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La investigación de Roy Baumeister, Kathleen Vohs y sus colegas sugiere que esta pérdida de control es causada por el agotamiento del ego. Básicamente, cuando tienes que dedicar mucho tiempo a controlarte a ti mismo (como es posible que tengas que hacerlo cuando no quieres enfrentarte a tu jefe), necesitas una reserva de recursos mentales que utilizas para el autocontrol. Si agota estos recursos lo suficiente, eventualmente se agotarán y tendrá dificultades para controlarse aún más.

La investigación sobre el agotamiento del ego sugiere que está parcialmente relacionado con el consumo de energía en el cerebro. De hecho, puede medir una caída en el azúcar en sangre cuando las personas se encuentran en una situación en la que tienen que controlarse. El cerebro utiliza energía extra para este autocontrol. Cuanta más energía usaban las personas en un momento para autocontrolarse, menos probabilidades tenían de poder controlarse a sí mismas más adelante.

Estamos tentados a decir que este autocontrol provoca fatiga. Es decir, literalmente puede cansarse de tener que controlarse. ¿Es este agotamiento del ego lo mismo que estar cansado?

Un estudio que hice con Kathleen Vohs, Todd Maddox y Brian Glass y que se publicará en la revista Social Psychological and Personality Science intentó explorar esta cuestión. Este experimento se realizó como parte de un estudio más amplio que examina los efectos del insomnio en el rendimiento. En este estudio, los participantes se mantuvieron despiertos durante 36 horas. Se sometieron a una serie de pruebas durante este período.

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El grupo que tuvo que demostrar un autocontrol difícil vio las escenas y tuvo que mantener la cara seria durante todo el evento para que alguien que los observara no supiera qué tipo de escena estaban viendo. El otro grupo solo miró las escenas. Algunas personas tuvieron esta experiencia cuando solo habían estado despiertas durante 12 horas (por lo que estaban muy bien). Otros lo hicieron cuando llevaban más de 24 horas despiertos (por lo que estaban bastante cansados).

Después de ver los clips de la película, la gente jugaba a un juego de «explosión de ruido» que se utiliza a menudo en los estudios de psicología como prueba de agresión. Básicamente estás jugando contra un compañero. El ganador de cada ronda del juego debe castigar al otro jugador haciéndolo explotar con ruido. Cuanto más fuerte sea el ruido con el que elijas disparar a tu compañero, más agresivo serás en el juego.

Descubrimos que las personas que tenían que mantener la cara seria mientras veían clips de películas eran más agresivas que las personas que solo veían clips de películas. Por lo tanto, una tarea difícil de autocontrol dificultaba demostrar autocontrol más adelante. Pero no importaba cuánto durmiera. Es decir, las personas geniales no eran ni más ni menos agresivas que las personas que no dormían. Estos resultados sugieren que estar cansado por tener que hacer mucho autocontrol no es lo mismo que estar cansado por no dormir lo suficiente.

Entonces, ¿qué puede hacer cuando ha tenido un día difícil?

Una cosa que es útil es hacer cosas que le den energía. Come alimentos o bebe jugos. Dé un paseo al sol o haga ejercicio. Cuando haya tenido un día difícil, no lo empeore pasando de una situación estresante a otra.

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