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El acoso es un problema que ha sido y seguirá siendo un problema que azota a nuestra sociedad, y no debería ser un problema que solo se resalte por un corto tiempo y luego se olvide.

El acoso es multifacético y más matizado de lo que a menudo se describe en los medios de comunicación. El matón clásico a menudo se describe como alguien que es solitario, brusco, de bajo rendimiento, tiene pocas habilidades sociales y proviene de una familia muy disfuncional. Del mismo modo, el comportamiento de acoso a menudo se caracteriza por ser violento, físicamente agresivo y abiertamente intimidante. Si bien esto puede ser cierto para muchos acosadores, ciertamente no lo es para todos los acosadores. Sin embargo, sospecho que gran parte de la atención que se presta a la identificación de un acosador se basa en un perfil similar al que acabo de describir.

No quiero ignorar el hecho de que los acosadores que se ajustan a esta caracterización son realmente peligrosos, pueden causar graves daños físicos y mentales y deben ser identificados. Lo que quiero enfatizar es cómo podemos ignorar fácilmente a los innumerables matones que no encajan en este perfil al limitar nuestra idea de matón a la representación más clásica.

En última instancia, la intimidación se trata de abusar de un desequilibrio de poder que se produce entre dos o más personas. El agresor tiene un elemento de poder que su objetivo no tiene (o no es consciente de que tiene). Por lo general, pensamos en el poder de la fuerza física y que el tirano es físicamente más fuerte que su objetivo. Una vez más, la violencia física no debe tomarse a la ligera.

Sin embargo, hay otros elementos de poder que un acosador puede usar para intimidar, condenar al ostracismo y dañar a otra persona o un grupo de personas. Uno de los desequilibrios de poder más evidentes en nuestra sociedad se encuentra en las diferencias en la identidad social (ver mi entrada anterior).

Tomemos, por ejemplo, el caso del joven Tyler Clementi, el estudiante de la Universidad de Rutgers que se suicidó hace unos meses. Muchos creen que Tyler se suicidó en respuesta a otros estudiantes universitarios que lo revelaron públicamente mediante imágenes en vivo del encuentro sexual de Tyler con otro hombre. Esta tragedia ilustra cómo el abuso de un desequilibrio de poder, en este caso inherente a las diferencias de orientación sexual, puede sentar las bases para el acoso. Este mismo marco se puede utilizar para reflexionar sobre los desequilibrios de poder que se producen debido al género, la raza, la etnia, la clase social, la capacidad, la religión o cualquier otro estado de identidad social. Cuando pensamos en un desequilibrio de poder que no solo involucra la fuerza física, cambia drásticamente nuestra imagen mental del acoso.

Los matones vienen en muchas formas y tamaños. A diferencia del perfil clásico de un acosador (un solitario, físicamente intimidante, mezquino, enojado), un acosador también puede ser comprensivo, gracioso, franco, de alto rendimiento y provenir de una familia funcional de apariencia externa. Este tipo de matón ha sido apodado «matón carismático». Este tipo de matón no dependerá de la fuerza física para intimidar a sus objetivos, sino que utilizará una manipulación sutil para ejercer su poder sobre los demás. Un tirano carismático es alguien que probablemente sea un líder entre sus compañeros. Es probable que el encanto del matón carismático enmascare cualquier indicio de comportamiento antisocial, lo que dificulta su identificación. El matón carismático podría ser un líder estudiantil, un atleta, un ejecutivo de negocios o incluso un político, por ejemplo.

¿Qué tiene que ver el concepto de microagresión con el acoso? Muchos acosadores no utilizan abiertamente la fuerza bruta para someter a sus objetivos, sino que adoptan comportamientos intimidatorios que a menudo están ocultos y son difíciles de detectar. Esto es especialmente evidente cuando pensamos en adultos que intimidan. Muchos matones adultos se ajustan a la descripción del matón carismático, a diferencia del matón clásico. Podemos pensar fácilmente en líderes empresariales y políticos que han abusado de su influencia y poder para manipular a otros para que sigan su ejemplo. Lo más probable es que lo hagan a través de conductas microagresivas, como silenciar las voces opuestas excluyéndolas intencionalmente de las discusiones clave. O asegurándose de que prevalezcan sus puntos de vista al no patrocinar y nutrir el talento de quienes provienen de diversos orígenes, manteniendo así un clima organizacional monocultural. Este tipo de comportamientos microagresivos ayudan a mantener una estructura de poder desequilibrada en la gran mayoría de las instituciones estadounidenses.

El tema del acoso escolar tiene más matices y es más complejo de lo que generalmente se conceptualiza y personifica. Propongo que los acosadores adultos, que ya no tienen que recurrir a la violencia abierta, utilicen conductas microagresivas tanto para mantener su poder en la sociedad como para mantener una estructura de poder desequilibrada entre los grupos de personas, basada en gran parte en la demografía sociocultural. Cuando ampliamos nuestra conceptualización de un matón para incluir al matón adulto carismático, abrimos posibilidades de quién puede ser un matón. También estamos ampliando la gama de comportamientos de intimidación para incluir comportamientos ocultos, como la microagresión.

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