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Cuando los estudiantes aprenden por primera vez sobre los perros de Pavlov, perros que han aprendido a salivar con el sonido de una campana (el «estímulo condicionado») cuando la campana ha sonado antes de la presentación de la comida (el «estímulo incondicionado»). ‘), Ellos lo veo como un extraño fenómeno de laboratorio, algo ajeno a la vida cotidiana, y por una buena razón: es un arreglo artificial que involucra a perros, campanas y asistentes de investigación con batas de laboratorio en una tierra muy lejana, hace mucho tiempo. (El libro clásico de Pavlov se publicó en 1927).

En realidad, sin embargo, el condicionamiento clásico es más frecuente de lo que uno imagina normalmente. La gente rara vez se da cuenta de que la apariencia sabrosa de alimentos de apariencia poco natural y bastante inodoros como Twizzlers, piruletas, bastones de caramelo y pasteles de apariencia plástica deben sus propiedades atractivas e incentivadoras al proceso de envasado. Si nunca hubiera probado estos alimentos, o mejor aún, si fuera un bebé que nunca hubiera probado ninguno de estos alimentos, probablemente no se verían sabrosos en absoluto. La vista de un bastón de caramelo, por ejemplo, podría fácilmente ser la de un juguete de plástico. Lo mismo ocurre con otros elementos de incentivo, como el cenicero para el fumador, la botella para el bebedor y la pipa para el maestro (es decir, el maestro de hace años).

Otro aspecto rara vez apreciado del condicionamiento clásico es que, por más sofisticado que sea, gran parte de él está mediado inconscientemente, por debajo del horizonte de nuestra conciencia. Los circuitos cerebrales responsables del condicionamiento clásico son muy diferentes de los responsables de nuestros recuerdos episódicos y autobiográficos, recuerdos que, en ocasiones, se pueden experimentar conscientemente. A diferencia de otras formas de condicionamiento, como el condicionamiento operante, donde uno, por ejemplo, realiza una acción para obtener una recompensa, la respuesta condicionada en el condicionamiento clásico (por ejemplo, los impulsos que uno siente mientras mira un hermoso pastel) no se puede eliminar a voluntad; son «involuntarios». Se pueden suprimir comportamientos pero no los impulsos asociados con ellos (Morsella, 2005, Psychological Review), especialmente si se deben a lo que Pavlov descubrió hace mucho tiempo.

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