diciendo la verdad. En el caso de la pandemia de coronavirus, saber en quién creer puede significar literalmente la diferencia entre la vida y la muerte.

Un funcionario del gobierno puede decirle que un tratamiento efectivo es inminente, mientras que otros dicen que se necesitarán meses para encontrar una cura. Una agencia local le dice que se quede en casa, pero otro ejecutivo le dice que puede salir y visitar a amigos y familiares.

En su vida personal, es posible que se enfrente a posibles mentirosos todo el tiempo. Un amigo cercano te envía un suéter como regalo de cumpleaños y, después de abrir el paquete con entusiasmo, te das cuenta de que es algo que nunca te atreverás a usar. El color es completamente incorrecto y encuentras el tejido que pica. Obviamente, debes reconocer el regalo y decidir que la forma más fácil es leer un texto. ¿Qué dirás?

Según un nuevo estudio sobre el lenguaje del engaño cotidiano en los mensajes de texto realizado por Thomas Holtgraves y Elizabeth Jenkins de Ball State University (2020), se encuentra en una situación bastante común. Los autores envían mensajes engañosos todo el tiempo, discuten con los autores, utilizando «Mentiras simples y pequeñas» (p. 1), o lo que usted puede considerar como «Mentiras piadosas». Al igual que en el caso del desafortunado suéter, la gente no miente, según los autores, por mala intención. En cambio, las personas mienten para proteger la impresión que causan en otras personas o para preservar los sentimientos de otra persona.

Puede saber la verdad frente a la realidad en el caso de sus propias mentiras, blancas o no, pero ¿puede saber realmente quién está tratando de manipular su impresión de ellas? A diferencia de las interacciones cara a cara, los mentirosos en línea o por mensajes de texto no tienen que preocuparse por sus señales no verbales como la mirada, las pausas o el lenguaje corporal. En cambio, las mentiras se mostrarán en sus palabras. Los investigadores de Ball State comenzaron a responder esta pregunta examinando primero las mentiras naturales que viven en la historia de los mensajes de texto de las personas.

Usando una muestra de 65 estudiantes (79% mujeres), Holtgraves y Jenkins invitaron a los participantes a venir al laboratorio con sus teléfonos celulares en la mano. De sus mensajes de texto más recientes, los participantes proporcionaron los últimos 10 mensajes de texto no engañosos que habían enviado, los últimos 10 mensajes engañosos y los últimos 10 mensajes engañosos que les enviaron otras personas.

Dado que no había forma de conocer la «verdad» de estos mensajes recibidos, los participantes debían decidir por sí mismos si los textos parecían auténticos, basándose en su conocimiento de esta persona. En otras palabras, si quisiera decirle a su amigo que le da regalos que le gustó el suéter que odiaba, debe tener en cuenta la historia que ambos comparten, lo que podría hacer que su decepción sea detectable.

Estos mensajes honestos y engañosos se convirtieron en la base de la siguiente fase del estudio. Un nuevo grupo de participantes calificó cada mensaje de texto generado por los participantes originales, así como las escalas que miden la veracidad, la credibilidad y el sentido de confianza en el juicio de veracidad. Los resultados mostraron que estos recaudadores de impuestos eran de hecho razonablemente buenos en el trabajo, proporcionando calificaciones más altas de veracidad y credibilidad para los textos no engañosos en comparación con las mentiras.

Al indagar en lo que revelaba las mentiras, los autores descubrieron que los textos verdaderos usaban menos negaciones (por ejemplo, «no puedo», «no hacer») y emociones negativas (por ejemplo, «miedo», «advertir») y eran menos probables para incluir pronombres en primera persona. Los textos verdaderos también eran más lógicos y asertivos (más altos en «influencia»). En otras palabras, cuando parezca indeciso o deambule por su texto, puede parecer que está tratando de encubrir algo y el destinatario podrá olerlo.

Aunque no había diferencias reales en la longitud de las palabras entre los textos engañosos y los verdaderos, era más probable que los recaudadores de impuestos vieran un texto como auténtico si tenía más palabras. Este hallazgo tiene sentido, ya que generalmente es más fácil mentir en un mensaje corto que en uno largo. Todo lo que tienes que hacer es decir «gracias, me encanta» si estás tratando de ocultar tus sentimientos sobre el suéter, pero si realmente te gusta, es más probable que digas lo que te gusta del presente. Esta característica de los textos breves parecía influir en la verdad que parecían ser, incluso si no eran mentiras en absoluto.

