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Woody Allen ha practicado el psicoanálisis durante décadas. ¿Fue eso suficiente para calmar su angustia? La psicoterapia a largo plazo parece estar en decadencia en estos días: estar acostado en el sofá durante más de cinco o seis años es extremo, pero a muchos pacientes les resulta difícil despedirse de su terapeuta. A menudo, el paciente se siente cuidado y seguro, y siente ansiedad por dejar esta relación satisfactoria. Muchos sienten un temor persistente de que si tuvieran que enfrentarse al mundo por su cuenta, no podrían mantenerlo unido. Su malestar emocional, dificultades en las relaciones y otros síntomas se apoderaron de ellos, y regresaron arrastrándose hasta el sofá.

Un fenómeno relacionado es el «salto terapéutico» ocasional, de pacientes que pasan de un médico a otro, quizás disfrutando de la emoción de las primeras reuniones y las primeras sesiones de psicoterapia. Cuentan las historias de su primera infancia y problemas actuales una y otra vez, sin tener que profundizar en sus vidas emocionales. Luego huyen de la terapia antes de que los sentimientos se vuelvan demasiado intensos.

En uno de los casos inusuales que describo en «La dama desnuda que se puso de cabeza: las historias de un psiquiatra sobre sus casos más extraños», el paciente parecía tener problemas de adicción, sin embargo, no alcohol ni drogas, sino primero a la comida y luego de compras. Después de lo que pareció ser una terapia exitosa para su compra impulsiva, con la ayuda de un programa de 12 Step Debtors Anonymous, descubrí que ella había comenzado en secreto sesiones regulares de psicoterapia con un colega mío, mientras continuaba trabajando conmigo todas las semanas. Después de confrontarla, admitió que ansiaba la emoción que había sentido cuando supo por primera vez que estaba en terapia conmigo, por ejemplo, cuando se dio cuenta de que su adicción había pasado de la comida a las compras. Por mucho que lo intentó, la emoción de la terapia conmigo disminuyó, y ver a otro terapeuta fue su forma de seguir adelante. Ahora, había oído hablar de adictos en serie: personas que abandonan un hábito y pasan a otro. El patrón de búsqueda de emociones es el mismo, pero el objeto del deseo cambia. Sin embargo, en ese momento, no había conocido a ningún paciente adicto a cambiar de terapeuta.

Ya sea que las personas sean adictas a sustancias, como el alcohol o las drogas, o procesos como el juego, el sexo, el trabajo o los gastos, sufren síntomas similares. Se preocupan por la experiencia, desarrollan tolerancia y ansían dosis más altas, les resulta difícil evitar la experiencia y muestran síntomas de abstinencia cuando no pueden obtener lo que quieren. A menudo, esconden sus comportamientos adictivos y tratan de escapar o evitar sentimientos incómodos reemplazando una adicción por otra. No todos los expertos están de acuerdo en si algunos de estos comportamientos representan adicciones reales o simplemente comportamientos obsesivo-compulsivos. Por ejemplo, los grupos de trabajo del nuevo Manual diagnóstico y estadístico de trastornos mentales (DSM-V) argumentaron que no hay pruebas suficientes para incluir Internet como una categoría de adicción.

Ya sea que lo llamemos obsesión o adicción, los circuitos cerebrales superpuestos que controlan la búsqueda del placer están involucrados cuando las personas abandonan una adicción solo para sustituirla por otra, y sabemos que estos comportamientos alteran la vida de las personas. A medida que los pacientes pasan de una forma de adicción a otra, el problema puede escapar a amigos, familiares y profesionales.

La mayoría de los especialistas son conscientes del cambio de adicción, pero ¿puede alguien volverse realmente adicto a la terapia o volverse adicto a la terapia en serie? ¿Qué piensas?

Derechos de autor Gary Small, MD

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Vea mi nuevo libro, «La dama desnuda que se puso de cabeza: historias de un psiquiatra sobre sus casos más extraños».

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