El siguiente paso para el proyecto de Ball State University fue crear una simulación experimental con mensajes verdaderos y engañosos predeterminados. Además de examinar qué características lingüísticas de los textos predicen la capacidad de detectar una mentira, los autores también probaron el impacto del estado o poder aparente del remitente. Esta manipulación corresponde a lo que sucede en el mundo real cuando recibes mensajes de personas en posiciones de autoridad, ya sea un jefe que te envía un mensaje de texto o un político que envía un anuncio general en un tweet o como una cita en un comunicado de prensa. Es más probable que crea al poderoso mensajero, a menos que tienda a tomar las palabras de los líderes con una gran dosis de cinismo.

En la primera parte del experimento, una muestra de 46 estudiantes universitarios (dos tercios mujeres) compuso textos con instrucciones para mentir o decir la verdad. Para estandarizar los textos, los investigadores idearon ocho escenarios comunes que variaban en la relación de poder con el supuesto destinatario. Vea lo que sugeriría como textos verdaderos para este ejemplo (la alternativa de bajo poder está entre paréntesis):

Su jefe (colega) se ha reunido con usted por quinta vez esta semana. Estás algo molesto por la necesidad que ha tenido últimamente y el tiempo que te está demorando. Una hora después de la reunión, su jefe (colega) le envió un mensaje de texto con el siguiente mensaje: «¿Le importa que le esté tomando tanto tiempo?» ¡Prometo ser menos necesitado en el futuro!

A diferencia de la parte naturalista del estudio, los mensajes engañosos fueron en realidad más breves que los verdaderos, lo que respalda la idea de que es más fácil mentir en pequeñas dosis. Sin embargo, al igual que en el primer estudio, los mensajes engañosos en realidad contenían más aspectos negativos (por ejemplo, en respuesta a lo anterior, puede ocultar sus sentimientos de molestia diciendo «No se preocupe»). No hubo diferencia en si los textos usaban pronombres en primera o tercera persona o transmitían emociones negativas, o en el uso de verbos. No hubo diferencia basada en la diferencia de potencia representada en la indicación.

En la segunda fase del experimento, los participantes calificaron los mensajes generados en la primera parte en función de cualidades como la veracidad y credibilidad, así como la utilidad o daño de los mensajes. Una vez más, los evaluadores pudieron separar la verdad del engaño. Al sugerir que hay una razón por la que las personas hacen mentiras piadosas, los revisores ven los textos engañosos menos hirientes que los reales, pero también menos útiles. En otras palabras, la verdad puede doler pero, a la larga, ayudará a su capacidad para crecer más alto.

Es importante tener en cuenta que el estudio de Ball State se centró en tipos de comunicación muy específicos, es decir, mensajes de texto. Sin embargo, su gran fortaleza fue que se basó en interacciones reales y reales, incluso con escenarios que involucraban situaciones realistas. De hecho, si piensa en la mayoría de sus mensajes de texto entre las personas de su vida, probablemente también tengan una fuerte cualidad emocional. Es más probable que escribas un texto engañoso sobre cómo te sientes con respecto a la otra persona que si hace buen tiempo o no.

Ahora, pasando del ámbito interpersonal al ámbito más amplio de mensajes engañosos que se encuentran de hablantes que en realidad no conoce, ¿qué puede sacar del estudio de Holtgraves y Jenkins? ¿Cómo sabe a quién creer cuando recibe estos múltiples mensajes?

Los resultados sugieren que las personas que mienten tienden a divagar más, parecen menos seguras de los hechos y proporcionan pocos hechos discernibles (o verificables). En segundo lugar, parece que si puede leer la traducción textual de un discurso o mensaje, es posible que pueda detectar mejor el engaño de lo que cree. Si bien puede ser cierto que las personas mienten en un grado doloroso, también puede ser cierto que los destinatarios de estos mensajes pueden oler la realidad fuera de la ficción.

En resumen, el engaño puede ser una parte inherente de toda comunicación humana. Al descubrir cómo interpretar el contenido de lo que lee o escucha, puede encontrar la información que necesita para guiar sus decisiones importantes en la vida.

Imagen de Facebook: fizkes / Shutterstock

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